‘Het postkantoor heeft me urenlang ondervraagd’

‘Het postkantoor heeft me urenlang ondervraagd’

Door Colletta Smith
Correspondent consumentenzaken

Gepubliceerd10 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delen

Pauline Stonehouse kan het verhoor dat ze in 2007 ontving nooit vergeten: “Ze waren zo agressief, ik was er uren en uren.”

Maar het was niet de politie die de vragen aan Pauline stelde, het waren ambtenaren van het postkantoor, voor wie ze als filiaalmanager werkte.

“Aangezien ze niet de politie zijn, hebben ze het gevoel gegeven dat ze dat wel waren”, zegt ze tegen de BBC.

Zoals vele subpostmasters in die tijd had Pauline grote problemen met het boekhoudkundige IT-systeem in haar filiaal in Seaburn in Sunderland.

Haar boeken balanceerden ’s avonds niet, ze had alles met een fijne tandkam doorgenomen maar kon geen fouten ontdekken aan haar einde.

Ze wendde zich tot haar managers voor hulp, maar in plaats daarvan stuurden ze de onderzoekers en uiteindelijk vervolgden ze Pauline.

“Het postkantoor wist toen dat Horizon [the IT system used by branches at the time] had problemen, maar ze kozen er toch voor om mij te vervolgen, en dat is gewoon kwaadaardig, gemeen, en alle andere woorden die je kunt bedenken die in die categorie passen”, vertelt Pauline aan de BBC.

Waarom werden honderden onderpostbeambten vervolgd? Voormalig postmanager spreekt van schandaal ‘hel’

Pauline had twee meisjes in huis, de jongste was net twee toen ze uiteindelijk voor de rechter werd gedaagd. “Ik was bang dat ik naar de gevangenis zou gaan, want dat werd geïmpliceerd als ik niet schuldig zou pleiten, ook al had ik niets verkeerds gedaan.”

Pauline en haar familie moesten failliet gaan en werden dakloos. Ze kreeg een gemeenschapsbevel van zes maanden.

Het duurde nog 14 jaar voordat haar veroordeling werd vernietigd, en net als meer 70 anderen tot dusver deed het hof van beroep de uitspraak dat de posterijen een kwaadwillige vervolging hadden uitgevoerd.

Een openbaar onderzoek onderzoekt nu het besluit van het postkantoor om meer dan 700 van zijn eigen medewerkers te vervolgen voor Horizon-gerelateerde discrepanties, en bewijs van veel slachtoffers heeft aangetoond dat Pauline verre van de enige is in haar ervaring met onderzoek.

Bijschrift afbeelding, Honderden subpostmasters werden ten onrechte beschuldigd van fraude in het Horizon IT-schandaal

Voormalig filiaalmanager Siobhan Sayer legde uit dat interviewers haar hadden verteld dat ze de kamer niet kon verlaten om haar zes maanden oude baby te troosten die in de kamer ernaast huilde. Anderen kregen te horen dat ze niet weg konden om hun kinderen van school te halen.

Het is wat bekend staat als een privévervolging. Het is niet nodig om de politie in te schakelen en het is niet nodig dat de Crown Prosecution Service beslist of het bewijs sterk genoeg is om voor de rechtbank te brengen. Het postkantoor deed onderzoek en daagde zaken rechtstreeks voor de rechter.

Hoewel het duidelijk is dat sommige instellingen, zoals het ministerie van Binnenlandse Zaken, het Serious Fraud Office en de Health and Safety Executive over specialistische kennis beschikken die de politie niet noodzakelijkerwijs zou hebben, moeten ze bij het verzamelen van dat bewijs toch binnen zeer strikte richtlijnen handelen – net zoals de politie wel.

Maar het feit dat de posterijen 706 werknemers hebben vervolgd, heeft op juridisch gebied ernstige vragen doen rijzen over de vraag of een organisatie die zichzelf als het “slachtoffer” van een vermeende misdaad beschouwt, in staat zou moeten zijn om bewijsmateriaal te verzamelen en een vervolging in te stellen met zo weinig toezicht.

Zoals Marion Holmes het stelt: “het probleem met het postkantoor is dat ze rechter, jury en beul waren.” Haar man Peter stierf in 2015 met die overtuiging nog steeds boven zich. Het duurde nog zes jaar voordat zijn naam postuum door de rechtbanken werd gezuiverd.

Het kijken naar dit bewijs heeft Tony Edwards woedend gemaakt. Hij is een van de meest vooraanstaande strafrechtadvocaten van het VK en heeft de politie tientallen jaren getraind in het ondervragen van verdachten en het eerlijk verzamelen van bewijs. Hij schreef letterlijk het leerboek.

Hij zegt dat de Post Office Investigations Unit dezelfde strikte regels had moeten volgen die gelden voor de politie. “Die rechercheurs wisten niet of kozen ervoor om zich niet te houden aan de regels om duidelijk te maken dat mensen tot niets verplicht waren, ze vrij waren om te gaan, ze konden weigeren hun huizen te laten doorzoeken, ze stonden niet onder arrest.”

De heer Edwards voegt eraan toe dat, omdat het postkantoor geloofde dat het verloren geld zou kunnen terugkrijgen door middel van deze onderzoeken, het “zo’n belangenconflict vertoonde dat het recht om een ​​vervolging in te stellen niet langer zou moeten bestaan”.

Afbeelding bijschrift, Tony Edwards zegt dat de Post Office Investigations Unit dezelfde strikte regels had moeten volgen die van toepassing zijn op de politie

The Post Office heeft de BBC verteld dat het “heeft geluisterd naar het bewijsmateriaal dat door de slachtoffers is gegeven in deze eerste fase van het openbaar onderzoek” en dat deze getuigenissen zijn “vastberadenheid versterken om ervoor te zorgen dat fouten uit het verleden worden rechtgezet”.

Het wilde niet verder reageren tot na de publicatie van het onderzoek, wat nu waarschijnlijk pas ver in 2023 is vanwege vertragingen bij het verwerken van de grote hoeveelheid ingediende informatie. Het onderzoek zal volgende maand naar Schotland en Noord-Ierland reizen om bewijsmateriaal te horen van de daar betrokken subpostmasters.

De RSPCA heeft onlangs besloten vrijwillig te stoppen met het instellen van particuliere vervolgingen nadat haar activiteiten, samen met die van het postkantoor, door de commissie voor gerechtelijke zaken van het Parlement in twijfel werden getrokken.

Het postkantoor heeft een dergelijke aankondiging niet gedaan, en voor Marion Holmes, die 80 wordt, is de frustratie van het wachten tot iemand ter verantwoording wordt geroepen voor de behandeling die haar man heeft gekregen, allesomvattend.

“Ik loop het gevaar verbitterd te worden”, zegt ze, “en dat wil ik niet worden omdat Peter nooit een verbitterde man is geweest”.