Noord-Ierland: kunnen de EU en het VK te maken krijgen met een handelsoorlog?

Noord-Ierland: kunnen de EU en het VK te maken krijgen met een handelsoorlog?

Door Dharshini David
Wereldwijde handelscorrespondent, BBC News

Gepubliceerd19 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenGerelateerde onderwerpenNI verkiezing 2022Beeldbron, Getty Images

Een escalerend geschil over de handelsregelingen na de Brexit voor Noord-Ierland dreigt ertoe te leiden dat de regering delen van die deal schrapt. Zou het in dat geval een handelsoorlog kunnen veroorzaken waarbij huishoudens en bedrijven een onwelkome prijs moeten betalen?

Ambtenaren van de Europese Unie hebben herhaaldelijk gewaarschuwd voor “ernstige” gevolgen” als het VK een deel van het Noord-Ierse Protocol terzijde zou schuiven.

Afgelopen november waarschuwde de Ierse minister van Buitenlandse Zaken, Simon Coveney, dat de hele handels- en samenwerkingsovereenkomst (TCA) – die bestaat om tarief- en quotavrije handel tussen de EU en het VK te garanderen – afhangt van de naleving door het VK van het protocol.

Meer recentelijk echter, aangezien de oorlog in Oekraïne zowel de kosten van levensonderhoud als de samenwerking tussen de EU en het VK heeft doen toenemen, heeft de heer Coveney een meer verzoenende toon aangeslagen door te zeggen dat de EU eerst naar oplossingen wil zoeken. Maar hij waarschuwde dat elke eenzijdige actie van het VK “een zeer moeilijke zomer” zou kunnen betekenen.

En uiteindelijk betekent dit dat er een risico bestaat dat een deel of het geheel van de TCA eenzijdig door de EU kan worden geschrapt – zij het niet snel. Dat zou de EU in staat stellen om tarieven op te leggen aan Britse producten.

In de meeste gevallen vereist een dergelijke actie een opzegtermijn van maximaal een jaar en een tussenliggende arbitrageprocedure.

Wat is het Noord-Ierse Protocol?

De EU heeft in de tussentijd de ruimte om aan een aantal andere hefbomen te trekken, bijvoorbeeld door Britse vissersvaartuigen te beperken die de EU-wateren binnenvaren.

Brussel heeft al voorlopige maatregelen onderzocht, nadat het vorig jaar beweerde dat de Britse actie om grensformaliteiten uit te stellen vorig jaar in strijd was met het protocol. Later pauzeerde het dat proces nadat het akkoord was gegaan met de onderhandelingen, maar het kon besluiten om het te hervatten.

En de gevolgen van een dergelijke actie kunnen pijnlijk zijn.

Economen waarschuwen dat de EU, zoals is gebeurd in handelsconflicten met de VS, zich zou kunnen richten op politiek gevoelige producten voor tarieven om de impact te maximaliseren – zalm uit Schotland bijvoorbeeld.

In totaal ging vorig jaar voor £ 372 miljoen aan Schotse zalm naar de EU, wat duizenden banen ondersteunde.

Als alternatief zou de EU actie kunnen richten op industrieën die zich bevinden in de zogenaamde Red Wall-zetels, in delen van het noordoosten van Engeland en de Midlands die bij de laatste verkiezingen van Labour naar de conservatieven zijn verschoven. Sommige van deze gebieden zijn onevenredig afhankelijk van de gewoonte van het blok.

Als alle in het VK gemaakte goederen dezelfde tarieven zouden krijgen als die van andere landen buiten de EU, dan zouden landbouwproducten een typische heffing van 10% kunnen krijgen – waarbij zuivelproducten maar liefst 35% aantrekken – wanneer ze aan het blok worden verkocht.

Maar alle tarieven die op Britse goederen worden geheven, zouden hogere rekeningen voor Europese klanten betekenen – iets waarvoor ze Brussel niet zouden bedanken.

Dat, naast de eis dat elke reactie “evenredig” moet zijn, doet de meeste economen denken dat een dergelijke actie selectief zou zijn.

De EU zou de bureaucratie kunnen opvoeren om het leven moeilijker te maken voor bedrijven die op haar markt proberen te verkopen. Volgens een enquête van de Kamer van Koophandel zegt driekwart van de exporteurs in het noordoosten van Engeland dat de formaliteiten na de brexit het moeilijker maken om aan de EU te verkopen, met een export die met meer dan een tiende is gedaald in vergelijking met 2019 .

Het VK zou in theorie op elke vergelding kunnen reageren door zijn eigen tarieven op te leggen. Een dergelijke heffing zou het voor Europese producenten nog moeilijker maken om in het VK te concurreren; ze hebben hun verkoop hier al zien dalen sinds de Brexit, en de export uit Duitsland staat al op het punt om achteruit te gaan.

Maar dat is een optie die Groot-Brittannië tot dusver heeft afgezwakt – in theorie zou het in theorie extra kosten voor in Europa gemaakte auto’s en hogere prijzen voor nietjes kunnen zien, op een moment dat Britse huishoudens al bezwijken onder de druk van hogere rekeningen.

Zoals het is, zeggen economen van de London School of Economics dat veranderingen in de aanloop naar Brexit en daarna de prijs van voedsel dat uit de EU werd geïmporteerd in 2020 en 2021 met 6% is gestegen.

Een totale handelsoorlog kan een wederzijds verlammende slag toebrengen wanneer de economieën van de EU en het VK al zeer kwetsbaar zijn. De minister van Brexit-kansen, Jacob Rees-Mogg, heeft een dergelijke mogelijkheid beschreven als een “daad van zelfbeschadiging”, misschien gokkend dat de EU dat risico niet zal nemen

Als alternatief zou Brussel kunnen besluiten dat het starten van het vergeldingsproces nodig is voor hefboomwerking en om het VK ertoe aan te zetten toe te geven bij het oplossen van het geschil over Noord-Ierland.

Bijna vijf jaar na het referendum is het gekibbel over hoe de Brexit moet werken nog lang niet voorbij.