Amazon-vakbondsverkiezing: zal deze voormalige werknemer geschiedenis schrijven?

Amazon-vakbondsverkiezing: zal deze voormalige werknemer geschiedenis schrijven?

Door Natalie Sherman
Bedrijfsreporter, New York

Gepubliceerd10 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBron afbeelding, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, Chris Smalls heeft geleid tot protesten tegen Amazon in het hele land – ook voor de eigendommen van Jeff Bezos

Toen voormalig Amazon-medewerker Chris Smalls twee jaar geleden een klein protest organiseerde buiten een enorm Amazon-magazijn in New York, was hij niet van plan een jarenlang gevecht aan te gaan met een van ’s werelds grootste bedrijven. Hij wilde gewoon dat zijn team hun werk veilig kon doen.

“Toen de pandemie kwam, werden de medewerkers onder mij ziek”, zegt hij. “Ik realiseerde me dat er iets mis was.”

Amazon heeft hem ontslagen wegens quarantaineschendingen. Maar zijn zorgen trokken de aandacht van de wereld – een vroeg teken van een veel grotere arbeidsstrijd die broeit bij de e-commercegigant.

In de daaropvolgende maanden, toen het bedrijf groeide dankzij de pandemie, kreeg Amazon overal ter wereld te maken met beschuldigingen dat het het welzijn van het personeel verwaarloosde – beweringen die het ontkende.

In de VS wordt het bedrijf nu geconfronteerd met de ernstigste arbeidsonrust in decennia.

Na stakingen en protesten in het hele land, beslissen werknemers van drie magazijnen in New York en Alabama of ze lid willen worden van een vakbond – wat een primeur zou zijn voor Amazon in de VS.

Mr Smalls is een van de leiders in de strijd.

Gen Z vecht voor vakbonden, Starbucks per keer De strijd om het nieuwe hoofdkantoor van Amazon in Afrika een halt toe te roepen

Hij zegt dat hij een rol omarmt die de winkelgigant uiteenzette in een uitgelekte memo uit 2020, waarin hij de heer Smalls beschreef als “niet slim of gearticuleerd” en betoogde dat als hij “het gezicht van de hele vakbond/organiserende beweging” zou worden, het zou helpen om ondermijnen.

De heer Smalls, die meer dan vier jaar bij Amazon werkte en begon als een beginnend werknemer voordat hij gepromoveerd werd, zei dat hij overrompeld was door de memo, die sommigen als racistisch zagen, hoewel Amazon destijds aan verslaggevers vertelde dat de auteur niet wist dat meneer Smalls zwart was.

“Mijn hele leven is in één minuut veranderd”, zegt de vader van twee kinderen. “Vanaf daar begon ik min of meer te proberen ze hun woorden te laten opeten.”

Afbeeldingsbron, ReutersAfbeelding bijschrift, Chris Smalls bij een vroeg protest tegen Amazon in 2020

Elf maanden lang hebben de 33-jarige en zijn team een ​​plek afgebakend tegenover zijn voormalige werkplek, het JFK8-magazijn op Staten Island, om personeel op weg naar huis te onderscheppen om te beweren dat ze een vakbond nodig hebben om voor hen te vechten in onderhandelingen met de e-commercegigant.

Zijn team streeft onder meer naar een hoger loon, langere pauzes, meer betaald verlof en betaald medisch verlof. Ze willen werknemers ervan overtuigen dat een vakbond een effectievere manier zal zijn om klachten over regels in te dienen, zoals een vakbond die vereist dat personeel ongeplande overuren draait.

De stemming over de vraag begon op 25 maart en het resultaat zal de komende dagen bekend worden gemaakt. Amazon staat volgende maand voor een tweede verkiezing in een kleiner magazijn op hetzelfde industrieterrein.

De organisatoren zeggen dat de inzet niets minder is dan de toekomst van de Amerikaanse werknemer, wat wijst op Amazon’s rang als de op één na grootste werkgever in de VS.

“We moeten Amazon uitschakelen. We hebben deze arbeiders nodig om te organiseren”, zegt Derrick Palmer, die de heer Smalls hielp bij het organiseren van zijn protest in 2020 en ook werd gedisciplineerd (maar niet ontslagen) door Amazon, dat schendingen van de sociale afstand aanhaalde. “We hebben ze nodig om te weten dat ze de macht hebben.”

Heropleving van de Amerikaanse vakbonden?

Amazon zag vorig jaar een soortgelijke poging tot vakbondsvorming in Alabama, waarbij arbeiders werden overtuigd om met 2-1 tegen het idee te stemmen.

De stemming – de eerste die het bedrijf in de VS had gekregen sinds de oprichting in 1994 – leek beslissend. Maar toezichthouders riepen later op tot een herhaling, omdat Amazon de regels had geschonden die het recht om zich te organiseren tijdens de campagne beschermen.

Ambtenaren begonnen op 28 maart met het tellen van de resultaten van die stemming.

John Logan, hoogleraar arbeids- en werkgelegenheidsstudies aan de San Francisco State University, zegt dat het opmerkelijk is dat activisten zelfs op het punt van een verkiezing zijn gekomen, gezien de grote voorkeur voor werkgevers in de Amerikaanse wetten.

Vorig jaar daalde het vakbondslidmaatschap in de VS opnieuw en zette een decennialange daling voort, ondanks een golf van activisme die leidde tot succesvolle campagnes bij Starbucks, media en enkele kleinere retailers.

“Er is de afgelopen twee jaar absoluut iets veranderd als het gaat om het arbeidslandschap in de Verenigde Staten, en… de vakbondsstemmen van Amazon zijn een weerspiegeling van die verandering”, zegt professor Logan.

“Het zou een monumentale gebeurtenis zijn als een van de vakbonden… [in New York] waren om te winnen. Maar zelfs als ze zouden verliezen, als de resultaten dicht bij elkaar liggen, denk ik nog steeds dat dit zal resulteren in meer vakbondsactiviteit bij Amazon-magazijnen in het hele land.”

‘De beste werkgever op aarde’?

Vorig jaar, in de nasleep van de verkiezingen in Alabama, beloofde de oprichter van Amazon, Jeff Bezos, dat het bedrijf het beter zou doen door zijn werknemers, onder meer door het hoge aantal letsels van het bedrijf aan te pakken.

Bron afbeelding, Getty ImagesAfbeelding bijschrift, Jeff Bezos vertelde aandeelhouders dat hij Amazon “de beste werkgever op aarde” wilde maken

“Ondanks wat we hebben bereikt, is het voor mij duidelijk dat we een betere visie nodig hebben op het succes van onze medewerkers”, schreef hij in zijn laatste brief aan aandeelhouders voordat hij aftrad als CEO.

Amazon – dat door Amerikaanse regelgevers wordt beschuldigd van illegale vergelding tegen arbeidsorganisatoren van hun personeel – blijft onvermurwbaar tegen vakbonden.

Het bedrijf zegt dat het competitieve lonen en voordelen biedt en dat een vakbond alleen maar een nieuwe laag bureaucratie zal toevoegen, terwijl lidmaatschapsbijdragen ten koste gaan van de lonen van de werknemers.

Om de campagnes te bestrijden, heeft het bedrijf het personeel overspoeld met teksten, folders en ander materiaal en herhaalde verplichte trainingsbijeenkomsten over de kwestie, waar ze twijfels zaaien over het vermogen van de vakbond om verbeteringen voor haar leden te bewerkstelligen.

“Onze medewerkers hebben de keuze om wel of niet lid te worden van een vakbond”, zegt woordvoerster Kelly Nantel. “Als bedrijf denken we niet dat vakbonden het beste antwoord zijn voor onze werknemers. Onze focus blijft om rechtstreeks met ons team samen te werken om van Amazon een geweldige plek om te werken te blijven maken.”

Amazon heeft er bij arbeiders op aangedrongen om te stemmen en waarschuwt dat als de verkiezingen worden gedomineerd door pro-vakbondskrachten en de vakbond zegeviert, ze iedereen in de magazijnen in kwestie zal vertegenwoordigen.

“Onderhandelingen zijn altijd een kwestie van geven en nemen”, waarschuwt een vertegenwoordiger van Amazon in audio voor een bijeenkomst in New York, verzorgd door organisatoren. “Wat is belangrijk voor de [Amazon Labor Union] misschien niet belangrijk voor je. Ze zullen bereid zijn jouw prioriteiten in te ruilen voor een van die van hen.”

Een vakbondsoverwinning in New York is verre van verzekerd.

Afbeeldingsbron, Reuters Afbeelding bijschrift, Ambtenaren zullen op 28 maart beginnen met het tellen van de stemmen van de hernieuwde verkiezingen in Bessemer, Alabama

Leroy Hairston, 22, die ongeveer twee maanden in het JFK8-magazijn in New York heeft gewerkt – niet ongebruikelijk op een plaats met een hoge omzet – vertelt de BBC dat hij tegen de vakbond leunt. Hij denkt dat het onervaren is en moeite zou hebben om veranderingen aan te brengen, waardoor het oplossen van personeelsproblemen ingewikkelder wordt,

“Ik zie het punt niet”, zegt hij. “Alles wordt verlengd in plaats van alleen naar HR te gaan.”

De heer Smalls zegt hoopvol te zijn dat New York – waar een op de vijf arbeiders lid is van een vakbond – betere voorwaarden biedt voor de overwinning dan Alabama, een notoir anti-vakbondsstaat.

Hij heeft ook contacten in meer dan een dozijn andere magazijnen in het hele land die hij hoopt te verenigen als hij zegeviert.

“Als we hier eenmaal gevestigd zijn, willen we ons als een lopend vuurtje verspreiden”, zegt de heer Smalls.

De afgelopen maand hebben vrijwilligers van de Amazon Labour Union een gezamenlijk laatste duwtje in de rug gegeven om onbesliste arbeiders te overtuigen.

Julian Mitchell-Israël, een 22-jarige gemeenschapsactivist die een baan bij Amazon aannam om zich bij de vakbond aan te sluiten, schat hun kans om te winnen op iets meer dan 50%.

Bijschrift afbeelding, Chris Smalls leidt een rally buiten Amazon

Tijdens een stormachtige koude rally in het industriepark van Staten Island deze maand leek meneer Smalls, in een rode hoodie en sportschoenen, onverschrokken. Omringd door arbeiders, vakbondsactivisten en politici leidde hij de kleine menigte in een gezang van: “We zullen winnen! We zullen winnen!”

Mickie Garson, 50, die drie jaar bij Amazon heeft gewerkt en op haar vrije dag naar binnen reed om de vakbond te horen praten, overzag het tafereel vanaf de parkeerplaats van Amazon, gescheiden van de luidsprekers door verschillende rijstroken.

Ze zei dat ze “op het hek” bleef ondanks ervaring bij eerdere banen waardoor ze ervan overtuigd was dat een vakbondswerkplek beter zou zijn.

“Het is de druk om te weten dat we geschiedenis kunnen schrijven”, zegt ze. “We zijn enthousiast over het feit dat het kan gebeuren, maar ook, wat gebeurt er daarna?”