Oekraïne: Oligarch zegt dat hij herenhuizen heeft gedumpt voordat sancties werden opgelegd

Oekraïne: Oligarch zegt dat hij herenhuizen heeft gedumpt voordat sancties werden opgelegd

Door James Oliver, Steve Swann & Nassos Stylianou
BBC Panorama en BBC News

Gepubliceerd12 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBron afbeelding, ReutersBijschrift afbeelding, Alisher Usmanov schudt Vladimir Poetin de hand in 2018

Een Russische miljardair die door het VK is gesanctioneerd, zegt dat hij niet langer veel voormalige eigendommen bezit, waardoor ze mogelijk buiten het bereik van de wet vallen.

Ex-Arsenal aandeelhouder Alisher Usmanov’s £82m huis in Londen en Surrey herenhuis werden in trusts geplaatst die verband houden met de oligarch.

Dit roept vragen op over de effectiviteit van de sancties die zijn opgelegd sinds het begin van de invasie van Oekraïne.

De Britse regering zegt dat de heer Usmanov “geen toegang heeft tot zijn activa”.

Op 3 maart, zeven dagen na de Russische inval in Oekraïne, werd Alisher Oesmanov toegevoegd aan de lijst van gesanctioneerde Russische zakenlieden.

Zijn tegoeden werden bevroren, hij mocht het VK niet bezoeken en Britse burgers en bedrijven mochten geen zaken met hem doen.

Minister van Buitenlandse Zaken Liz Truss zei: “We zullen oligarchen en individuen raken die nauw verbonden zijn met het Poetin-regime en zijn barbaarse oorlog.”

De regering zei dat sancties hem zouden afsnijden van “aanzienlijke Britse belangen, waaronder herenhuizen ter waarde van tientallen miljoenen”.

Maar dit is nu in twijfel omdat de woordvoerder van de heer Usmanov zegt dat hij niet langer de juridische eigenaar is van veel van die activa.

Alisher Usmanov, 68, geboren in Oezbekistan in de Sovjet-Unie, is eigenaar van USM Holdings, een enorm conglomeraat dat zich bezighoudt met mijnbouw en telecom, waaronder het op één na grootste mobiele netwerk van Rusland, MegaFon.

Afbeeldingsbron, ShutterstockBijschrift afbeelding, Beechwood House in Highgate, Noord-Londen

Zijn vermogen wordt geschat op $ 18,4 miljard (£ 14 miljard), inclusief “Beechwood House in Highgate… en het 16e-eeuwse Sutton Place-landgoed in Surrey”, zei de Britse regering.

BBC-onderzoek schat dat Beechwood House nu ongeveer £ 82 miljoen waard zou kunnen zijn.

Maar een woordvoerder van de heer Usmanov zei dat het grootste deel van het Britse eigendom van de miljardair, evenals zijn jacht, al “in onherroepelijke trusts” waren overgedragen.

Dat zijn trusts die gewoonlijk niet kunnen worden gewijzigd, gewijzigd of ingetrokken nadat ze zijn gemaakt.

Toen de activa werden overgedragen, bezat de heer Usmanov ze niet langer, zei zijn woordvoerder. “Hij was ook niet in staat om ze te beheren of hun verkoop af te handelen, maar kon ze alleen op huurbasis gebruiken.”

“De heer Usmanov trok zich terug uit de begunstigden van de trusts en schonk zijn economische rechten aan zijn familie”, zei hij.

De woordvoerder beantwoordde vragen over de rijkdom van de heer Usmanov die hem werd voorgelegd in het kader van een onderzoek naar de bezittingen van 35 oligarchen die dicht bij Poetin staan.

De Russian Asset Tracker is een wereldwijd samenwerkingsverband tussen 27 mediaorganisaties, waaronder The Guardian, het Organised Crime and Corruption Reporting Project (OCCRP) en BBC Panorama.

Het project identificeerde voor $ 3,4 miljard (£ 2,6 miljard) aan specifieke activa waarvan het zegt dat het eigendom is van de heer Usmanov.

Maar als de heer Usmanov niet de uiteindelijke gerechtigde is van een groot deel van dit eigendom, zou dit buiten het bereik van Britse sancties kunnen vallen. En hetzelfde zou kunnen gelden voor andere oligarchen.

Volgens advocaat en sanctie-expert Michael O’Kane, “is het heel gebruikelijk voor vermogende particulieren… om zowel hun commerciële ondernemingen als hun persoonlijke vermogen te structureren op een manier die hen maximale belastingefficiëntie geeft. Dat resulteert vaak in structuren waarbij ze eigendom en zeggenschap vrijgeven in ruil voor meer fiscale efficiëntie.”

“Om een ​​entiteit onder sancties te kunnen aanwijzen, moet ze eigendom zijn van of onder zeggenschap staan ​​van een gesanctioneerde persoon. Hoe ondoorzichtiger en complexer de eigendomsstructuren, hoe moeilijker dat vast te stellen is.”

Afbeeldingsbron, AlamyImage-bijschrift, Sutton Place in Surrey Wie is de eigenaar van Sutton Place?

Het opsporen van de eigendom van de twee huizen waarop de Britse regering zich richt, is buitengewoon moeilijk. Ze zijn gehouden via een complex web van trusts en bedrijven die zijn geregistreerd in plaatsen zoals de Britse Maagdeneilanden, die tot voor kort niet vereisten dat de uiteindelijke eigenaar werd bekendgemaakt. Dit illustreert de moeilijkheid die onderzoekers zullen hebben om te bepalen op welke activa sancties moeten worden opgelegd.

Ondanks offshore geheimhouding heeft de BBC twee trusts kunnen identificeren die eigenaar waren van de eigendommen, en de betrokkenheid van een van de naaste zakenpartners van de heer Usmanov.

Afbeeldingsbron, bijschrift GettyImage, Farhad Moshiri kijkt naar Everton Football Club

Het gaat om een ​​oude medewerker van de heer Usmanov, Farhad Moshiri, de eigenaar van de voetbalclub Everton, die niet onderworpen is aan sancties. Hij is aandeelhouder van USM, het bedrijf van de heer Usmanov, dat Everton sponsorde totdat de club de relatie beëindigde in de nasleep van de invasie in Oekraïne.

Uit gelekte documenten verkregen door het International Consortium of Investigative Journalists https://www.icij.org/investigations/russia-archive/ en andere bedrijfsgegevens blijkt dat de heer Moshiri de aandeelhouder was van een bedrijf op de Britse Maagdeneilanden genaamd Coney Holdings Limited.

Tot 2014 bezat het de aandelen van de corporate trustees van de Sutton Place Property Unit Trust, die eigenaar is van het Surrey Mansion, waardoor een directe link werd gelegd tussen de heer Moshiri en het huis.

Nadat de Sutton Place Property Unit Trust in 2005 was opgericht, kreeg de heer Usmanov een lening van £ 6 miljoen als zekerheid voor de trust.

De heer Usmanov was ook de begunstigde van de Pauillac Trust, de eigenaar van Hanley Limited, het bedrijf op het eiland Man dat eigenaar is van Beechwood, het andere eigendom waarop de regering zich richt.

Opnieuw was de heer Moshiri erbij betrokken, dit keer als bestuurder van Pauillac Properties Limited, een bedrijf dat eigendom is van de trust, dat aandelen in Hanley Limited bezat.

De heer Usmanov weigerde te reageren op vragen over zijn relatie met de twee trusts, of dat hij niet langer een economisch belang in hen had. Hoewel het bewijs bevestigt dat hij er ooit bij betrokken was, is het een raadsel wie er nu precies achter de twee trusts staat en dus eigenaar is van de eigendommen.

Een woordvoerder van de heer Moshiri vertelde de BBC dat hij “in 2016 ophield een directeur van Pauillac te zijn” en dat de heer Moshiri “nooit betrokken is geweest bij het beheer en/of de controle van de Sutton Place Property Unit Trust”.

Afbeeldingsbron, Getty Images Bijschrift afbeelding, Alisher Usmanov kijkt naar een Arsenal-wedstrijd Twee andere eigendommen verbinden Usmanov en Moshiri

Mr Moshiri is eigenaar van een ander eigendom dat door ons onderzoek is geïdentificeerd.

Usmanov kocht in 2011 een luxe onroerend goed in Noord-Londen voor £ 15,8 miljoen.

In 2014 viel Rusland de Krim binnen. In maart van dat jaar werden westerse sancties opgelegd aan degenen die het dichtst bij president Poetin stonden, en werd opgeroepen om de Britse tegoeden van de heer Usmanov te bevriezen.

Een maand later werden de aandelen in het bedrijf dat eigenaar was van het pand, Oakhill Avenue Limited, overgedragen aan een bedrijf dat eigendom was van de heer Moshiri, voor wat zijn woordvoerder zei “ten noorden van £ 18 miljoen”.

Hij vertelde de BBC Oakhill Avenue “is 100% eigendom van de heer Moshiri en is sinds 2014, toen de heer Moshiri het huis kocht.”

Hij zei: “Noch de heer Usmanov, noch enige met hem verwante entiteiten hebben een huidige connectie met het huis of zelfs met het bedrijf dat de eigenaar is van het huis.”

Maar dat is niet het enige eigendom dat Mr Moshiri van Mr Usmanov heeft gekregen.

In 2004 had de heer Usmanov een ander pand in Noord-Londen gekocht voor £ 2 miljoen.

Vijf jaar later werd het pand, op Tercelet Terrace in Hampstead, “not for money” overgedragen aan de heer Moshiri.

In juni 2010 werd het, opnieuw “niet voor geld”, overgedragen aan de zus van de heer Moshiri.

Het is niet de eerste keer dat de heer Moshiri wordt geconfronteerd met vragen over zijn complexe financiële relatie met de heer Usmanov, zoals zijn investeringen in Arsenal en Everton FC.

Afbeeldingsbron, Getty ImagesBeeldbijschrift, Farhad Moshiri bij Everton

Gevraagd waarom de heer Usmanov het eigendom aan de heer Moshiri had overhandigd “niet voor geld”, weigerde de woordvoerder van de heer Moshiri commentaar te geven.

‘Een arm op de rug gebonden’

Het gebruik van offshore-entiteiten maakt het voor overheden moeilijk om een ​​duidelijk beeld te krijgen van wat iemand die ze hebben gesanctioneerd, feitelijk bezit.

“De offshore financiële centra van Groot-Brittannië, zoals de Britse Maagdeneilanden, zijn lange tijd een favoriete bestemming geweest van trawanten en kleptocraten van het Kremlin”, zegt Steve Goodrich, hoofd Onderzoek en Onderzoek bij Transparency International UK (TIUK).

“Complexe netwerken van geheime shell-bedrijven in deze rechtsgebieden betekenen dat de Britse regering probeert deze sancties af te dwingen met één arm op de rug gebonden.”

TIUK zegt dat de Britse regering zou moeten samenwerken met de overzeese gebiedsdelen en kroongebieden om het tempo van hun eigen transparantiehervormingen te verhogen.

Een woordvoerder van de heer Usmanov zei dat “het karakteriseren van de bron van zijn geld als ‘niet-transparant’ inherent onjuist is en de reputatie van de heer Usmanov als eerlijke ondernemer en filantroop schaadt.”

“Het volledige kapitaal van de heer Usmanov is opgebouwd door succesvolle, soms risicovolle investeringen en door een effectief beheer van zijn vermogen.”

De regering zegt dat haar sancties effect hebben: $ 250 miljard (£ 189 miljard) die van de Russische aandelenmarkt wordt weggevaagd.

“De sancties tegen Alisher Usmanov werden met onmiddellijke ingang ingevoerd”, zei een woordvoerder van Buitenlandse Zaken. “Het is nu illegaal voor een persoon of bedrijf in het VK om zaken met hem te doen.”

Aanvullende rapportage: Ben King