Waarschuwing armste huishoudens hebben moeite om £ 150 energiekorting te krijgen

Waarschuwing armste huishoudens hebben moeite om £ 150 energiekorting te krijgen

Door Rebecca Wearn
Zakelijke verslaggever, BBC News

Gepubliceerd42 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBeeldbron, Getty Images

Enkele van de armste huishoudens in Engeland en Wales hebben moeite om belastingverminderingen van de gemeente te krijgen om hun torenhoge energierekeningen te compenseren, heeft een liefdadigheidsinstelling gewaarschuwd.

National Energy Action zei dat degenen die de gemeentebelasting niet via automatische incasso betaalden, werden getroffen, waarbij velen lang moesten wachten op de uitbetaling van £ 150.

Gemeenten zeggen dat ze moeite hebben om de kortingen op korte termijn te beheren.

Maar de regering zei dat ze de uitbetalingen zonder verder uitstel moesten doen.

Van de raden werd verwacht dat ze de korting van £ 150 zouden gaan betalen vanaf april, toen de energieprijsplafond met £ 693 steeg voor het gemiddelde huishouden, waardoor velen moeite hadden om hun rekeningen te betalen.

Alle kortingen moeten uiterlijk in september zijn betaald, zegt de regering.

‘Stijgende prijzen moeilijker voor geld dan de pandemie’Verwarring over timing van korting op gemeentebelasting

De BBC bekeek echter de websites van de 331 factureringsinstanties in Engeland en Wales die verantwoordelijk zijn voor het beheer van de kortingen en vond een duidelijke splitsing in de betalingstermijnen voor degenen die hun gemeentebelasting via automatische incasso betalen en degenen die dat niet doen.

Dit komt omdat automatische incasso’s veel gemakkelijker te verwerken zijn, omdat de lokale autoriteiten al over de naam en bankgegevens van het huishouden beschikken.

‘Ernstige zorgen’

Het probleem, zegt National Energy Action, is dat het meestal de armste huishoudens zijn die geen gemeentelijke belastingen betalen via automatische incasso – hetzij omdat ze geen bankrekening hebben, hetzij omdat ze hun financiën op een meer ad-hocbasis beheren.

“Er zijn ernstige zorgen dat degenen met de grootste behoefte het minst toegang zullen hebben tot het geld”, zei CEO Adam Scorer.

Bijschrift afbeelding, Chris O’Keefe en zijn vriend John maken zich zorgen dat het moeilijk zal zijn om toegang te krijgen tot de korting

Eind mei zeiden meer dan 280 Engelse en Welshe gemeenten dat betalingen rechtstreeks op de bankrekeningen van mensen hadden moeten worden gedaan.

De overgrote meerderheid van de gemeenten zei echter dat klanten die niet via directe schuld betaalden, waarschijnlijk in de komende weken benaderd zouden worden, per e-mail of per post, en dat ze werden aangespoord om online of telefonisch een aanvraag in te dienen.

Slechts 15 gemeenten zeiden dat ze al postcheques verstuurden naar huishoudens zonder automatische incasso om ze in te wisselen voor contant geld.

‘Het is niet eerlijk’

The Lighthouse Project is een gemeenschapscentrum dat is opgezet om armoede aan te pakken in Middleton, Greater Manchester. Tijdens de wekelijkse koffieochtend in het plaatselijke winkelcentrum was er veel verwarring over de korting.

De stad valt onder de Rochdale Borough Council, waar meer dan een derde van de inwoners geen gemeentelijke belasting betaalt via automatische incasso.

“Ik vind het oneerlijk”, zegt Chris O’Keefe, die wekelijks zijn gemeentebelasting betaalt. “Het feit dat u niet via automatische incasso betaalt, hoeft niet te betekenen dat u geen prioriteit bent. We moeten allemaal hetzelfde worden behandeld.”

Chris en zijn vriend John, die naast hem zat, hebben allebei een handicap en zeggen dat het al behoorlijk lastig is om via de website van de gemeente of via de telefoon op de hoogte te blijven van hun rechten. Toegang krijgen tot de korting is waarschijnlijk moeilijk, denken ze.

Bijschrift afbeelding, Carole Mboe wist helemaal niets van de korting

Carole Mboe wist helemaal niets van de korting en was bang dat veel mensen niet zouden weten hoe ze online een aanvraag moeten indienen. “Veel mensen hebben gewoon niet de computervaardigheden,” zei ze.

Lianne Walker heeft leerproblemen en zou moeite hebben met een brief van de gemeente. “Of ik zou mijn buurvrouw het voor me laten lezen of ik zou het naar mijn zus brengen,” zei ze. “Ik zou paranoïde en helemaal gestrest zijn en misschien zou ik in huilen uitbarsten.”

Maar de 90-jarige Rosemary Donnelly heeft haar betaling al ontvangen omdat ze via automatische incasso betaalt, en heeft haar vrienden in de plaatselijke lunchclub verteld dat ze erop moeten letten.

“150 pond zal een groot verschil maken, want voor sommige mensen is het ontzettend veel geld”, zei ze.

‘Onze schaatsen aandoen’

Rochdale Borough Council verwerkt 50.000 automatische afschrijvingen en is net begonnen met het versturen van brieven naar de andere 30.000 inwoners die niet automatisch worden betaald. Neil Emmott, die de raad leidt, zei dat de centrale regering waarschijnlijk niet begreep hoe ingewikkeld het proces op veel gebieden zou zijn.

“Ik denk dat regeringen in Londen niet altijd per se weten wat er gebeurt”, zei hij. “Het is niet eerlijk, maar geef me een alternatieve manier om dit te doen?”

Hij voegde eraan toe: “De meest kwetsbaren hebben deze betaling nodig en we trekken onze schaatsen aan om die mensen zo snel mogelijk te betalen.”

Maar andere gemeenten vonden het eenvoudiger.

De energiekorting van £ 150 was een vlaggenschipaankondiging van de regering. In plaats van zich te richten op hulp aan de meest kwetsbaren, besloten ze om gratis geld te geven aan de overgrote meerderheid van de huishoudens om hen te helpen de stijging van de energieprijsplafond te dekken.

Maar op 1 april, toen de energieprijzen voor de meeste huishoudens stegen, had niemand dit geld op de rekening staan. 331 verschillende factureringsinstanties moesten een manier bedenken om het geld bij ons te krijgen, wat resulteerde in een postcodeloterij tussen autoriteiten.

Voor de meeste gemeenten in Engeland en Wales duurt het een paar maanden voordat het geld bij degenen komt die via automatische incasso betalen, en het is nu veel langer wachten op degenen die op een andere manier gemeentebelasting betalen, of helemaal vrijgesteld zijn van gemeentebelasting.

Er wordt nu pas contact opgenomen met de meest kwetsbaren, en een proces dat de verantwoordelijkheid oplegt om online te solliciteren of in contact te komen met bankgegevens, is nog maar net begonnen. Ondertussen moesten de hogere rekeningen betaald worden, of de meter opgewaardeerd, zonder het extra geld dat de regering beloofde.

Slechts 90 mijl verderop in Shropshire, heeft Telford and Wrekin Council al 95% van zijn kortingen verwerkt, ongeacht hoe inwoners hun gemeentebelasting betalen.

Cllr Rae Evans, die leiding geeft aan financiën en klantenservice in het gebied, zei dat de ervaring van de gemeente met het omgaan met subsidiefinanciering tijdens de pandemie had geholpen om op de voorgrond te komen door te investeren in zijn website en app en inwoners ertoe aan te zetten via automatische incasso te betalen.

“We zijn ons enorm bewust van de financiële druk die onze inwoners en bedrijven ondervinden”, zei ze. “We konden dit eerder in het jaar zien aankomen, dus het was vooruit denken waardoor we op het juiste moment op de juiste plaats waren.”

Afbeeldingsbron, Reuters Afbeelding bijschrift, kanselier Rishi Sunak kondigde de energiekorting in februari aan

Betalingssystemen voor de korting verschillen van land tot land.

De BBC heeft contact opgenomen met 32 ​​factureringsinstanties in Schotland. 25 reageerden om te bevestigen dat de £ 150 niet wordt terugbetaald, maar in plaats daarvan wordt bijgeschreven op de gemeentebelasting, waardoor de maandelijkse betalingen voor het komende boekjaar lager zijn. Degenen die in Schotland zijn vrijgesteld van het betalen van gemeentebelasting, kunnen een cheque aanvragen.

De regering in Noord-Ierland heeft een evenredig bedrag ontvangen dat naar hun centrale fondsen gaat.

‘Niet zonder uitdagingen’

De Local Government Association, die de raden in Engeland vertegenwoordigt, zei dat de korting “een belangrijke taak en niet zonder uitdagingen” is geweest.

“Veel inwoners die zich hebben aangemeld voor automatische incasso zijn al begonnen met het ontvangen van hun korting”, aldus een woordvoerder. “Sommige gemeenten zijn deze maand begonnen met betalingen om software volledig te testen en om ervoor te zorgen dat automatische incasso’s van april niet worden teruggeroepen en velen richten zich nu ook op het contacteren van degenen die in aanmerking komen en hun gemeentebelasting niet via automatische incasso betalen.”

De LGA voegde eraan toe dat veel lokale autoriteiten aanvullende regelingen hadden voor lokale bewoners die worstelen met hun energierekening.

Een woordvoerder van het ministerie van Nivellering, Huisvesting en Gemeenschappen zei te verwachten dat gemeenten onverwijld zouden beginnen met het betalen van betalingen.

“Automatische incasso is de snelste en gemakkelijkste manier om gemeentebelasting te betalen, en voor de meeste mensen de beste manier om de korting te krijgen. Maar gemeenten hebben een scala aan opties voor mensen die niet via automatische incasso betalen.”

Een woordvoerder van het ministerie van Financiën zei dat het land een “sterk economisch herstel” heeft doorgemaakt van de pandemie, maar erkende dat dit “bezorgde tijden” zijn en zei dat de regering actie onderneemt om huishoudens te ondersteunen.

“Dit omvat een belastingverlaging van meer dan £ 330 per jaar voor de typische werknemer, het verlagen van het Universal Credit-afbouwtarief om mensen te helpen meer van het geld dat ze verdienen te behouden, en het verstrekken van miljoenen huishoudens met elk maximaal £ 350 om te helpen met stijgende energie rekeningen”, aldus de woordvoerder.

“De staatsschuld bevindt zich op het hoogste niveau sinds de jaren zestig en de stijgende inflatie drijft onze schuldrentekosten op, wat betekent dat we de overheidsfinanciën duurzaam moeten beheren om te voorkomen dat toekomstige generaties met nog meer schulden worden opgezadeld.”