Chiptekort: komt het plan van Europa te laat?

Chiptekort: komt het plan van Europa te laat?

Door Chris Baraniuk
Technology of Business verslaggever

Gepubliceerd21 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBeeldbron, Umesh SamaniAfbeelding bijschrift, Het chiptekort raakt Umesh Samani’s bedrijf

Het enige wat zijn klant wil is een witte, standaard model, handgeschakelde VW Golf. Maar Umesh Samani, een autoverkoper in Stoke-on-Trent, kan niet zeggen wanneer het zal aankomen.

Het kan vele maanden duren, of hij vreest zelfs een jaar tot de bevalling.

Buitengewone vertragingen hebben autodealers door het hele land getroffen tijdens de pandemie.

De heer Samani, die ook voorzitter is van de Independent Motor Dealers Association, zegt dat fabrikanten hem vaak vertellen dat het tekort aan computerchips de oorzaak is. De autofabrikanten in Europa hadden niet genoeg chips van hun leveranciers – meestal gevestigd in Azië – in een tijd van sterk groeiende wereldwijde vraag.

Deze en andere factoren hebben ertoe geleid dat autofabrieken zijn gesloten en dat er minder nieuwe auto’s op de markt zijn gekomen.

“De prijzen van gebruikte auto’s zijn zojuist ongelooflijk geworden – bijna een stijging van 30% voor sommige modellen”, zegt de heer Samani, terwijl hij verhalen vertelt over Range Rovers die in slechts 12 maanden £ 6.000 aan hun prijskaartjes hebben toegevoegd. Er zijn ook mensen die gebruikte auto’s verkopen voor een hogere prijs dan ze ervoor hebben betaald.

Het chiptekort heeft duidelijk gemaakt hoe afhankelijk de wereld is van halfgeleiderfabrikanten in Azië, waarbij de overgrote meerderheid van de chips door TSMC alleen in Taiwan wordt geproduceerd.

Afbeeldingsbron, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, Taiwan’s TSMC is ’s werelds grootste maker van computerchips

Onder degenen die een deel van dat marktaandeel willen terugwinnen, is de Europese Commissie (EC), die in februari een Chipswet aankondigde.

De EC zal 43 miljard euro (£36 miljard) aan publieke en private investeringen in de Europese halfgeleiderindustrie pompen. De Commissie hoopt onder andere het aandeel van de regio in de wereldwijde chipproductie te vergroten – van minder dan 10% naar 20%.

Maar kan Europa de rest van de wereld echt inhalen? En zou dit kunnen betekenen dat de auto-industrie van de Europese Unie (EU) – de op een na grootste ter wereld – op de lange termijn zal worden beschermd tegen toekomstige schokken in het aanbod?

Meer technologie van het bedrijfsleven:

Kan technologie je helpen om de kosten van levensonderhoud te beheersen? Hoe toegang tot satellietbeelden onze kijk op oorlog verandert Hoe een jetpack leidde tot een jet-aangedreven vliegende motor Kan technologie de chaos van het gezinsleven temmen? Maakt het je baas echt uit wat je denkt?

Allereerst is het vermeldenswaard dat de EU momenteel niet alleen een grote achterstand heeft op het gebied van chipproductie, maar ook moet concurreren met grote investeringen elders.

China stortte in 2020 $ 33 miljard (£ 25 miljard), puur in subsidies, in zijn eigen chipproductie-industrie. Zuid-Korea is ook van plan om het komende decennium bijna een half biljoen dollar uit te geven via steunpakketten, belastingvoordelen en andere maatregelen.

Om Europa en de VS – die ook ambities hebben om hun marktaandeel in deze sector te vergroten – echt willen concurreren, zijn enorme sommen geld nodig uit zowel publieke als private bronnen, zegt Anisha Bhatia, analist bij GlobalData.

Maar het uitgeven ervan is belangrijk, betoogt ze, om geopolitieke en zakelijke redenen, aangezien Azië momenteel de halfgeleiderindustrie volledig domineert.

“Er moet wat meer balans komen”, stelt ze.

Het probleem is dat Europa op meerdere fronten achterloopt, niet alleen de productie van chips.

Er zijn ook relatief weinig bedrijven in de EU die nieuwe chips ontwerpen voor gebruik in technologische producten. Dat staat in schril contrast met de VS, die al een omvangrijke industrie voor het ontwerpen van halfgeleiders heeft. Amerikaanse bedrijven lopen voorop bij het bepalen welke chips daadwerkelijk worden gemaakt.

Bron afbeelding, Getty Images Bijschrift afbeelding, Europees commissaris voor de interne markt Thierry Breton presenteert de EU’s Chips Act

Het heeft weinig zin om enorme sommen geld uit te geven aan productiecapaciteiten in een regio die zo duur is voor dat soort dingen als Europa, zonder meer controle te hebben over het chipontwerp, legt Alicia Garcia-Herrero uit, hoofdeconoom voor Azië-Pacific bij Natixis, een Investeringsbank.

“Om eerlijk te zijn weet ik niet zeker of dit de juiste strategie is”, zegt ze, verwijzend naar de Chips Act. “We zouden meer geld aan design moeten besteden.”

Dit sentiment wordt ondersteund door een rapport van de Duitse denktank Stiftung Neue Verantwortung (SNV), die vorig jaar een beleidsbrief publiceerde over het gebrek aan halfgeleiderproductie in Europa. Het rapport suggereert dat met weinig door Europa ontworpen chips, nieuwe chipfabrieken, of “fabs”, in de regio orders van elders zouden moeten zoeken, zoals de VS.

“Waarom zou [US firms without semiconductor-manufacturing capabilities] ervoor kiezen om hun chips niet in Zuid-Korea, Taiwan of de Verenigde Staten te produceren, maar in Europa?”, vroeg de brief.

Er zijn ook andere problemen. Dankzij verbeteringen in de technologie worden chips al jaren kleiner en kleiner. De nieuwste zijn slechts een paar nanometer (nm) breed. Dit wordt de “knooppuntgrootte” genoemd. Maar Europa maakt nauwelijks van deze meest geavanceerde chips, waardoor de regio weinig ervaring heeft op dit gebied.

Afbeeldingsbron, Getty Images Afbeelding bijschrift, De meest geavanceerde computerchips worden grotendeels gemaakt in Oost-Azië

Ook worden halfgeleiders vervaardigd op grote schijven, wafers genaamd, die vervolgens worden opgesplitst in duizenden kleinere stukjes – de individuele chips zelf.

In de loop van de tijd zijn deze wafels groter geworden, zodat er meer chips tegelijk kunnen worden gemaakt. Geavanceerde chips worden tegenwoordig over het algemeen gemaakt op wafers van 300 mm, zegt Koray Köse, analist bij Gartner.

Hoewel Europa enige productiecapaciteit heeft voor wafers van 300 mm, loopt het ver achter op de VS en Azië.

Dat leidt tot de vraag – wat voor soort chips Europa zou moeten gaan produceren en waarom – aangezien Europa momenteel met alles achterloopt en zijn strijd moet kiezen.

“Er is geen Apple- of Foxconn-productielocatie in Spanje die miljarden waferproducten van 300 mm zou verbruiken”, zegt Köse.

De Europese industrie heeft over het algemeen niet veel van de geavanceerde, sub-10 mm-chips nodig, zegt Julia Hess van SNV, die eraan toevoegt: “De vraag in Europa is in wezen gericht op industriële en auto-eisen en dit soort chips is niet afhankelijk van op geavanceerde fabricage.”

Afbeeldingsbron, Getty Images Afbeelding bijschrift, Europa heeft een paar grote halfgeleiderfabrieken zoals deze in Dresden, Duitsland

In theorie zou Europa kunnen proberen zijn capaciteit voor het produceren van de oudere, grotere chips te verbeteren.

Maar deze strategie zou ook niet gemakkelijk zijn, vanwege de beperkte apparatuur en het feit dat veel landen over de hele wereld – inclusief die met veel lagere kosten – dit nu proberen te doen.

Het is ook vermeldenswaard dat de huidige problemen met de productie van chips, hoewel ze nog steeds aan de gang zijn, beginnen op te lossen. Analyse van Gartner suggereert dat er over zo’n twee jaar daadwerkelijk weer een wereldwijd overschot aan chips zal zijn.

Het is niet zo dat Europa zijn positie in de halfgeleiderindustrie niet kan verbeteren, maar deze analisten zijn het erover eens dat reageren op het recente tekort door te proberen de productie alleen te stimuleren, geen eenvoudige of verstandige beslissing zou zijn.

En zoals Jan-Peter Kleinhans, ook van SNV, zegt, zal het waarschijnlijk niet effectief zijn om de productie van chips in Europa op te voeren om de auto-industrie te beschermen tegen toekomstige schokken in het aanbod, aangezien de industrie onvermijdelijk nog steeds afhankelijk zal zijn van het wereldwijde aanbod kettingen.

“Een moderne auto heeft honderden verschillende chips nodig die afkomstig zijn van talloze fabrieken over de hele wereld”, zegt hij. “Hoe vergroot het uw weerbaarheid tegen leveringsonderbrekingen als u inkoopt? [a percentage] van die chips in eigen land?

In plaats daarvan stelt hij voor dat autofabrikanten en andere industrieën in Europa hun toeleveringsketens veerkrachtiger moeten maken door ze transparanter te maken – en chips aan te leggen voor de volgende crisis.