Kosten van levensonderhoud: de schok van stijgende prijzen in Japan

Kosten van levensonderhoud: de schok van stijgende prijzen in Japan

Door Mariko Oi
Zakelijke correspondent Azië

Gepubliceerd12 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenAfbeelding bijschrift, Terwijl veel delen van Azië de afgelopen drie decennia rijker werden, stagneerde de welvaart in Japan

Als kind dat opgroeide in Japan, leek het zelden duurder te worden.

Mijn favoriete lunch was altijd beschikbaar voor een munt van 500 yen ($ 3,90; £ 3,10) en dat bleef zo ​​tot 2021. Hetzelfde voor schoenen of kleding, weinig veranderd.

Ik heb geleerd te sparen, sparen en sparen, en ik heb herhaaldelijk gewaarschuwd dat de waarde van ons ouderlijk huis was ingestort in de jaren negentig, toen de vastgoedmarkt instortte.

Dit pijnlijke financiële verlies betekende dat mijn ouders, en vele anderen zoals zij, hun huis nooit meer konden verkopen of upgraden.

Maar als de prijzen voor alledaagse artikelen niet stijgen, geven mensen niet actief geld uit.

Bedrijven reageren op hun beurt door de lonen niet te verhogen, waardoor de vraag en de prijzen van de consument verder dalen. Als u geen loonsverhoging kunt krijgen, haast u zich niet vaak om boodschappen te doen.

Alles bij elkaar genomen vertraagt ​​dit de economische groei van een heel land – een vicieuze cirkel waarin Japan al tientallen jaren vastzit.

Terwijl veel delen van Azië rijker werden, stagneerde de rijkdom van Japan. Het bruto binnenlands product van Japan per hoofd van de bevolking – de economische output van het land per persoon – is sinds de jaren negentig op hetzelfde niveau gebleven. In 2010 had China het ingehaald als ’s werelds op een na grootste economie.

Bijschrift afbeelding, productiviteitspercentages zijn relatief statisch gebleven

Decennialang, met weinig succes, heeft de centrale bank van het land geprobeerd de groei te stimuleren om Japanners ertoe te brengen “meer uit te geven, meer te investeren, het loon stijgt en de prijs stijgt matig”, legt Nobuko Kobayashi uit, een partner van EY- Parthenon.

In april steeg de benchmark voor consumentenprijzen met 2,1%, genoeg om dit jaar naar verwachting eindelijk de doelstelling van 2% van de Bank of Japan te halen, na drie decennia van vrijwel geen stijging.

De sprong heeft echter niets te maken met binnenlands economisch beleid. Het werd grotendeels gedreven door hogere invoerkosten, een wereldwijde stijging van de grondstof- en energieprijzen – die werden opgedreven door de pandemie en de oorlog in Oekraïne.

Mevrouw Kobayashi waarschuwt zelfs dat dit “het begin van een slechte inflatie kan betekenen, omdat de lonen nog niet zijn gestegen”. In feite zijn de gemiddelde salarissen de afgelopen drie decennia nauwelijks gestegen, dus het wordt pijnlijk voor het winkelend publiek.

Afbeeldingsbijschrift: het thuisloon van Japanse arbeiders is sinds de jaren negentig weinig verbeterd

Terwijl er na Covid veel regeringen zijn die strijden tegen stijgende prijzen en hogere kosten van levensonderhoud, komt het als een enorme schok voor Japan, waar mensen gewend zijn aan decennia van stabiele prijzen.

Toen de prijs van de dagelijkse Japanse snack – umaibo – die sinds de oprichting 43 jaar geleden altijd 10 yen ($ 0,075; £ 0,06) was geprijsd – met 20% steeg, veroorzaakte dat een schokgolf door het land.

In een samenleving die gelooft in het delen van sociale lasten, is het verhogen van prijzen een soort cultureel taboe geworden.

Zozeer zelfs dat Yaokin, het bedrijf dat de populaire snack maakt, een advertentiecampagne moest lanceren om uit te leggen waarom het de prijs moest verhogen.

Maar het was onvermijdelijk en een voor een is alles, van mayonaise en flesjes tot bier, duurder geworden. Volgens de databank van Teikoku zullen de prijzen voor meer dan 10.000 voedingsmiddelen dit jaar met gemiddeld 13% stijgen.

Afbeeldingsbron, YaokinAfbeelding bijschrift, Snackmaker Yaokin lanceerde een advertentiecampagne om de prijsstijging uit te leggen

Centrale Bank dilemma

En hier heeft Japan een heel lastig probleem: centrale banken in de rest van de wereld hebben op stijgende prijzen gereageerd door de rente stapsgewijs te verhogen om de inflatie onder controle te houden. De Bank of Japan houdt de rente al jaren op een dieptepunt.

Als er een aanzienlijk renteverschil is tussen Japan en andere grote economieën, zoals de VS, verzwakt de Japanse munt sterk. De yen zakte onlangs naar het laagste punt in 20 jaar ten opzichte van de dollar.

Een zwakkere yen betekent dat geïmporteerde artikelen – met name olie en gas – nog meer kosten.

“Consumenten zijn niet gewend inflatie te accepteren”, zegt Takeshi Niinami, de CEO van Suntory Holdings, bekend van de Japanse whisky’s Yamazaki, Hibiki en Hakushu, evenals van bier en niet-alcoholische dranken zoals mineraalwater en koffie.

Het bedrijf heeft onlangs een prijsverhoging aangekondigd voor het grootste deel van zijn productassortiment vanaf oktober, om zichzelf de tijd te geven om deze verhogingen met zijn distributeurs te bespreken. Niinami wijt dit aan de wereldwijde crisis in de toeleveringsketen, veroorzaakt door de pandemie en de recente lockdowns in China.

“Over het algemeen is het geaccepteerd. Maar er is nog steeds een uitdaging van grote retailers”, zegt hij.

Bijschrift afbeelding, Suntory CEO Takeshi Niinami zegt dat het bedrijf de prijzen van zijn producten heeft verhoogd vanwege problemen met de toeleveringsketen

Een deel van de grondgedachte achter de inspanningen van de regering om de inflatie in de Japanse economie te bevorderen, was om te proberen de lonen te verhogen.

“Er is een enorme druk van de samenleving en de overheid om de lonen te verhogen, maar we moeten de productiviteit verhogen”, zegt Niinami.

“Maar het is moeilijk om de productiviteit ineens te verhogen. We hebben zoveel branchegenoten in één branche, dus we moeten consolideren.”

De heer Niinami zegt dat Japan ook moet investeren in nieuwe sectoren zoals groene innovatie of gezondheidszorg om de economie te stimuleren, en nieuwe banen moet creëren om de gemiddelde salarissen te verhogen. Ook hoopt hij dat de overheid meer gaat doen om buitenlandse investeerders aan te trekken.

Maar dat alles zal tijd kosten en het scheppen van banen is slechts een van de vele problemen waarmee Japan al tientallen jaren worstelt.

De enige zilveren rand van een zwakkere yen op korte termijn zou een toestroom van internationale toeristen kunnen zijn die hun geld in Japan willen uitgeven, hoewel de grenzen pas net beginnen te heropenen na Covid.

Met bijdrage van Angela Henshall