Tekort aan arbeidskrachten in de landbouw kan leiden tot prijsstijgingen, waarschuwen parlementsleden

Tekort aan arbeidskrachten in de landbouw kan leiden tot prijsstijgingen, waarschuwen parlementsleden

Door Claire Marshall
BBC Rural Affairs-correspondent

Gepubliceerd5 minuten geledenopmerkingenOpmerkingenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBron afbeelding, Reuters

Chronische arbeidstekorten in de voedsel- en landbouwsector kunnen leiden tot prijsstijgingen en het VK wordt afhankelijker van voedselimport, waarschuwen parlementsleden.

Het rapport van de commissie Milieu, Voedsel en Plattelandszaken stelt dat Covid en Brexit een enorme impact hebben op de sector.

De parlementsleden willen dat ministers de Engelse taalregels voor geschoolde arbeiders versoepelen en de visumregeling voor seizoensarbeiders uitbreiden.

Het ministerie van Milieu, Voedselvoorziening en Plattelandszaken (Defra) zegt “te blijven samenwerken met de sector”.

500.000 vacatures

Vorig jaar leidde een plotselinge daling van de overzeese arbeidskrachten tot meer dan een half miljoen vacatures in de voedings- en landbouwsector, op een personeelsbestand van vier miljoen.

Bijna een kwart van de Britse narcissenoogst bleef ongeplukt. Fruitleveranciers werden gedwongen om producten te laten rotten op de velden.

Door een gebrek aan bekwame slagers en slachthuisarbeiders werden zo’n 35.000 varkens die bestemd waren om tot worst, spek en karbonades te worden verwerkt, verbrand of tot reuzel teruggebracht.

Toen de aanvoer van kerstkalkoenen werd bedreigd door een tekort aan arbeiders en vrachtwagenchauffeurs, greep de overheid in en zette een tijdelijke visumregeling op.

De commissie hoorde echter dat branchegenoten de regering al sinds het voorjaar van 2021 waarschuwen en dat dit “too little too late” was. Het leidde tot ernstige gevolgen voor het dierenwelzijn, de voedselzekerheid en de mentale gezondheid van werknemers.

Prijsstijgingen

Hoewel het rapport “een deel van het werk van de regering” toejuicht, waarschuwde het dat het VK “zonder fundamentele verandering” te maken kreeg met “een kettingreactie van loonsverhogingen, die ertoe leidden dat prijsstijgingen en voedselproductie naar het buitenland werden geëxporteerd”.

Neil Parish, voorzitter van de EFRA-commissie, zei: “De houding van de regering ten aanzien van de benarde situatie van voedsel- en landarbeiders was bijzonder teleurstellend.”

De parlementsleden zeiden dat ze “getroffen waren door het onvermogen van de regering om de arbeidskwesties te begrijpen” en dat er een “onwelkome neiging was … om de sector de schuld te geven van het niet meer doen om het probleem aan te pakken of het immigratiesysteem volledig te benutten, op basis van onjuiste informatie over zijn eigen immigratiesysteem”.

Bijschrift afbeelding, Veel Britse telers zijn afhankelijk van seizoensarbeiders om gewassen te oogsten

Nick Allen, chief executive van de British Meat Processors Association, zei dat de impact van het nieuwe post-Brexit-immigratieregime en Covid “verlammend” waren.

“Als gevolg van het conflict in Oekraïne worden we geconfronteerd met een zware test van de voedselzekerheid van het VK. Het is duidelijk dat deze aanpak heeft geleid tot structurele zwakheden die de Britse voedselbestendigheid in gevaar hebben gebracht.”

Jayne Almond, directeur beleid en bedrijfszaken van de FDF, zei: “Terwijl de inflatiedruk op Britse voedsel- en drankproducenten nog groter wordt, blijven veel bedrijven worstelen met systemische arbeidstekorten.”

En de voorzitter van de National Farmers’ Union, Minette Batters, zei dat haar vakbond opriep tot een herziening van het immigratiesysteem, inclusief de visumregeling voor seizoensarbeiders.

Ze zei: “Het rapport van vandaag van de Efra-commissie ondersteunt de al lang bestaande oproep van de NFU voor een meer stimulerend immigratiebeleid dat de verlammende arbeidstekorten en structurele problemen die al vele maanden in de voedselvoorzieningsketen bestaan, verzacht.”

Het nieuwe rapport roept op tot een “radicale heroverweging” van de arbeidsstrategie, inclusief een herziening van de visumregeling voor geschoolde arbeiders; en dat de proefvisumregeling voor seizoenarbeiders permanent wordt.

Het zei ook dat de Engelse taalvereiste moet worden ‘afgestemd’ op de ‘behoeften van de industrie’. Dit zou voor sommige werknemers minder strenge tests kunnen betekenen.

Op de langere termijn moet talent van eigen bodem worden “gekoesterd”, aldus de parlementsleden, naast de ontwikkeling van nieuwe technologie.

In een verklaring zegt Defra te kijken hoe nieuwe technologie in de sector kan worden ingezet.

Het voegde eraan toe: “We erkennen volledig dat de voedsel- en landbouwindustrie te maken heeft met arbeidsuitdagingen en we blijven samenwerken met de sector om deze te verminderen.

“We hebben de sector meer zekerheid gegeven door de seizoensarbeidersregeling tot eind 2024 mogelijk te maken, waardoor buitenlandse werknemers maximaal zes maanden naar het VK kunnen komen om in de tuinbouwsector te werken.

“Ons nieuwe op punten gebaseerde immigratiesysteem breidde ook de route van geschoolde arbeiders uit naar veel meer beroepen, waaronder slagers, die nu overal ter wereld kunnen worden gerekruteerd.”

Bekijk de reacties