Zullen de ‘vergeten’ arbeiders van Frankrijk krijgen wat ze willen?

Zullen de ‘vergeten’ arbeiders van Frankrijk krijgen wat ze willen?

Door Theo Leggett
Zakelijke correspondent, BBC News

Gepubliceerd1 dag geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenGerelateerde onderwerpenFranse verkiezingen 2022Beeldbron, Getty ImagesBeeldbijschrift, Enkele decennia geleden waren er 80 hoogovens in de Fensch-vallei met 100.000 arbeiders

In een spelonkachtige fabriek net buiten Metzange in Frankrijk, bouwt een groep mannen enorme buizen en liggers van roodachtig staal van bijna 2,5 cm dik.

Hun werk wordt verlicht door de blauwe gloed van lasmachines – vonken vliegen als snijmachines worden gebruikt om het ruwe metaal te slijpen en vorm te geven. Rood stof hangt in de lucht en bedekt elk oppervlak.

De Fensch-vallei, in het oosten van het land, maakt deel uit van het industriële hart. De constructies die hier worden gemaakt, worden honderden kilometers vervoerd naar Parijs, waar ze zullen worden gebruikt om Le Grand Paris Express te bouwen, een belangrijk nieuw metrosysteem voor de hoofdstad.

Maar de directeur van de fabriek is een bezorgde man. Stephane Costarella had vroeger 50 mensen in dienst in de fabriek. Nu zijn dat er nog maar 25. Hij heeft zijn kosten tot op het bot moeten verlagen waar hij kan – vanwege de stijgende staalkosten.

Het metaal dat hier wordt bewerkt, is niet in Frankrijk geproduceerd. Een deel ervan komt van over de grens in Luxemburg – en een deel uit Oekraïne. Maar door de Russische invasie is het veel moeilijker geworden om aan de juiste staalsoort te komen, waardoor de prijzen zijn gestegen.

Bijschrift afbeelding, Fabrieksarbeiders lassen buizen en liggers in de Fensch-vallei in Frankrijk

“Het is echt een gekke tijd”, legt meneer Costarella uit. “Het is echt moeilijk om aan voorraden te komen. Er is absoluut niets meer in opslag en de prijs van het staal dat we krijgen is erg duur”

Bovendien kost het snijden en vormgeven van centimeters dik staal veel energie – en de afgelopen weken zijn zijn gas- en elektriciteitsrekening verdubbeld.

Hij zegt af te zijn van het vooraf prijsopgaven voor nieuwe projecten van zijn klanten, zegt hij, omdat de kosten dagelijks stijgen.

De huidige crisis is slechts de laatste klap voor een industriële regio die al tientallen jaren in verval is – en de staalsector vormt de kern van die achteruitgang.

“Deze regio maakt al meer dan honderd jaar staal”, legt Edouard Martin uit, een voormalig staalarbeider en vakbondsactivist. “In de jaren vijftig waren hier 80 hoogovens. 100.000 arbeiders. Er waren overal in deze vallei fabrieken – overal schoorstenen.”

Hoogovens zijn de gigantische ovens die worden gebruikt om metaal uit ijzererts te halen, door het tot zeer hoge temperaturen te verhitten terwijl het wordt gemengd met cokes – een op koolstof gebaseerde brandstof.

Ze worden traditioneel gebruikt in de eerste fase van het staalproductieproces. Maar ze hebben mankracht nodig en zijn duur in het gebruik. In heel Europa zijn er de afgelopen jaren veel gesloten. In het VK zijn er nog maar een handvol over.

De laatste sloten in de Moezelstreek waren in een fabriek in Florange.

De fabriek zelf blijft, gerund door de wereldwijde staalgigant ArcelorMittal – een bedrijf met hoofdkantoor in het nabijgelegen Luxemburg. Het maakt staalproducten voor de auto-industrie en biedt werk aan 2000 mensen.

Bijschrift afbeelding, De hoogovens van de Florange-fabriek zijn voorgoed stilgelegd

Maar de ovens zijn de afgelopen tien jaar koud geweest. Hun enorme bouwwerken doemen op over het landschap – voor de lokale bevolking zijn ze een bitter symbool van een verloren strijd.

Tien jaar geleden – zoals het nu is – was Frankrijk in de greep van een campagne voor de presidentsverkiezingen. De toekomst van de Florange-ovens was een belangrijk thema. Ze waren aanvankelijk gesloten voor renovatie, maar de lokale bevolking wist al dat het onwaarschijnlijk was dat ze weer open zouden gaan.

Arbeiders marcheerden naar de hoofdstad om hun gevoelens duidelijk te maken, waaronder Edouard Martin.

De toekomstige president, Francois Hollande, kwam naar Florange en beloofde de staalindustrie te beschermen. Maar twee jaar later sloten de hoogovens voorgoed.

Nu komen er weer verkiezingen aan – en de toekomst van de Franse industrie en de banen die daarbij horen, worden opnieuw onder de loep genomen.

Martin, die een periode als socialistisch lid van het Europees Parlement in het Europees Parlement heeft gewerkt, vindt dat er actie moet worden ondernomen om de sector te beschermen.

“We kunnen het niet allemaal laten gaan”, houdt hij vol, terwijl we staan ​​te kijken naar wat er nog over is van de Florange-plant. De enorme ovens dragen nu de littekens van weer en wind en zijn omgeven door prikkeldraadomheiningen.

“We kunnen niet voor alles op anderen rekenen. Al ons staal inkopen bijvoorbeeld uit China.

Kijk maar naar wat er is gebeurd met de oorlog in Oekraïne. We zijn volledig afhankelijk van Rusland voor ons gas. Hetzelfde geldt voor olie, hetzelfde geldt voor staal. We moeten dingen voor onszelf maken”

Afbeeldingsbron, Getty Images Afbeelding bijschrift, Grote staalfabrieken in Duitsland leveren een groot deel van Noord-Europa

“Ik weet zeker dat onze regering, dat Europa, nu zal moeten zeggen ‘we moeten onze industrie behouden, we moeten haar steunen'”

“Maar eerst moeten we onze knowhow behouden. De toekomst zal in het teken staan ​​van innovatie, onderzoek en ontwikkeling. Maar om onderzoek te bevorderen, hebben we een industriële basis nodig.”

Maar Olivier Dammette, van de Universiteit van Lotharingen, denkt dat de overheid haar geld beter kan besteden aan groene technologie, zoals afval- en waterbeheer en hernieuwbare energie, dan aan het ondersteunen van de traditionele industrie.

“[Heavy] Industrie vormt nu nog maar een relatief klein onderdeel van de Franse economie”, legt hij uit. “Het wordt steeds meer gedomineerd door diensten, en ik denk dat dat proces onvermijdelijk is.

“Om de industrie te ondersteunen, zou je een enorme hoeveelheid publiek geld moeten injecteren.

“Je zou wat banen redden, maar tegen een zeer hoge prijs”.

In een verkiezingscampagne die werd gedomineerd door het conflict in Oekraïne en de stijgende kosten van levensonderhoud, is het lot van traditionele industrieën niet de krantenkop geweest die het ooit was.

Maar de mensen in de Fensch- en Moezelvalleien voelen hun verliezen nog steeds scherp en herinneren zich de beloften uit het verleden. De desillusie met de reguliere politiek is duidelijk. Bij de laatste presidentsverkiezingen, in 2017, nam een ​​derde van de kiezers niet de moeite om naar de stembus te komen – een niveau dat veel hoger ligt dan het nationale gemiddelde. Bij de regionale verkiezingen vorig jaar was het onthoudingspercentage bijna 70%.

Tegelijkertijd was de steun voor de extreemrechtse kandidaat, Marine Le Pen van het Rassemblement National (voorheen het Nationale front), groot.

En in een verkiezingsrace die steeds dichterbij lijkt te komen, kan wat kiezers in deze regio denken, toch belangrijk blijken te zijn.