Browns of Chester: Hoe een stad het doet zonder Debenhams

Browns of Chester: Hoe een stad het doet zonder Debenhams

Door Kaleigh Watterson
Politiek verslaggever uit Cheshire

Gepubliceerd12 uur geledenDelencloseShare pageKopieer linkOver delenImage caption, De winkel, die bijna twee en een halve eeuw lang de inwoners van Chester van dienst was, is in mei gesloten

Het is zes maanden geleden dat de laatste Debenhams-winkels voor de laatste keer hun deuren sloten, waardoor veel winkelstraten met grote, lege units achterbleven.

Eén winkel in het winkelimperium had zo’n sterke identiteit dat het zijn oorspronkelijke naam, Browns of Chester, mocht behouden.

Die sterke identiteit weerhield de winkel er niet van om in mei samen met meer dan 100 andere winkels te sluiten, waardoor er een aanzienlijk gat ontstond in de historische hoofdstraat van Chester.

Maar hoe gaat de stad ermee om, zes maanden na het verlies van een winkel die ooit werd beschouwd als ‘de Harrods van het noorden’? Ondernemers en organisaties in de stad hebben hun gedachten gedeeld met BBC News.

De eigenaar van de barAfbeelding bijschrift, Kingdom Thenga is optimistisch over de toekomst

Kingdom Thenga arriveerde 22 jaar geleden vanuit zijn geboorteland Zuid-Afrika in het VK en na een periode op straat in Londen te hebben geleefd, smeedde hij een carrière in de horeca.

Hij opende negen jaar geleden zijn eerste bedrijf en is nu eigenaar van vijf locaties in de omgeving van Cheshire. Zijn nieuwste onderneming, een sportbar in het stadscentrum, opende eind vorig jaar tussen de lockdowns door.

“Is het gemakkelijk geweest? Nee. Is het een uitdaging? Absoluut, maar het is een uitdaging waar we naar uitkijken”, zegt hij.

“Ik denk dat de sluiting van Debenhams een echte, echte schande en een echte gut voor de stad was, maar ik denk dat de stad terugvecht door te proberen verschillende dingen te introduceren. Ja, we hebben een van de oudste bedrijven in Chester verloren, maar er is een veel opwindende, nieuwe, frisse onafhankelijke bedrijven in Chester.”

Een van de grootste uitdagingen voor zijn bedrijven op dit moment is het personeel.

“Met gastvrijheid hebben we veel geweldige mensen verloren aan andere industrieën”, voegt hij eraan toe.

“We moeten er alleen voor zorgen dat we mensen kunnen aantrekken en mensen aanmoedigen om terug te komen in de branche.”

Maar de heer Thenga is optimistisch over de toekomst.

“Je wordt neergeslagen en je staat op, en je vecht door en dat is belangrijk.

“Het is een interessante tijd, is het een uitdaging? Ja. Maar ik denk dat zolang we allemaal samenwerken, in de geest van “Ubuntu” [an African proverb that means “I am because we are”], dan kunnen we overleven.

De winkelmanagerAfbeelding bijschrift, Sam Taylor’s juwelierszaak zal volgend jaar een grote renovatie ondergaan

Retail is iets dat Sam Taylor heel goed kent.

Ze begon te werken in Beaverbrooks in Chester toen het in 1987 werd geopend en na een paar verhuizingen naar andere vestigingen kwam ze in 2006 terug. Ze is nu de winkelmanager.

“Bedrijven zijn gekomen en gegaan en we hebben nog steeds veel van de bedrijven die hier waren toen ik begon”, legt ze uit.

Mevrouw Taylor zegt dat de winkel meer klanten heeft gehad sinds de heropening na de afsluiting, zowel de lokale bevolking als bezoekers.

Trouw- en verlovingsjuwelen zijn enkele van de grote verkopers geweest, nadat Covid ertoe leidde dat veel bruiloften werden onderbroken.

“Iedereen is heel positief, ze kunnen zien dat er veel mensen zijn”, zegt ze. “Mensen zien nieuwe bedrijven, onafhankelijke bedrijven openen, wat echt bemoedigend is, geeft veel vertrouwen.”

Haar winkel zal volgend jaar een ingrijpende renovatie ondergaan, wat een aanzienlijke investering van de eigenaren laat zien, en de ontwikkelingen in de stad geven mevrouw Taylor ook vertrouwen.

“We hebben veel geluk dat de ontwikkeling bij Northgate gaande is, dat is een zeer positieve zaak voor de stad, er komen veel nieuwe bedrijven bij, hopelijk zal dat zo blijven”, zegt ze.

“Voor ons als stad dat er iets nieuws gebeurt, is het op een kleinere schaal dan het aanvankelijk zou zijn, maar om het nog steeds te hebben, is een heel groot pluspunt voor de stad.”

Laura Heywood zegt dat de “fantastische gemeenschap” van Chester een grote hulp is geweest

Laura Heywood heeft veel veranderingen gezien tijdens haar 26-jarige ambtstermijn van haar bedrijf de Scented Garden Retreat, maar uit de lockdown komen was een van de drukste.

Ze zegt dat ze het “overweldigend druk” hebben gehad en een ander personeelslid moesten aannemen nadat ze op 17 april weer open gingen.

“Ik denk dat veel mensen hebben rondgekeken en die producten willen kopen die Debenhams zou hebben opgeslagen en verkocht”, voegt mevrouw Heywood eraan toe.

“Sinds april zijn we weer open geweest, we zijn gewoon de hele tijd bezig geweest, we kunnen niet vaststellen of het te wijten was aan het verlies van handel door de sluiting van Debenhams of dat het gewoon kwam door het feit dat we waren heropend en mensen wanhopig waren. om weer binnen te komen.”

Einde van een tijdperk als laatste Debenhams-winkels sluiten Wat ging er mis bij Debenhams? Debenhams door de jaren heen afgebeeld

Maar ze benadrukt de uitdagingen, vooral als een hecht contactbedrijf.

“We hebben nog steeds zeer strikte Covid-protocollen moeten handhaven om de veiligheid voor ons personeel en onze klanten te behouden.

“Als branche hebben we geen toegang gehad tot die regelingen zoals Eat Out To Help Out, btw-verlagingen, we moesten nog steeds al onze overheadkosten behouden. Als schoonheidsindustrie hebben we die steun niet gehad.”

Ze zegt echter dat de “fantastische gemeenschap” van Chester een grote hulp is geweest.

“Er zijn veel positieve punten in de stad en dat is wat we moeten omarmen en erkennen in plaats van te kijken naar de ondergang en somberheid waarmee alle steden worden geconfronteerd. Alle steden hebben het moeilijk, maar het is hoe we het aanpakken en hoe we vooruitgaan.”

De business groupAfbeelding bijschrift, Carl Critchlow zegt dat er meer bedrijven zijn geopend in de stad dan gesloten

Veel bedrijven in Chester – waaronder de drie die we hebben gesproken – zijn betrokken bij het Business Improvement District (BID) van de stad.

De groep vertegenwoordigt meer dan 400 bedrijven in het stadscentrum en wil meer mensen aanmoedigen om naar de stad te komen en er langer te blijven.

BID-manager Carl Critchlow zegt dat de sluiting van een winkel ter grootte van Browns of Chester een “echte klap” was voor het stadscentrum.

“Maar de bedrijven hebben echte veerkracht getoond, net als de stad, en we hebben ons kunnen herstellen”, zegt hij.

“We hebben in de stad meer bedrijven zien openen dan sluiten. We hebben geen overvloed aan lege big box-units die veel andere steden hebben, we hebben veel meer eigendommen die zich lenen voor kleinere, onafhankelijke bedrijven. “

De heer Critchlow zegt dat de bezoekersaantallen zijn toegenomen sinds de beperkingen zijn versoepeld en dat er een “heel goed gevoel” is over Chester.

Het futureImage-onderschrift, De oude Browns-site staat gedeeltelijk op de lijst van Grade I

Dus wat zou de toekomst kunnen zijn van de voormalige Debenhams-winkel?

Een woordvoerder van British Land, die eigenaar is van het gebouw, zei: “We blijven onze opties voor de site bekijken.”

De heer Critchlow zou graag zien dat de Debenhams-site als winkel blijft en zegt dat een aantal belanghebbenden in de stad hebben gekeken naar opties om naar British Land te verhuizen.

Maar zijn er veel operators die zo’n grote site willen overnemen, en een die ook gedeeltelijk op de Grade I-lijst staat?

Andere steden hebben warenhuizen zien heropenen, waaronder het nabijgelegen Southport, dus de tijd zal leren wat er met deze prominente site gebeurt.

Kijk voor meer informatie over dit verhaal naar Politics North West om 10:00 GMT op zondag 28 november of daarna op de iPlayer.

Waarom volg je BBC North West niet op Facebook, Twitter en Instagram? Je kunt ook verhaalideeën sturen naar noordwesten.newsonline@bbc.co.uk

.