Baas beschuldigd van oplichting van pensioenen van blinde werknemers

Baas beschuldigd van oplichting van pensioenen van blinde werknemers

Door Ben King
Zakelijke verslaggever, BBC News

Gepubliceerd12 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBijschrift afbeelding, Olgun Ibrahim, bekend als ‘Ozzie’ – een voormalig werknemer bij Clarity

De pensioentoezichthouder onderzoekt of de eigenaar van een van de oudste sociale ondernemingen van het Verenigd Koninkrijk op frauduleuze wijze verzuimd heeft pensioenpremies voor gehandicapte werknemers te betalen.

De 168-jarige zeepmaker Clarity werd in 2020 gekocht van administratie.

Werknemers zeggen dat ze hun baan hebben verloren en nog steeds ontslagvergoedingen, verlofgeld en lonen verschuldigd zijn.

De eigenaar, Nicholas Marks, zei dat hij ernaar uitkeek om “de positie te verduidelijken” met de toezichthouder.

Olgun “Ozzie” Ibrahim ving Covid een week voor Kerstmis 2020. Tegen de tijd dat hij herstelde, werd hem verteld niet meer aan het werk te komen. Hij kreeg in januari verlof en ontving twee maanden verlof, maar niets meer – geen pensioenbetalingen, geen opzegtermijn of ontslag toen hij in juli eindelijk zijn baan verloor.

Hij was als blind geregistreerd en had 29 jaar gewerkt bij Clarity & Co, een sociale onderneming die sinds 1854 werkgelegenheid bood aan blinden en gehandicapten en toiletartikelen maakte onder de merken Clarity, Soap Co. en Beco.

Het bedrijf, waarvan de beschermheren varieerden van koningin Victoria tot Joanna Lumley, verloor geld en werd in januari 2020 onder beheer geplaatst.

Op dezelfde dag werden het bedrijf en de activa gekocht door een zakenman, Nicholas Marks, die nu wordt beschuldigd van het niet betalen van arbeiderslonen en pensioenen.

Bijschrift afbeelding, bord Clarity and Co op de plek van de voormalige fabriek in Noord-Londen ‘Like a family’

Clarity had ongeveer 80 werknemers toen het werd verkocht, van wie 65 blind, gehandicapt of een gezondheidsprobleem hadden.

Het was meer dan een baan, zegt meneer Ibrahim, het was ook als een familie.

Sinds zijn vertrek hebben hij en zijn collega’s moeite om werk te vinden. “Niemand wil gehandicapte, blinde mensen in dienst nemen”, zegt hij. “Hoewel we het werk kunnen doen, wil niemand de kans grijpen.”

De BBC heeft ook gesproken met een aantal voormalige Clarity-werknemers die zeggen dat pensioenbijdragen zijn ingehouden op hun loonpakket, maar nooit zijn betaald aan de pensioenuitvoerder, Scottish Widows.

Onder hen is voormalig teamleider Allan Brooks, die 17 jaar bij het bedrijf heeft gewerkt. Blind geregistreerd, hij zegt ook geen verlof of ontslag te hebben gekregen.

Bijschrift afbeelding, Allan Brooks, voormalig Clarity-medewerker

Toen hij hoorde dat hij zijn baan aan het verliezen was, “was dat een enorme schok”, zegt hij. “Ik verwachtte mijn werkdagen bij het bedrijf te zien.”

Hij slikt nu medicijnen tegen depressie en heeft niet meer gewerkt sinds hij vertrok. Een aantal van zijn voormalige collega’s heeft ook psychische problemen, zegt Ibrahim.

fraude onderzoek

De BBC heeft vernomen dat The Pensions Regulator een onderzoek is begonnen naar Nicholas Marks wegens vermeende frauduleuze ontduiking van de plicht om pensioenpremies door te geven aan een bedrijfspensioenregeling, krachtens de Pensioenwet van 1995. De Pensioentoezichthouder wil het onderzoek niet bevestigen of ontkennen.

De website van het UK Employment Tribunal vermeldt ook uitspraken in het voordeel van meer dan 40 personen die claims hebben gewonnen voor ongeoorloofde inhouding van lonen en andere gelden die Clarity Products aan werknemers verschuldigd is (de nieuwe naam van het bedrijf onder het eigendom van de heer Marks).

De BBC heeft met zeven van hen gesproken, die zeggen dat ze het geld dat het tribunaal heeft toegekend niet hebben ontvangen.

Clarity Products – omgedoopt tot Jublee Number 7 Ltd – wordt nu geliquideerd. Documenten van de curatoren Quantuma, gezien door de BBC, tonen aan dat het bedrijf meer dan £ 435.626 schuldig was aan 84 werknemers, waaronder de heer Ibrahim en de heer Brooks.

Scottish Widows is £ 37.068 verschuldigd en NEST Pensions £ 15.494. De totale schulden van het bedrijf bedroegen meer dan £ 1,3 miljoen.

Plaatselijk parlementslid Sir Iain Duncan Smith schreef in november 2020 aan de verantwoordelijke minister, Jesse Norman, om de zaak onder de aandacht te brengen, maar HMRC kan niet bevestigen of ontkennen of het een onderzoek is begonnen. HMRC is £ 231.839 verschuldigd door Jublee Number 7, blijkt uit de insolventiedocumenten.

Reactie van Nicholas Marks

In een verklaring zei de heer Marks tegen de BBC: “Ik begrijp dat er enkele technische vragen worden gesteld door de regelgevende instantie met betrekking tot de levering van bepaalde documenten. Hoewel ik niet betrokken was bij de details hiervan, is veel, zo niet alles, toe te schrijven aan de pandemie waardoor onze kantoren onbemand waren, correspondentie die op een dwaalspoor was geraakt en het vertrek van personeel wiens verantwoordelijkheid het was om deze informatie te verstrekken.”

Hij zei ook dat hij persoonlijk ongeveer £ 500.000 heeft verloren en dus “elke suggestie dat ik geld heb opgenomen is zowel absurd als overduidelijk onwaar.”

Hij zei dat “Tijdens die chaotische periode… [following the sale, and during the pandemic] sommige mensen werden niet betaald. Het spijt me dat dit is gebeurd, maar sommige arbeiders waren TUPE’d [transferred] over vanuit kantoren die niet meer bestonden en geen rollen hadden. Dat is geen excuus, maar ik probeer uit te leggen hoe we een complete puinhoop hebben geërfd.”

“Voor mij is mijn grootste spijt dat ik het bedrijf en de banen niet heb kunnen redden, maar onvoorziene gebeurtenissen hebben samengespannen om het een onmogelijke taak te maken”, vervolgde de verklaring.

De heer Marks gaf geen commentaar op de vraag of hij een van de arbeiders die nog geld verschuldigd zijn zou terugbetalen.

Wie is Nicholas Marks?

Er is weinig bekend over Nicholas Marks. Geboren in 1967, beschrijft hij zichzelf als Brits op Companies House, hoewel hij ook banden heeft met Zuid-Afrika.

In 2019 kocht hij een bedrijf in Lancashire genaamd Lunar Caravans uit de administratie. Werknemers daar hebben ook geklaagd over onbetaald verlof.

Nicholas Marks mag vanaf 3 augustus 2020 een jaar lang niet optreden als bestuurder van een bedrijf wegens overtredingen bij een ander bedrijf, Stafferton Waste, dat inmiddels is ontbonden.

Volgens officiële berichten in de London Gazette was hij in 2007 en 2017 failliet verklaard.

Bijschrift afbeelding, De poorten van de voormalige Clarity and Co-fabriek in Noord-Londen Voormalig Clarity-werknemer aangeklaagd

Na berichten op BBC News en elders over de benarde situatie van voormalige Clarity-werknemers, klaagde Nicholas Marks twee mensen aan voor het verspreiden van wat volgens hem valse informatie over het bedrijf was.

Het waren Camilla Marcus-Dew, voormalig hoofd commercieel bij Clarity, en Cemal Ezel, een sociaal ondernemer die in 2020 een mislukte poging deed om Clarity uit de administratie te kopen.

Het tweetal – dat de aantijgingen van Marks ontkent – moest aanvankelijk voor zichzelf opkomen zonder juridisch advies. Ze worden nu pro deo vertegenwoordigd door twee advocatenkantoren, Quinn Emanuel voor mevrouw Marcus-Dew en Hausfeld voor de heer Ezel.

Los daarvan kreeg mevrouw Marcus-Dew op 27 januari £ 38.491 van een arbeidsrechtbank voor constructief ontslag van Clarity, bovenop de £ 11.000 die eerder was toegekend voor onbetaald loon (ze heeft niets ontvangen, zegt ze).

De heer Ezel zei dat de lopende rechtszaak hem had gedwongen zijn plannen om zijn sociale onderneming uit te breiden, Change Please, een koffiebedrijf dat kansen en training biedt aan daklozen, terug te schroeven.

Social Enterprise UK heeft een crowdfundingcampagne gelanceerd om voormalige werknemers te ondersteunen en campagne te voeren voor beleidswijzigingen om soortgelijke situaties in de toekomst te voorkomen.

Nest Pensions, Scottish Widows en Quantuma wilden allemaal niet reageren.