Britse boeren wenden zich tot Nepal en Tadzjikistan voor fruitplukkers

Britse boeren wenden zich tot Nepal en Tadzjikistan voor fruitplukkers

Door Lucy Hooker
Zakelijke verslaggever, BBC News

Gepubliceerd5 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBijschrift afbeelding, de broers Buddi Bahadur Khatri (l) en Bal Kumar Khatri (r) die bij Harwill Farm werken

Bal Kumar Khatri heeft eerder in zijn geboorteland Nepal rijst en bonen geoogst en was trekkinggids in de Himalaya.

Maar dit jaar plukt de 26-jarige in een polytunnel in het noorden van Nottinghamshire aardbeien.

Elk voorjaar komen er duizenden seizoensarbeiders om het Britse zachtfruit te oogsten, maar dit jaar komen ze van veel verder weg.

Voor de Brexit kwamen velen uit Polen, Roemenië en Bulgarije.

Nu hebben Britse telers, evenals Nepalezen, Indonesische, Mongoolse, Tadzjiekse, Kazachse en Kirgizische arbeiders in dienst.

Meneer Khatri is hier nog niet zo lang, maar hij spreekt een beetje Engels en de eigenaren van de boerderij zijn opgelucht dat hij hier is gekomen.

Het is altijd een uitdaging om voldoende werknemers te krijgen voor het zomerseizoen, maar dit jaar, nu het zachtfruitseizoen bijna zijn hoogtepunt bereikt, zeggen veel telers dat ze zich meer zorgen maken dan ooit dat er niet genoeg plukkers zullen zijn .

Jenny Tasker van Harwill Farm in de buurt van Retford, die aan Waitrose, Tesco en Marks and Spencer levert, heeft altijd een mix van nationaliteiten gehad. Maar dit jaar komen hun arbeiders uit negen verschillende landen, waaronder 35 voor het eerst uit Nepal, 45 Tadzjikistan en zelfs drie uit Indonesië.

Bijschrift afbeelding, Jenny Tasker van Harwill Farm gebruikt werknemers uit een groot aantal landen

De nieuwe rekruten passen er goed in, zegt mevrouw Tasker, maar er zijn uitdagingen.

“We moeten veel trainen, dus het is traag”, zegt ze. “Het gaat erom dat je aan beide kanten geduld hebt”, zegt ze. Maar net als anderen is zij bang dat ze niet al haar bessen geoogst zal krijgen voordat ze bederven.

Volgens de brancheorganisatie British Berry Growers (BBG) neemt de Britse productie van zachtfruit gestaag toe, maar ook de verspilling neemt toe. Het is moeilijk te voorspellen wanneer bessen klaar zijn om te plukken, en wanneer ze dat zijn, kunnen ze niet wachten.

Volgens een enquête onder BBG-leden is de waarde van de verloren productie als gevolg van arbeidstekorten de afgelopen twee jaar ongeveer verdubbeld. Vorig jaar werd er naar schatting 36 miljoen pond aan zachtfruit verspild, terwijl de totale productie 760 miljoen pond bedroeg, zegt de BBG.

‘Erg zenuwachtig’

Bij Harwill krijgen arbeiders zoals de heer Khatri en zijn broers onderdak en is er gratis wifi geïnstalleerd voor alle caravans. Britse boerderijen doen steeds meer hun best om werknemers te overtuigen om jaar na jaar terug te keren, mede omdat sinds de Brexit het aantal terugkeerders uit EU-landen is afgenomen.

Vorig jaar vulden Oekraïners de gaten, maar dit jaar hebben Oekraïense mannen tussen 18 en 60 jaar de opdracht gekregen om thuis te blijven en te vechten.

Bijschrift afbeelding, Werknemers van verschillende nationaliteiten delen caravanaccommodatie op het terrein bij de meeste fruitboerderijen in het VK

De combinatie van oorlog, Brexit en Covid leidde ertoe dat een parlementaire commissie in april waarschuwde dat acute arbeidstekorten in de Britse voedselsector de voedselzekerheid zouden kunnen bedreigen als er geen actie werd ondernomen.

En sindsdien lijkt het proces van visumafgifte aan seizoensarbeiders vast te lopen, zegt BSF-voorzitter Nick Marston. Hij verwelkomt de benadering van de “liga der naties”, maar zegt dat hij bang is dat arbeiders van zo ver weg te laat zullen arriveren.

“Het maakt boeren erg nerveus”, zegt hij. “Ik denk niet dat het een crisispunt heeft bereikt, maar ik ben erg bezorgd dat dit het geval zal zijn.”

Justin Emery zegt dat er genoeg werknemers zijn die willen komen. Hij is directeur van het arbeidsbedrijf Fruitful Jobs, een van de vier bedrijven die een vergunning hebben om seizoenarbeiders in het buitenland te werven.

Fruitful Jobs rekruteert in 37 landen, van Zuid-Afrika tot Koerdistan, Canada tot Mongolië. Maar rekruten moeten £ 244 vinden voor een visum plus hun retourvlucht. Dat, plus de bureaucratie en taalbarrières, betekent dat het geen snel proces is om te rekruteren uit nieuwe, verre oorden.

Bijschrift afbeelding, Rijp fruit moet snel worden geplukt en verpakt om bederf te voorkomen

Volgens Emery heeft de komst van Oekraïense vluchtelingen middelen verlegd en de visumverwerking vertraagd. Maar, voegt hij eraan toe: “Ze hebben het goed ingehaald en er komen nu mensen binnen.”

Maar dat is niet genoeg om iedereen gerust te stellen dat het nieuwe systeem zal werken.

Tim Chambers, eigenaar van een netwerk van 24 boerderijen in het zuidoosten van Engeland, heeft de wervingsbureaus verteld dat hij geen arbeiders wil uit landen als Indonesië, Vietnam of de Filippijnen.

Afbeeldingsbron, Chambers Afbeeldingsbijschrift, Tim Chambers (l) en zijn vader John bezitten een van de grootste bessentelers in het VK

“Het is niet omdat ik op de een of andere manier een probleem heb met ras, geloof of kleur”, zegt hij. “[But] als je plotseling een heel nieuw land, cultuur, manier van leven in je boerderij brengt, kan dat grote problemen veroorzaken.

“Qua efficiëntie is een nieuwe rekruut in het eerste seizoen 25% minder productief”, zegt hij.

“Er zullen ook culturele en lifestyle-dingen zijn”, zegt hij.

De heer Chambers zegt dat hij een groot aantal ervaren arbeiders uit Midden- en Oost-Europa heeft die nog steeds terugkeren naar het werk op zijn boerderijen – hij zorgt er al voor dat Russen en Oekraïners niet in gedeelde accommodatie worden geplaatst om wrijving te voorkomen.

Maar de concurrentie om arbeid wordt zo “heet”, hij ziet in dat hij misschien arbeiders uit nieuwe bronnen moet accepteren, als hij wil vermijden wat er vorig jaar is gebeurd, toen een tekort aan arbeidskrachten betekende dat hij wegliep van ongeveer 12% van zijn frambozen Bijsnijden.

Hij verwijt de regering dat ze niet genoeg visa heeft afgegeven. Dit jaar is er een limiet op het aantal van 30.000, met het potentieel om indien nodig met 10.000 te stijgen. Het aantal visa zal vanaf 2023 beginnen af ​​te nemen, met een grotere focus op Britse arbeiders en automatisering zou dit moeten compenseren.

“Ze begrijpen niet de verantwoordelijkheid die ze zichzelf hebben gegeven en het bloedbad dat ze kunnen veroorzaken door hun acties”, zegt hij.

De andere “bom”, zegt Alastair Brooks, van de Langdon Manor Farm in Kent, was de bepaling van de regering dat seizoenarbeiders uit het buitenland £ 10,10 per uur moeten krijgen, ruim boven het minimumloon van £ 9,50.

Hij kan zijn bestaande werknemers niet minder betalen dan de nieuwkomers, dus zijn de lonen over de hele linie gestegen.

“Ik misgun ze dat niet, ze werken heel hard. Het probleem is dat we met onze klanten prijzen afspreken”, zegt hij.

Het ministerie van Binnenlandse Zaken zei dat de regering klaar was om de boeren en telers in het VK te steunen en “ervoor te zorgen dat ze de steun en het personeel krijgen dat ze nodig hebben”.

“De seizoensarbeidersregeling loopt nu tot eind 2024”, zei een woordvoerder, eraan toevoegend dat de regering werkte aan het aantrekken van Britse werknemers in de sector.