Zijn de ontslagen bij P&O Ferries legaal?

Zijn de ontslagen bij P&O Ferries legaal?

Door Michael Race en Nicholas Barrett
Zakelijke verslaggevers, BBC News

Gepubliceerd21 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBeeldbron, Getty Images

P&O Ferries is bekritiseerd door politici en vakbonden nadat ze in een videogesprek hadden aangekondigd dat 800 medewerkers met onmiddellijke ingang zouden worden ontslagen.

Een partijoverschrijdende groep parlementsleden heeft de actie van het bedrijf veroordeeld als “ongevoelig” en “schandelijk”. Maar overtrad de zet van P&O de wet?

Waren de ontslagen legaal?

Volgens arbeidsrechtadvocaat Holly Cudbill, als de contracten van P&O-medewerkers onder het Britse recht vallen, is het antwoord vrijwel zeker ja.

“Gewoon 800 werknemers ontslaan zonder de juridische procedure te doorlopen, is onwettig”, zegt ze.

Beth Hale, partner bij arbeidsadvocatenkantoor CM Murray, zegt dat P&O met vakbonden en personeel had moeten overleggen over mogelijke ontslagen en de regering had moeten informeren dat honderden banen op het spel stonden.

“Het is potentieel een enorme inbreuk, maar ze beweren zich eruit te redden.”

Rosemary Connolly, een arbeidsrechtadvocaat, zegt dat hoewel ze niet kon zeggen of de P&O de wet overtrad, ze wel geloofde dat werknemers actie konden ondernemen tegen het bedrijf.

“Het is zeker niet in overeenstemming met een van de vastgestelde bepalingen van het arbeidsrecht”, voegt ze eraan toe.

Welke rechten hebben werknemers?

Volgens de Britse wetgeving moeten werkgevers die van plan zijn om binnen een periode van 90 dagen 20 of meer personeelsleden te ontslaan, eerst het personeel raadplegen en met vakbondsvertegenwoordigers spreken.

Als dit niet gebeurt, hebben werknemers het recht om hun werkgever voor de rechter te dagen.

Mevrouw Connolly zegt dat het erop lijkt dat P&O de consultatiefase aan de kant heeft geschoven en is overgegaan om werknemers te ontslaan, aangezien het consultatieproces “normaal veel tijd in beslag neemt”.

“Als overleg zinvol is, moet het een goede uitwisseling zijn”, zegt ze.

Ze denkt dat P&O-medewerkers die ontslagen zijn, misschien kunnen stellen dat hun ontslag onterecht was en een claim kunnen indienen.

Overheidsrichtlijnen: boventalligheid en uitkeringenWat zijn mijn rechten als ik word ontslagen?

Kate Palmer, HR-adviesdirecteur bij Peninsula, is het daarmee eens.

“Er is helemaal geen zinvol overleg geweest. Het moet een tweerichtingsproces zijn waarbij de werknemers de mogelijkheid hebben om alternatieven voor die gedwongen beëindiging naar voren te brengen en dat is allemaal niet gebeurd. Dus is het een eerlijk proces? Nee, op basis daarvan alleen.”

Welke problemen kunnen werknemers hebben bij het aanhangig maken van een zaak?

Mevrouw Connolly zegt dat een probleem in dergelijke gevallen is dat elke actie van de arbeiders “heel veel nadat het paard is vastgelopen”. Medewerkers zouden gemiddeld maanden moeten wachten op een uitkomst.

Ze wijst erop dat het personeel tijdens de claimperiode geen baan zou hebben en juridische kosten zou moeten betalen, zelfs als ze hun zaak winnen, hoewel vakbonden daarbij kunnen helpen.

Bron afbeelding, Getty Images Bijschrift afbeelding, P&O-werknemers in Dover protesteren tegen hun ontslag

Het feit dat de eigenaren van P&O, DP World, in Dubai zijn gevestigd, mag volgens mevrouw Connolly echter geen gevolgen hebben voor werknemers die pleiten voor onrechtmatig ontslag.

Ze zegt dat volgens de Britse arbeidswetgeving de rechten van werknemers zijn gebaseerd op de “jurisdictie van waaruit u werkt” – met andere woorden, omdat ze in het VK werken, vallen ze onder de Britse wetgeving.

Als dat niet het geval zou zijn, zegt ze, zouden bedrijven zich gewoon in het buitenland kunnen inschrijven en zou het arbeidsrecht genegeerd kunnen worden.

Kan de overheid meedoen?

Een werkgever die 100 of meer mensen wil ontslaan, moet de Business Secretary 45 dagen voordat hij het personeel ontslaat, op de hoogte stellen.

Downing Street heeft gezegd dat het geen eerdere waarschuwingen van P&O heeft ontvangen, hoewel het goed is dat hoge functionarissen van het ministerie van Transport woensdag op de hoogte zijn gesteld van de bedoelingen van P&O.

Volgens de website van de overheid kan het niet naleven van de regel “tot vervolging en een boete leiden, bij standrechtelijke veroordeling, voor het bedrijf en/of de functionaris van het bedrijf”.

Minister van Strijdkrachten James Heappey noemde de acties van P&O “schandalig”, maar vertelde Sky News dat de regering “een werkgever niet kan dwingen om mensen in dienst te houden waarvan de werkgever heeft gezegd dat ze die niet in dienst willen nemen.”

Is dit eerder gebeurd en is dit gebruikelijk?

“Het is relatief ongebruikelijk dat een werkgever alle procedurele stappen die u moet nemen omzeilt voordat hij zelfs maar overweegt een massale ontslag van deze aard te overwegen”, zegt mevrouw Connolly.

Nathan Donaldson, advocaat bij Keystone Law, zegt dat de aanpak van P&O “niet ongehoord” is, maar is het met mevrouw Connolly eens dat het “uitzonderlijk is om af te zien van passende kennisgevings- en raadplegingsprocedures”.

De heer Donaldson zegt dat een herziening door de regering van “ontslaan en opnieuw in dienst nemen” – waarbij werkgevers sommige van hun werknemers ontslaan en ze meteen weer inhuren voor slechtere deals – de praktijk niet verbood, maar benadrukte “dat het een proces van laatste redmiddel zou moeten zijn “.

Chris Deeley, van JMW Solicitors, zegt dat andere bedrijven naar de acties van P&O kunnen kijken en “overwegen om soortgelijke stappen te nemen” om kosten te besparen en langdurige overlegprocessen te voorkomen.

“De acties van P&O – het plegen van schijnbaar flagrante schendingen van de arbeidswetgeving en het simpelweg afbetalen van werknemers om ze over het hoofd te zien – is geen voorbeeld dat we elke werkgever zouden aanraden te volgen.”

Wat zegt P&O?

P&O Ferries heeft niet gereageerd op het verzoek van de BBC om commentaar met betrekking tot suggesties dat het de Britse arbeidswet zou hebben geschonden.

Het bedrijf heeft gezegd dat het beëindigen van de baan een “moeilijke” beslissing was, maar dat zijn bedrijf “niet levensvatbaar” zou zijn zonder de veranderingen.

Het zei: “We hebben een verlies van £ 100 miljoen op jaarbasis gemaakt, dat is gedekt door ons moederbedrijf DP World. Dit is niet houdbaar. Zonder deze veranderingen is er geen toekomst voor P&O Ferries.”