Hoe toegang tot satellietbeelden de kijk op oorlog verschuift

Hoe toegang tot satellietbeelden de kijk op oorlog verschuift

Door Chris Baraniuk
Technology of Business verslaggever

Gepubliceerd1 dag geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenGerelateerde onderwerpenRusland-Oekraïne oorlogBeeldbron, MaxarBeeldonderschrift, Satellieten kunnen worden gebruikt om afbeeldingen van individuele voertuigen en zelfs wegmarkeringen te selecteren

Kyle Glen, een projectmanager in Wales in het Verenigd Koninkrijk, heeft een ongebruikelijke hobby: het volgen van Russische troepenbewegingen.

Mr Glen is mede-oprichter van Conflict News, een account op het socialemediaplatform Twitter, met meer dan 400.000 volgers. Het verzamelt en deelt openbaar beschikbare foto’s en video’s van conflicten, verzameld uit verschillende online bronnen.

Sinds begin vorig jaar hebben hij en anderen van wat bekend staat als de ‘open source intelligence-gemeenschap’ de Russische militaire activiteiten in en rond Oekraïne nauwlettend in de gaten gehouden.

Hij kocht en deelde van het account satellietbeelden van de online service SkyWatch, die naar verluidt de massale voertuigen langs de grens tussen Rusland en Oekraïne gedurende vele maanden liet zien – en toen, het moment waarop de invasie begon.

“We zagen het van het niets naar een behoorlijk grote opbouw gaan en toen was het de dag voor de invasie weer leeg”, herinnert hij zich, verwijzend naar beelden van een schijnbaar kamp aan de grens.

“Ik krijg hier helemaal geen geld voor”, zegt meneer Glen. “Het is volledig een hobby, vrijwillig, hoe je het ook wilt noemen.”

De berichtgeving in de media over de oorlog in Oekraïne, die bijna een maand geleden begon, omvatte, aantoonbaar in ongekende mate, inhoud die via sociale media werd gedeeld. Dit omvatte satellietfoto’s die troepenbewegingen en schokkende schade aan steden documenteren.

BBC News: Tips voor het herkennen van vervalsingen in Oekraïne

In de afgelopen dagen zijn er foto’s gemaakt door satellieten in een baan om de aarde en zijn beelden vastgelegd die lijken op vernietigde Russische helikopters, grote schade aan een winkelcentrum en woonwijken in Marioepol, en een burgertanker dat in brand staat in de Zwarte Zee.

Afbeeldingsbron, MaxarImage-bijschrift, Maxar-satellietbeelden lijken een lang Russisch konvooi van militaire voertuigen te laten zien dat Kiev, de hoofdstad van Oekraïne nadert

Particuliere bedrijven die hun eigen satellieten lanceren en exploiteren – zoals Planet en Maxar – hebben veel satellietbeelden van het conflictgebied verspreid.

De verspreiding van deze beelden betekent dat zowel het publiek als militaire analisten kunnen proberen de situatie ter plaatse in Oekraïne en de voortgang van de binnenvallende Russische strijdkrachten op duizenden kilometers afstand te peilen.

De heer Glen zegt dat hoewel satellietbeelden online beschikbaar waren tijdens eerdere conflicten, waaronder de oorlog in Syrië, de hoeveelheid van dit materiaal “een druppel op een gloeiende plaat” was, vergeleken met wat er in iets meer dan twee weken uit Oekraïne is gekomen.

Dus, wat is er veranderd? Terwijl satellieten van de overheid en inlichtingendiensten geheime, geheime informatie verzamelen, zijn commerciële bedrijven al lang in staat hun eigen, niet-geclassificeerde beelden te verkopen. En nu wordt dit materiaal gemakkelijk online toegankelijk gemaakt.

Verschillende bedrijven en andere organisaties vertrouwen op satellietbeelden om alles te volgen, van bosbranden tot gewassen en de bewegingen van schepen. Dit betekent dat het aantal commerciële satellieten in een baan om de aarde sterk is toegenomen, wat de mogelijkheden voor het delen van gegevens aanzienlijk heeft vergroot, zegt Chris Quilty, partner bij Quilty Analytics.

“Er zijn meer ogen in de lucht”, zoals hij het uitdrukt.

Afbeeldingsbron, ArianespaceAfbeelding bijschrift, Het aantal lanceringen van satellieten is de afgelopen 20 jaar enorm toegenomen

Leden van het publiek kunnen hoogwaardige foto’s kopen die per satelliet zijn verzameld voor slechts $ 10 (£ 7,60) per vierkante kilometer.

De resolutie van deze afbeeldingen is soms erg hoog en legt kleine details vast van 30 cm bij 30 cm op grondniveau. Deze granulariteit maakt het mogelijk om voertuigen en wegmarkeringen te identificeren.

Operators kunnen ook satellieten programmeren om specifieke locaties elke 24 uur meerdere keren te bewaken, waarbij ze zelfs kleine veranderingen bijna zodra ze plaatsvinden oppikken.

Naarmate de technologie vorderde, is de bereidheid van het publiek om met satellietbeelden om te gaan echt van de grond gekomen, voegt de heer Quilty eraan toe: “De fundamentele mogelijkheden zijn niet dramatisch veranderd, het is de bereidheid en manier waarop gebruikers de gegevens opnemen en gebruiken die zijn veranderd .”

Dit geldt zelfs voor geavanceerde, synthetische apertuurradar (SAR)-beelden, die vaak moeilijker te interpreteren zijn dan een foto gemaakt met een optische lens.

Satellieten kunnen zelfs SAR-beelden vastleggen door bewolking. De resulterende zwart-witfoto’s kunnen voertuigen, inclusief tanks, bijvoorbeeld, weergeven als rijen heldere stippen.

Glen zegt dat dit soort beelden hem en mensen zoals hij hebben geholpen om het begin van de invasie in Oekraïne te volgen.

Afbeeldingsbron, Georgetown University Afbeelding bijschrift, Rita Konaev zegt dat wijdverbreide toegang tot satellietbeelden heeft bijgedragen aan het bestrijden van desinformatie over het conflict in Oekraïne.

Rita Konaev, associate director of analysis bij het Centre for Security and Emerging Technology van Georgetown University, zegt dat satellietbeelden “al 10 tot 15 jaar een aspect van moderne conflicten zijn, maar de schaal [this time] is anders en de toegankelijkheid is anders”, voegt ze eraan toe, wat suggereert dat satellietbeelden hebben geholpen om desinformatie over de invasie aan te vechten.

“De architectuur van Europese steden zoals Kiev is heel vertrouwd in de westerse wereld”, voegt Dr. Konaev toe. Deze bekendheid, zo suggereert ze, kan de reactie in het Westen op de invasie hebben beïnvloed – in tegenstelling tot oorlogen in het Midden-Oosten en daarbuiten.

De heer Glen zegt dat volgers van Conflict News en soortgelijke sociale media-accounts satellietbeelden kunnen verifiëren door zelf online bronnen te controleren. “Je kunt het bewijs op een zo onbevooroordeeld mogelijke manier aan een breder publiek presenteren en mensen tot hun eigen conclusies laten komen”, zegt hij.

Hij erkent echter ook dat hij en anderen zoals hij in de zogenaamde “open source intelligence-gemeenschap” oordelen over wat te delen en wanneer.

Hij identificeert zich bijvoorbeeld nauwer met de Oekraïners dan met de Russen in dit conflict, zegt hij, en zou daarom niet opzettelijk informatie over Oekraïense militaire bewegingen publiceren, om te voorkomen dat hun veiligheid per ongeluk in gevaar komt.

Sommige particuliere bedrijven delen ook geavanceerde beelden die vanuit een baan om de aarde zijn gemaakt – in bijna realtime – rechtstreeks met het Oekraïense leger. Het Canadese bedrijf MDA is zo’n voorbeeld.

Dr. Konaev stelt dat satellietbeelden een uniek overzicht bieden – letterlijk – van gebeurtenissen die zich duizenden kilometers verder afspelen, in tegenstelling tot andere media, wat volgens haar een deel van de toegenomen belangstelling voor deze foto’s verklaart.

Afbeeldingsbron, Getty Images Bijschrift afbeelding, Een tankchauffeur vliegt onder de vlag van Oekraïne

“In sommige opzichten denk ik dat de beelden van een afstand nog meer een perspectief geven op de omvang van de vernietiging en de verwoesting”, voegt ze eraan toe. “Het is meer dan alleen het individuele leven van mensen, het is… [whole] gemeenschappen.”

Maar er kunnen enkele significante gevolgen zijn van het zo algemeen beschikbaar maken van dergelijke gedetailleerde beelden.

Hoewel militairen over enorme inlichtingenbronnen beschikken waar ze naast sociale media op vertrouwen, is er geen idee hoe satellietbeelden van troepenbewegingen die op Twitter of Facebook worden gedeeld, operationele beslissingen op de grond kunnen beïnvloeden.

“Er zijn reële, potentiële gevolgen voor leven of dood”, zegt dr. Konaev.

De heer Glen heeft over deze mogelijkheid nagedacht, maar zal waarschijnlijk nooit weten of een beeld dat hij deelt uiteindelijk leidt tot een dodelijke aanval of confrontatie in de frontlinie.

“Ik zou niet zeggen dat het me als zodanig doet aarzelen, maar het is iets waarvan ik weet dat het een mogelijkheid is”, zegt hij. “En ik ben ermee in het reine gekomen.”

HET VERHAAL VAN MIWSIG: Eleri Price en Huw Stephens reizen door de tijd met Welshe popMARGINS TO MAINSTREAM: Michael Sheen introduceert nieuwe schrijvers die hun waarheden onthullen