De perfecte storm die de kosten van een cruciaal metaal verhoogt

De perfecte storm die de kosten van een cruciaal metaal verhoogt

Door Chris Baraniuk
Technology of Business verslaggever

Gepubliceerd1 dag geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBron afbeelding, Sean GallupBijschrift afbeelding, Je kunt geen elektrische auto’s maken zonder nikkel

De komende jaren zullen miljoenen mensen elektrische voertuigen (EV’s) kopen. Al die auto’s en vrachtwagens zullen rijden op batterijen die metalen zoals kobalt, lithium en nikkel bevatten.

Maar een tekort aan metalen zou de EV-hausse kunnen belemmeren.

“Niet veel mensen realiseren zich dat we op dit moment gewoon niet genoeg van deze kritieke materialen hebben die over de hele wereld worden gewonnen”, zegt Megan O’Connor, chief executive en mede-oprichter van Nth Cycle, een mijnbouw- en recyclingbedrijf voor batterijmaterialen.

Haar bedrijf heeft een manier ontworpen om nikkel en andere metalen uit fijngehakte oude batterijen te extraheren – zodat deze materialen opnieuw kunnen worden gebruikt.

Het wordt elektro-extractie genoemd en het werkt door een elektrische stroom te gebruiken om metalen te scheiden van vermalen batterijafval dat bekend staat als “zwarte massa”. De afgescheiden metalen worden geïsoleerd en opgevangen in een speciaal filter.

De technologie van Nth Cycle haalt nikkel niet alleen uit verpulverde oude batterijen, maar ook uit de klompjes steen en metalen die uit mijnen zijn gegraven.

Het is mogelijk een duurzamere methode om nikkel terug te winnen dan traditionele technieken zoals pyrometallurgie, wat volgens Dr. O’Connor geen milieuvriendelijk proces is.

Afbeeldingsbron, Nth CycleImage-bijschrift, Nikkel produceren op de traditionele manier is koolstofintensief, zegt Megan O’Connor

“Zie het als een grote oven, ze smelten alles bij zeer hoge temperaturen – je kunt je de ecologische voetafdruk voorstellen”, legt ze uit.

In de komende jaren zal de industrie alle nikkelvoorraden nodig hebben die ze kan krijgen als integraal onderdeel van zoveel van de producten die we dagelijks gebruiken.

Lithium-ionbatterijen, die veel apparaten, waaronder je telefoon, van stroom voorzien, zijn afhankelijk van een mix van nikkel, mangaan en kobalt.

Maar in sommige batterijen is nikkel verreweg het grootste bestanddeel, dat 80% van de mix vertegenwoordigt.

Het probleem is dat de inkoop van nikkel, zoals veel andere materialen op dit moment, onderhevig is aan problemen in de toeleveringsketen, deels veroorzaakt door de oorlog in Oekraïne, aangezien Rusland een van ’s werelds grootste nikkelleveranciers is.

Landen als Indonesië en de Filippijnen zullen waarschijnlijk hun nikkelproductie opdrijven als kopers op zoek gaan naar niet-Russische bronnen van het metaal. Al zijn er vragen over hoe duurzaam deze nieuwe productie zal zijn.

Bron afbeelding, Getty Images Bijschrift afbeelding, Nikkelmijnen buiten Rusland, zoals deze in Guatemala, zijn gewild

Dr. O’Connor stelt dat nieuwe mijnen niet snel genoeg zullen kunnen openen om te voldoen aan de stijgende vraag naar nikkel, dat ook wordt gebruikt om roestvrij staal en onderdelen voor windturbines te maken. In plaats daarvan zal het recyclen van oude batterijen helpen om dat leveringsprobleem te “patchen”, stelt ze voor.

Andere bedrijven volgen deze benadering ook, waarbij Redwood Materials in de VS al batterijen koopt van het equivalent van 60 tot 80.000 elektrische voertuigen per jaar.

“We halen gemiddeld 95% van de elementen terug uit batterijen, zoals nikkel, kobalt, lithium en koper”, zegt Alexis Georgeson, vicepresident communicatie en overheidsrelaties.

Maar het algemene vertrouwen in de nikkelmarkt moet nog terugkeren na een moeilijke periode in maart, toen de prijs van nikkel op de London Metal Exchange (LME) met 250% piekte voordat hij weer daalde. Dat bracht de operators van de LME ertoe om de handel in nikkel ongeveer een week op te schorten – een min of meer ongekende stap.

“Het was een ramp”, zegt Keith Wildie, hoofd van de handel bij metaalrecyclingbedrijf Romco Group, die opmerkt dat de prijs van nikkel volatiel blijft. Hoewel hij weer is gedaald, ligt de prijs nog steeds zo’n 60% hoger dan aan het begin van het jaar.

De prijsschok gebeurde deels omdat een Chinees bedrijf, Tsingshan Holding Group, een grote “shortpositie” in de markt had opgebouwd – met andere woorden, contracten afsluiten die wedden dat de prijs van nikkel zou dalen. Toen dat niet het geval was, werd het bedrijf gedwongen die contracten terug te kopen of zich ertoe te verbinden het nikkel te leveren. Het nemen van een van beide opties zou resulteren in een enorm verlies.

Het bedrijf reageerde niet op een BBC-verzoek om commentaar.

Afbeeldingsbron, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, Tweederde van het nikkel ter wereld gaat in roestvrij staal

Verstoring en paniek op de markt hebben vervolgens het vertrouwen van nikkelhandelaren aangetast, voegt Wildie eraan toe: “De volumes zijn absoluut ingestort.”

Zowel de Financial Conduct Authority als de Bank of England hebben een onderzoek naar het incident aangekondigd.

In een verklaring zei de LME: “De LME zet zich in om ervoor te zorgen dat de acties van alle deelnemers … volledig worden beoordeeld en dat passende maatregelen worden genomen om zowel het vertrouwen te herstellen als de gezondheid en efficiëntie van de markt op de lange termijn te ondersteunen.”

Er waren echter zorgen over toekomstige leveringen van nikkel, zelfs voordat deze aflevering zich ontvouwde.

EV-maker Tesla was bijvoorbeeld al verhuisd om de toegang tot het metaal te beveiligen door een technische partner te worden in een nieuwe nikkelmijn op het Pacifische eiland Nieuw-Caledonië.

Meer technologie van het bedrijfsleven:

Terugroepactie scooter treft India’s ‘Tesla van tweewielers’Zullen de banken van Taiwan blijven steken in de ‘jaren ’80’? Waarom Argentinië omarmt cryptocurrency Wat doen mensen om de verwarmingskosten te verlagen? Waarom dit hoogtijdagen zijn voor Indiase acteurs

Niet alle bedrijven kunnen van deze optie gebruik maken. Meer dan tweederde van de nikkelproductie in de wereld gaat naar de roestvrijstalen industrie, waar het uiteindelijk in alles terechtkomt, van bestek tot badkamerkranen en wasmachines.

Sommige roestvrijstalen fabrieken in Europa hebben de productie al verlaagd, dankzij de prijsstelling en leveringsproblemen van nikkel.

Hoewel Lisa Reisman, oprichter en uitvoerend redacteur van het vakblad MetalMiner, voorspelt dat de vraag naar het metaal op korte termijn in sommige industrieën zou kunnen dalen.

Hoge rentetarieven kunnen leiden tot een vertraging van de huizenmarkt, wat waarschijnlijk betekent dat minder mensen de komende maanden nieuwe apparaten met roestvrij staal zullen kopen, legt ze uit.

Elektrische auto’s zullen echter vrijwel zeker een constante aanvoer van nikkel nodig hebben.

Eerder dit jaar voorspelde marktonderzoeksbureau S&P Global Platts dat de wereldwijde verkoop van lichte elektrische voertuigen in 2030 26,8 miljoen zou bedragen. Het bedrijf merkte op dat de verkoop van elektrische voertuigen tussen 2020 en 2021 meer dan verdubbeld is.

Afbeeldingsbron, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, Nikkel is in trek bij batterijfabrikanten

Jason Sappor, senior analist bij S&P Global Platts, zegt dat de verhoogde prijs van nikkel waarschijnlijk geen grote impact zal hebben op de verkoop van elektrische voertuigen. Maar hij zegt wel dat EV-batterijen een steeds belangrijkere aanjager van de nikkelmarkt worden.

Kan het recyclen van oude batterijen helpen om de leemte op te vullen, zoals Dr O’Connor suggereert? Misschien, zegt de heer Sappor – maar het vereist toegang tot voldoende oude batterijen om het de moeite waard te maken om de kleine hoeveelheden nikkel erin te extraheren.

“Het enige probleem daarmee is dat er een bestaande voorraad moet zijn om uit te recyclen”, zegt hij. Deze aanpak is wel zinvol, voegt hij eraan toe, “op de lange termijn”.

Dr. O’Connor benadrukt dat recycling alleen niet voldoende zal zijn om in de nabije toekomst aan onze nikkelbehoeften te voldoen: “We moeten meer van deze materialen gaan ontginnen – en ze duurzamer gaan delven.”