Engineering ‘moet veranderen’ om iedereen erbij te betrekken

Engineering ‘moet veranderen’ om iedereen erbij te betrekken

Door Dave Harvey
Zakelijke correspondent, BBC West

Gepubliceerd4 uur geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenImage caption, A student, a graduate and a Professor of Engineering

Er zijn tal van programma’s die zijn ontworpen om meer vrouwen aan te trekken om techniek te studeren en als ingenieur te werken. Maar één universiteit gaat verder en verandert de manier waarop ze leert om barrières te slechten voor studenten met autisme en andere aandoeningen die bekend staan ​​als ‘neurodiversiteit’.

Thomas Dixon heeft er altijd van gehouden om dingen uit elkaar te halen, om te zien hoe ze werken.

Hij vertelde me dat hij als kind “de complexiteit ervan ging waarderen, iets maken zodat het werkt en dan de mensheid ten goede komt.”

Maar naast een gave voor het oplossen van technische problemen, werd Thomas geboren met autisme. Hij is zeer gevoelig voor geluid en andere zintuiglijke prikkels. Dus een typische technische werkplaats kan voor hem “een nachtmerrie” zijn.

Afbeelding bijschrift: “Mijn handicap betekent gewoon dat ik dingen anders moet doen”, zegt Thomas Dixon

“Ik kan niet in kamers zijn met veel machines tegelijk, het is gewoon te veel voor mij om mee om te gaan”, legde hij uit.

Grote klaslokalen met 20 of 30 studenten die allemaal tegelijk werken en praten, overweldigen ook zijn zintuigen.

Loop rond in de meeste technische klaslokalen op een universiteit, en dat is precies wat je ziet. Veel kamers vol machines, studenten, lawaai en drukte.

Maar aan de University of the West of England (UWE) hebben ze net een gloednieuw technisch gebouw gebouwd, met mensen als Thomas in gedachten. Naast traditionele grote werkplaatsen zijn er kleine ruimtes waar mensen in kleine groepen of alleen kunnen werken.

Bijschrift afbeelding, Prof Lisa Brodie gelooft dat techniek moet veranderen om verschillende soorten studenten aan te trekken

Andere kamers worden ontworpen met input van studenten met autisme, wat het personeel vaak verrast. Prof Lisa Brodie runt de afdeling en ze liet Thomas een nieuwe stille kamer zien die was ontworpen om hen de ruimte te geven om gewoon te relaxen.

Wat haar niet was opgevallen, waren de witte muren en de felle buisverlichting.

Ze zei: “Thomas vertelde me dat het afschuwelijk was, en zei: ‘je realiseert je wel dat er een vorm van marteling bestaat die witwassen wordt genoemd.'”

Voor iemand met autisme die aan zintuiglijke overbelasting lijdt, is een helder verlichte witte kamer geen verademing. Dus brachten ze nieuwe verlichting in, met bedieningselementen waarmee mensen de kleur konden veranderen. Er werden zachte zitzakken en ander ontspannend meubilair geïntroduceerd.

“We zullen het de eerste keer niet goed krijgen”, legt prof. Brodie uit, “maar het gaat erom dat we met de studenten samenwerken om het voor hen goed te maken.”

Prof Brodie benadrukt dat het voldoen aan de behoeften van studenten zoals Thomas niet alleen om gelijkheid gaat. Engineering heeft ze nodig.

Ze zei: “Als we steeds dezelfde soort mensen bij de techniek blijven betrekken, blijven we dezelfde soort oplossingen krijgen.”

Er is ook een sterke drive om meer vrouwen aan te trekken voor techniek bij UWE. En dat betekent dat de perceptie van mensen over wat een ingenieur is, moet veranderen.

“Toen ik opgroeide, wist ik niet wat techniek was,” zei Laura Dixon.

“Ik dacht dat het alleen voor jongens was, en alleen om dingen te repareren, auto’s te repareren.”

Afbeeldingsbijschrift, Laura Dixon zei dat ze dacht dat techniek alleen voor jongens was

Pas toen Laura op 28-jarige leeftijd naar UWE kwam, als volwassen student, ontdekte ze dat techniek zowel over mensen als over machines kon gaan. Ze deed het goed en leidt nu het onderhoudsteam van First Bus.

“Onderhoudstechniek heeft alles te maken met het managen van mensen, het managen van de werkplaats. Ik kruip wel eens onder een bus, word vettig, maar alleen om te zien wat een probleem is. Dat is een klein deel van mijn werk.”

Mevrouw Dixon moedigt nu actief jonge meisjes aan om techniek als een carrière te beschouwen. “Vijftig procent van de wereld is vrouw, dus als we niet in de kamer zijn, kunnen we de helft van de bevolking niet bedienen met de dingen die we ontwerpen.”

Het nieuwe gebouw is licht en luchtig, met veel sociale ruimtes voor samenwerking. Voor Laura zijn de ruimtes die ze leuk vindt levendig, druk en zelfs lawaaierig. Vaak precies het tegenovergestelde van wat voor Thomas werkt.

Het nieuwe gebouw moet daarom verschillende ruimtes, verschillende sferen, voor verschillende studenten bieden.

Zoals Thomas het uitlegde: “Een handicap betekent niet dat je iets niet kunt, het betekent alleen dat je een andere weg moet inslaan. Het betekent niet dat ik geen techniek kan doen, ik moet gewoon op een andere manier leren manier.”

Ondanks vele jaren ervaring in het lesgeven in techniek, zegt prof. Brodie dat ze nog steeds leert hoe ze verschillende soorten studenten moet onderwijzen.

“Als ik een neurodiverse student heb die worstelt met lawaai en geluid in een laboratorium, moet ik een andere manier vinden om ze les te geven. Maar ze kunnen het absoluut, vaak beter dan de rest van ons.”

Volg BBC West op Facebook, Twitter en Instagram. Stuur je verhaalideeën naar: bristol@bbc.co.uk

.