Hong Kong: Waarom het bedrijfsleven het Aziatische financiële centrum niet opgeeft

Hong Kong: Waarom het bedrijfsleven het Aziatische financiële centrum niet opgeeft

Door Suranjana Tewari
Zakelijke correspondent Azië

Gepubliceerd12 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenGerelateerde onderwerpenHong Kong overhandigingBeeldbron, Getty ImagesBeeldonderschrift, Sommigen zagen het vertrek van het Jumbo Floating Restaurant uit Hong Kong als symbolisch

Op een bewolkte dag in juni werd het Jumbo Floating Restaurant uit de haven van Aberdeen in Hong Kong gesleept.

Het gigantische zes verdiepingen tellende gebouw – in de vorm van een Chinees keizerlijk paleis – kroop eerder deze maand langs jachten die een fractie van zijn grootte waren, voordat een misthoorn zijn intrede in de open zee aankondigde.

Het megarestaurant, dat plaats bood aan 2.300 diners tegelijk, had bijna een halve eeuw in de wateren van Hong Kong doorgebracht. Het trok bezoekers zoals de Queen, Richard Branson en Tom Cruise, en speelde in meerdere Kantonese en Hollywood-films.

Maar jarenlang liepen de verliezen op en de pandemie bracht een fatale slag toe.

Voor sommigen was het vertrek van het restaurant symbolisch voor wat er in Hong Kong gebeurde. Beiden hadden een paar moeilijke jaren achter de rug en nu verdween Jumbo, net als de aantrekkingskracht van Hong Kong als een geweldige plek om zaken te doen, weg.

Een onverzettelijk nul-Covid-beleid, dat Hong Kong deelt met het vasteland van China, heeft een economie gehavend die afhankelijk is van wereldwijde zaken, financiën en handel. Strenge reisregels en intermitterende afsluitingen hebben toeristen weggehouden, kleine en middelgrote bedrijven gedecimeerd en “Azië’s wereldstad” geïsoleerd van de rest van de wereld.

Dit volgt op een aantal jaren van ontwrichting – massale pro-democratische protesten in 2019, een nationale veiligheidswet die volgens critici het ‘einde van Hong Kong’ betekende zoals ze het kenden, en een hardhandig optreden tegen de vrijheid van meningsuiting.

Ondernemers zeggen dat deze evenementen de bevolking van de stad hebben veranderd.

“Het [business] was zeer sterk gericht op de expatmarkt. Van Hong Kong tot New York, van New York tot Hong Kong, Londen”, zegt Vinny Lauria, die een aantal restaurants in Hong Kong runt.

Maar, voegt hij eraan toe, het restaurantbedrijf is “verstandig” geworden met de toegenomen komst van rijke Chinezen op het vasteland naar de stad.

“De strategie is de afgelopen tien jaar enorm veranderd”, zegt hij.

Dit is ook niet de eerste keer dat er wordt getwijfeld aan de toekomst van Hong Kong als een rijk maar edgy zakencentrum.

De laatste 25 jaar

Hong Kong floreerde lange tijd als een financiële grootmacht. En sinds Groot-Brittannië de voormalige kolonie in 1997 teruggaf aan China, was het eiland een toegangspoort geworden voor buitenlandse bedrijven om zaken te doen met China.

Het had grote voordelen ten opzichte van regionale concurrenten vanwege het geavanceerde financiële systeem, een transparante rechtsstaat, Engelssprekende werknemers en banden over de hele wereld.

Maar voorafgaand aan de overdracht in 1997 publiceerde het tijdschrift Fortune een coverartikel – “De dood van Hong Kong” – waarin hij klaagde dat “de naakte waarheid over de toekomst van Hong Kong in twee woorden kan worden samengevat: het is voorbij.”

Zowel buitenlandse waarnemers als veel plaatselijke bewoners vreesden dat de invloed van Peking onmiddellijk zou toenemen en dat Chinese soldaten spoedig door de straten van de stad zouden dwalen en mensen zouden arresteren. Westerse kranten voorspelden ook dat de jaarlijkse herdenkingen van het bloedbad op het Tiananmen-plein in 1989 – een taboe-onderwerp in China – zouden worden verboden.

Maar het zou nog 20 jaar duren voordat de vrijheden van Hongkongers werden bedreigd – verschillende pro-democratische leiders en activisten, en zelfs een mediamagnaat zitten nu achter de tralies. En evenementen ter gelegenheid van de verjaardag van het Tiananmen-plein zijn niet langer toegestaan.

Afbeeldingsbron, Getty Images Afbeelding bijschrift, Veel van de “expat” buitenlandse arbeiders van Hong Kong zijn vertrokken te midden van Covid-beperkingen

Maar degenen die in het bedrijfsleven en financiën werken, zijn nog steeds optimistisch over de stad. De economie van Hongkong is sinds 1997 zelfs verdubbeld.

“Als je het hebt over Aziatische markten vanuit een integriteitsstandpunt, loopt Hong Kong voor op China”, zegt Drew Bernstein, een accountant die al tientallen jaren Chinese bedrijven controleert.

“Als je een financiële markt hebt zonder integriteit, is het meer een casino.”

De openstelling van de financiële markten op het vasteland van China bracht een aantal Fortune 500-bedrijven ertoe om naar Shanghai te verhuizen, maar Hong Kong blijft een van ’s werelds top 10 beurzen qua marktkapitalisatie.

En de stad blijft hoog scoren in de wereldwijde financiële centra voor zakelijke omgeving, menselijk kapitaal, infrastructuur en algemene reputatie.

“Ik heb deze film vele, vele keren gezien, het einde is altijd hetzelfde”, zegt vastgoedmagnaat Allan Zeman.

Terwijl mensen Hong Kong in 1997 verlieten omdat ze dachten dat dit het einde was van de vooruitzichten van de stad, zegt hij dat ze vergeten dat China deel uitmaakt van de aantrekkingskracht van Hong Kong en wat het de zakenwereld te bieden heeft.

“Mensen zitten in Hong Kong vanwege China. Misschien gaan er een of twee bedrijven weg. Ik ben hier al 50 jaar, ik ga nergens heen.”

De komende 25 jaar

Maar uit gegevens blijkt dat mensen inderdaad in recordaantallen Hong Kong verlaten.

Medio 2021 is het grootste aantal mensen verhuisd sinds medio 1966, blijkt uit cijfers van de dienst volkstelling en statistiek van de stad.

Mercers chief executive in Hong Kong, Vicky Fan, zegt dat een hoge omzet niet ongebruikelijk is voor een markt als Hong Kong, vooral in de nasleep van Covid, maar ze geeft toe dat veel mensen verhuizen.

Mevrouw Fan wijst op internationale scholen als bewijs – voorheen competitieve campussen openen nu plekken voor lokale studenten.

Er was vorig jaar ook een kapitaaluitstroom van meer dan $ 100 miljard, voor de tweede keer sinds 1997. En de investeringen in Hong Kong daalden aanzienlijk in 2021.

“Hong Kong zal een zeer rijke stad blijven, zelfs als buitenlandse leidinggevenden verhuizen, of weigeren zich daar te vestigen, omdat er enorme aantallen zeer rijke Chinese en machtige Chinese bedrijven zijn die enthousiast zijn om daarheen te verhuizen”, zegt William H Overholt, een senior research fellow aan de John F Kennedy School of Government aan de Harvard University.

Experts wijzen ook op de rol van Hong Kong als financieel centrum in de Greater Bay area – een project dat 11 steden in Zuid-China verbindt met Hong Kong in het centrum. Het gecombineerde BBP van de zone komt al overeen met dat van Zuid-Korea.

“De toekomst van Hong Kong is de Greater Bay Area. Je kunt in 14 minuten van Hong Kong naar Shenzhen komen. De grap is dat het sneller is om naar Shenzhen te gaan dan de huizen van andere mensen in Hong Kong,” zei de heer Zeman.

Hoewel verwacht wordt dat Hong Kong meer geïntegreerd zal raken met China, zeggen experts dat het zijn unieke plaats in de financiële wereld nog steeds niet zal verliezen.

“Voor veel westerlingen zal het aanvoelen als een nieuwe Chinese stad. Voor de Chinezen – individuen en bedrijven – is Hong Kong nog steeds deze prachtige luchtsluis naar de wereld van buiten het vasteland. Het is waar het rechtssysteem voorspelbaar is, de politieke druk op het bedrijfsleven is veel minder dan op het vasteland’, zei Overholt.

En aangezien de VS steeds meer Chinese bedrijven van hun aandelenmarkten afwendt, zal Hong Kong hiervan profiteren. De VS hebben al meer dan 140 bedrijven op het vasteland van de beurs gehaald en nog eens 100 lopen gevaar.

Bernstein denkt dat ze meer belangstelling van investeerders zullen trekken in Hong Kong dan in Londen of New York.

“Er zijn niet veel plaatsen waar ze heen kunnen”, zei hij.

Afbeeldingsbron, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, Experts zeggen dat Hong Kong nog steeds een aantrekkelijke plaats is om zaken te doen

“Het is nog steeds een markt waar bedrijven naartoe kunnen gaan met diepe kapitaalbronnen. Markten zoals Hong Kong bieden voordelen die Aziatische bedrijven in de VS niet kunnen krijgen”, voegt hij eraan toe.

“Aziatische markten begrijpen het risico van een bedrijf dat niet wordt gerund door vraag en aanbod, maar door overheden. Tegenwoordig is de realiteit dat de grootste bedrijven ter wereld worden gerund door overheden.”

Die verandering is nu al zichtbaar: van de 2500 bedrijven die momenteel aan de beurs van Hongkong genoteerd zijn, is meer dan 40% gevestigd in China en goed voor meer dan driekwart van de beurskapitalisatie.

“De kracht van Hong Kong is deel uit te maken van China… de eerste 25 jaar was een experiment, in de komende 25 jaar zullen we de vruchten plukken. Hong Kong zal een van ’s werelds grootste steden blijven.”

Experts beweren dat China niet nog een Shanghai of Shenzhen nodig heeft, succesvolle zakelijke hubs – Hong Kong, zo zeggen ze, zal waarschijnlijk niet de hoofdstad worden van een door China geleid wereldwijd economisch imperium.

Hoewel het misschien niet langer de toegangspoort tot China is, is zijn rol als China’s toegangspoort tot de wereld al begonnen.

Aanvullende rapportage door Christine Haho

Lees meer van onze berichtgeving over Hong Kong Het jaar van Hong Kong onder de controversiële wet van ChinaVijf momenten in beladen relaties tussen Hongkong en ChinaHongkongprofielHoe het VK Hong Kong terugbracht naar ChinaHongkong: ‘We weten niet waar de rode lijn ligt’