India probeert het vertrouwen van het publiek te winnen in het door crisis getroffen Sri Lanka

India probeert het vertrouwen van het publiek te winnen in het door crisis getroffen Sri Lanka

Door Nitin Srivastava
BBC Hindi, Colombo

Gepubliceerd27 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBron afbeelding, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, India ontpopt zich als een van de grootste leveranciers van hulp aan het noodlijdende Sri Lanka

De afgelopen 15 jaar hebben India en China gestreden om gunstige diplomatieke en handelsbetrekkingen met Sri Lanka dankzij de strategische ligging in de Indische Oceaan.

Terwijl de populaire perceptie aangaf dat China India had overtroffen, lijkt de recente economische en politieke onrust in Sri Lanka het buitenlandse beleid van India een nieuw leven te hebben gegeven in de eilandnatie.

Sri Lanka bevindt zich midden in de ergste economische crisis sinds de onafhankelijkheid van Groot-Brittannië in 1948. Het land is opgeschrikt door protesten terwijl mensen woedend zijn over stijgende prijzen en tekorten aan voedsel en brandstof.

Vorige week nam Mahinda Rajapaksa ontslag als premier nadat zijn aanhangers slaags waren geraakt met vreedzame demonstranten, wat leidde tot een dodelijke nacht van geweld op 9 mei.

Ranil Wickremesinghe, die de functie van premier overnam, zei dat de economische problemen van het land eerst erger zouden worden voordat ze beter zouden worden.

Hij deed een beroep op financiële hulp van buitenaf, onder meer uit India.

Sri Lanka tot laatste dag benzine, nieuwe premier zegt Hoe Sri Lanka’s oorlogshelden schurken werden

India is nooit een grote geldschieter aan Sri Lanka geweest, in tegenstelling tot China, dat eind 2019 iets meer dan 10% van de uitstaande buitenlandse schuld van Sri Lanka bezat.

Begin 2021, toen de economische crisis opdoemde, had de regering van Sri Lanka ook een valutaswapfaciliteit van 10 miljard yuan ($ 148 miljoen; £ 119 miljoen) verkregen van China om het deviezentekort aan te pakken.

Maar nu ontpopt India zich langzaamaan tot een van de grootste hulpverleners aan Sri Lanka.

Colombo heeft $ 51 miljard (£ 39 miljard) aan buitenlandse schuld opgebouwd. Dit jaar moet het $ 7 miljard (£ 5,4 miljard) betalen om deze schulden af ​​​​te lossen, met vergelijkbare bedragen voor de komende jaren.

Het land is ook op zoek naar noodleningen van $ 3 miljard om essentiële importen zoals brandstof te betalen.

Terwijl de Wereldbank ermee heeft ingestemd om haar $ 600 miljoen te lenen, heeft India $ 1,9 miljard toegezegd en kan nog eens $ 1,5 miljard lenen voor invoer.

Delhi heeft ook 65.000 ton kunstmest en 400.000 ton brandstof verzonden, en later in mei worden meer brandstofleveringen verwacht. Het heeft toegezegd ook meer medische benodigdheden te sturen.

In ruil daarvoor heeft India een overeenkomst gesloten die de Indian Oil Corporation toegang geeft tot het in Engeland gebouwde olietankpark Trincomalee.

India wil ook een elektriciteitscentrale van 100 MW ontwikkelen in de buurt van Trincomalee.

Gemengde gevoelens over Indiase hulp

Velen in Sri Lanka zijn van mening dat de groeiende aanwezigheid van India in Colombo een “verwatering van de soevereiniteit” zou kunnen betekenen.

“Sinds anderhalf jaar is er een crisis in Sri Lanka en we denken dat India dit heeft gebruikt om zijn eigen belangen te dienen. Ja, ze gaven wat krediet, wat medicijnen en voedsel, maar [they are] geen vriend zijn. Er is een verborgen politieke agenda”, zegt Pabuda Jayagoda van de Frontline Socialist Party.

Afbeeldingsbron, Nitin Srivastava Afbeelding bijschrift, Pabuda Jayagoda van de Frontline Socialist Party ziet een verborgen politieke agenda in de hulp van India aan Sri Lanka

Maar anderen accepteren Indiase hulp meer.

“Laten we India niet de schuld geven van onze ellende”, zegt V Ratnasingham, een uienimporteur in Colombo. “We krijgen nog steeds uien uit India tegen een fatsoenlijke prijs en ze geven ons krediet in tijden van crisis. Het is het falen van de Sri Lankaanse regering dat de uienprijzen zijn verdrievoudigd.”

De verdenking over de bedoelingen van India komt op dit moment tegen de achtergrond van Sri Lanka’s banden met China.

Nadat Mahinda Rajapaksa in 2005 de leiding overnam als president, werd aangenomen dat Sri Lanka’s drift richting China een voorkeur was voor een “betrouwbarere partner die binnenlandse economische ontwikkeling mogelijk maakt”.

Steeds meer infrastructuurprojecten – waaronder de miljoenenhaven Hambantota en de snelweg Colombo-Galle – werden aan China gegund.

Het eerste bezoek van de Chinese president Xi Jinping aan Colombo in 2014 was ook een duidelijk diplomatiek signaal aan Delhi.

Hoe de stijgende kosten van levensonderhoud Sri Lanka hard raken

Hambantota wordt tegenwoordig vaak een “witte olifant” genoemd die de economie van Sri Lanka heeft doen bloeden. Dat geldt ook voor verschillende andere dure projecten die Sri Lanka in een enorme Chinese schuldencyclus hebben geleid.

Veel anti-regeringsdemonstranten bij Galle Face Green in Colombo zijn ervan overtuigd dat deze druk om snel te moderniseren Sri Lanka naar de huidige situatie heeft geleid.

Het land is China $6,5 miljard schuldig en er worden gesprekken gevoerd om de schuld te herstructureren.

Hoewel China eerder had ingestemd met het versterken van de deviezenreserves van Sri Lanka door de roepie in te wisselen voor de yuan, heeft het sindsdien zijn ongenoegen geuit over het feit dat Colombo het Internationaal Monetair Fonds (IMF) benaderde voor hulp.

Noora Noor, 44, kampeert samen met haar familie in Galle Face en eist dat president Gotabaya Rajapaksa, de jongere broer van Mahinda, ontslag neemt.

“Al het Chinese geld dat binnenkwam, werd nooit verantwoord, toch? Waarom zou mijn land anders in gebreke zijn gebleven met betalingen? Nu komen alle voorraden uit India, dus mijn vraag is wie we moeten vertrouwen – China of India?” zij vraagt.

Toch zijn er enkele optimisten die denken dat diplomatie zal helpen.

Afbeeldingsbron, Getty Images Afbeelding bijschrift, Veel anti-regeringsdemonstranten zijn ervan overtuigd dat de druk om snel te moderniseren Sri Lanka naar de huidige situatie heeft geleid

“Komt Sri Lanka op ramkoers met China? Als dat zo is, moeten we een dergelijke situatie vermijden vanwege andere negatieve situaties die zich kunnen voordoen. Het is een must om de relaties in evenwicht te houden”, Austin Fernando, de voormalige Hoge Commissaris van Sri Lanka in India, schreef in de krant The Island.

India’s inspanningen

India heeft er alles aan gedaan om zich aan te passen aan de groeiende Chinese invloed in wat het ziet als zijn buurt.

Na het bezoek van president Xi in 2014 bezocht de Indiase premier Narendra Modi niet alleen Colombo het volgende jaar, maar beweerde hij ook “de beste vrienden” te zijn terwijl hij het Sri Lankaanse parlement toesprak.

Arjuna Ranatunga, een voormalige Sri Lankaanse cricketspeler die later minister werd, herinnert zich dat India vrijgevig was toen hij in functie was.

“In 2015 was ik verantwoordelijk voor zowel de petroleum- als de havenministeries en bij gebrek aan geld hadden we moeite om de luchthaven van Jaffna te bouwen. Ik ging naar Delhi om hulp te zoeken. De regering van premier Modi bood een gesubsidieerde lening aan en zette deze later om in een subsidie. wil je anders van een buurman?”

De terugkeer van de Rajapaksa’s aan de macht in 2019, dit keer met de president van Gotabaya en de premier van Mahinda, zorgde er ook voor dat India zijn buitenlandse beleidsopties herschikte en nieuwe overeenkomsten over olie en voedselgrondstoffen werden haastig ondertekend.

Staatsbezoeken volgden tussen Colombo en Delhi, zonder veel reacties uit China op te roepen.

Wat zit er achter de economische crisis in Sri Lanka?

De kwestie van de Tamil-minderheden in Sri Lanka en hun eis voor rechten stond centraal in de diplomatieke onderhandelingen met India.

Nadat de burgeroorlog in 2009 was geëindigd, verleende India steun aan de regering van Sri Lanka.

Sri Lanka moet echter nog uitvoering geven aan het vredesakkoord tussen India en Sri Lanka uit 1987, dat beloofde bevoegdheden over te dragen aan alle provincies, ook waar de Tamils ​​in de meerderheid waren.

De huidige economische crisis heeft echter zeker alle andere politieke zorgen tussen de twee naties overtroffen.

Er is een verschuiving opgetreden in de publieke perceptie in Sri Lanka – dat werd gezien als anti-India en pro-China – dankzij de constante aanvoer uit India van essentiële grondstoffen.

“India verloor ongeveer 15 jaar geleden van China, maar doet zijn best om een ​​behoorlijke comeback te maken”, zegt Bhavani Fonseka, senior onderzoeker bij het Center for Policy Alternatives in Colombo.

“Etnische minderheden in Sri Lanka hebben altijd tegen India opgekeken om op te komen voor hun eisen voor gelijke rechten, terwijl de Singalese meerderheid er nog steeds een gemengd beeld van heeft”, zegt ze. “Sommigen maken zich ook zorgen over de inmenging van India in interne aangelegenheden. Maar ik heb het gevoel dat dit de afgelopen weken volledig is veranderd.”