De draaimolen van belastingfraude die miljarden kostte

De draaimolen van belastingfraude die miljarden kost

Door Theo Leggett
Zakelijke correspondent, BBC News

Gepubliceerd19 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenBeeldbron, Interpol

Zijn gezicht staart naar buiten van ‘gezochte’ posters op luchthavens en treinstations in heel Duitsland: een gedrongen man van middelbare leeftijd met een rossig gezicht en achterover gekamd haar.

Maar deze man is geen gangster of gewapende overvaller. In feite is hij een voormalige bankier. Zijn naam is Paul Mora en hij wordt gezocht op verdenking van belastingfraude.

Eerder dit jaar werd Mora het onderwerp van een Interpol Red Notice, een verzoek aan wetshandhavingsinstanties over de hele wereld om hem te lokaliseren en te arresteren.

Hij is niet berecht of veroordeeld voor een misdrijf. Desalniettemin is hij – in de meest letterlijke zin – een posterboy geworden voor een schandaal dat in de Europese media wordt beschreven als “de diefstal van de eeuw”.

Bij de zogenaamde “cum-ex”-affaire waren Amerikaanse pensioenfondsen, Duitse banken, in Londen gevestigde investeringsbankiers, internationale advocaten en vele anderen betrokken.

Belastingfrauderegelingen kosten regeringen miljarden

Het concentreerde zich op enorme aandelentransacties die werden uitgevoerd met als enig doel meerdere terugbetalingen te genereren van een belasting die slechts één keer was betaald.

Er wordt aangenomen dat het Europese regeringen miljarden heeft gekost, terwijl veel van de transacties vanuit Londen werden georkestreerd.

Het schandaal kwam voor het eerst aan het licht in 2018, maar er komen nu meer details naar voren dankzij een gezamenlijk onderzoek door mediaorganisaties over de hele wereld, gecoördineerd door de Duitse non-profit redactie, Correctiv.

Het onderzoek heeft de naam The CumEx Files 2.0 gekregen.

Vertragingen uitbuiten

Cum-ex-transacties betroffen de verkoop van aandelen van de ene belegger aan de andere onmiddellijk vóór de uitkering van een dividend aan aandeelhouders (cum, of met, dividend), terwijl ze werden geleverd na de dividenddatum (ex-dividend).

Dit werd gedaan om vertragingen in het afwikkelingsproces te misbruiken en verwarring te creëren over wie de aandelen in eigendom had op het moment dat het dividend werd uitgekeerd. Het stelde beide partijen in staat om teruggave van bronbelasting te vorderen – ook al zou de belasting zelf, geheven op het dividend aan de bron, maar één keer zijn betaald.

Om de potentiële winst te maximaliseren, werden uitgebreide structuren gebouwd waardoor enorme hoeveelheden aandelen, vaak geleend, op een circulaire manier tussen een aantal verschillende partijen konden worden doorgegeven. De structuren waren ontworpen om het marktrisico weg te nemen en te verhullen wat er aan de hand was.

De zwendel begon in Duitsland in de eerste jaren van de eeuw in een stroomversnelling te komen, totdat de autoriteiten daar de praktijk tegenhielden.

Later verspreidde het zich naar andere rechtsgebieden, met name Denemarken. Beide landen gaan nu actief op zoek naar de betrokkenen en zetten daarmee de rol van de City of London in de schijnwerpers.

Vorig jaar kregen Martin Shields en Nicholas Diable, twee voormalige in Londen gevestigde werknemers van de Duitse HypoVereinsbank, voorwaardelijke gevangenisstraffen nadat ze schuldig waren bevonden aan belastingontduiking in het eerste proces dat zich richtte op de legaliteit van cum-ex-transacties.

Martin Shields werd ook veroordeeld tot het terugbetalen van € 14 miljoen die hij persoonlijk uit de transacties had gemaakt. De veroordelingen van beide mannen werden in juli bevestigd door het hoogste gerechtshof van Duitsland, het Federale Hof van Justitie.

Hun straffen zouden misschien hoger zijn geweest als ze de aanklagers niet hadden geholpen met een groot aantal details over cum-ex-deals, waardoor een groeiend web van onderzoeken had kunnen worden gevoed.

Er wordt momenteel onderzoek gedaan naar meer dan 1.000 personen. Uit documenten die tijdens het proces openbaar zijn gemaakt, blijkt dat banken als Barclays en Santander onder de loep worden genomen, evenals vooraanstaande Amerikaanse financiële reuzen en een groot aantal Duitse instellingen.

Santander zegt volledig mee te werken met de relevante autoriteiten. Barclays weigerde commentaar te geven.

Drijvende kracht

“Dit was zeker niet alleen een Duits probleem”, bevestigt een insider, die zijn zorgen over cum-ex-handel naar de autoriteiten bracht.

“Duitsland was duidelijk een belangrijk doelwit. Maar de geest en de drijvende kracht waren duidelijk in Londen. Het was een door Londen georkestreerde fraude, beheerd door Amerikaanse fondsen.”

Paul Mora was de baas van Martin Shields bij HypoVereinsbank. Later beheerde hij zijn eigen investeringsvehikels, Ballance Capital en Arunvill.

Hij is algemeen afgeschilderd als een van de eersten die het geld-makende potentieel van cum-ex zag.

Nu hij in zijn geboorteland Nieuw-Zeeland woont, lijkt er echter weinig kans dat hij instemt met vervolging in Duitsland.

Bronnen dicht bij Mora zeggen dat hij er geen vertrouwen in heeft dat hij een eerlijk proces zal krijgen.

Hij verwerpt de suggestie dat hij “een soort architect van cum-ex” was en gelooft dat hij is belasterd voor het uitvoeren van transacties waarvan hij op dat moment niet dacht dat ze illegaal waren.

Noch is de heer Mora het enige prominente doelwit voor openbare aanklagers in Europa. Een andere die bekendheid heeft gekregen, is Sanjay Shah, wiens in Londen gevestigde hedgefonds Solo Capital sterk betrokken was bij cum-ex-transacties.

Hij woont momenteel in Dubai, op de Palmeilanden. Toen zijn bedrijf floreerde, vergaarde hij aanzienlijke rijkdom en bouwde hij een onroerendgoedimperium op.

Hij werd bekend door het geven van extravagante feesten, terwijl beroemdheden als Prince en Elton John ermee instemden om op te treden bij concerten voor een liefdadigheidsinstelling voor autisme die hij oprichtte.

Maar nu is een groot deel van zijn fortuin bevroren, het resultaat van juridische stappen van de Deense belastingdienst SKAT. Het beweert dat Solo Capital en een aantal andere instellingen verantwoordelijk waren voor het overhevelen van in totaal £ 1,5 miljard aan overheidsgeld.

Het systeem controleren

Een poging om het geld via de High Court in Londen terug te vorderen mislukte echter eerder dit jaar toen een rechter oordeelde dat de zaak niet voor de Engelse rechtbanken kon worden behandeld. Tegen die beslissing zal waarschijnlijk beroep worden aangetekend.

Ondertussen houdt de heer Shah vol dat de acties van de Deense autoriteiten tegen hem politiek gemotiveerd zijn.

“Mijn doel is gewoon om zoveel mogelijk geld te verdienen”, vertelde hij aan het Panorama-programma van de Duitse omroep ARD.

“Toen ik begon, dacht ik geen moment dat iets illegaal of crimineel was. Ik wilde mezelf niet in gevaar brengen om naar de gevangenis te gaan”, voegde hij eraan toe.

“Ik maak me geen zorgen om voor de rechter te verschijnen, omdat ik denk dat ik niets verkeerd heb gedaan.”

Maar volgens Richard Collier, een belastingdeskundige en auteur van Banking on Failure, die cum-ex analyseert, is het verkeerd om te veel op individuen te focussen.

“Het geeft geen antwoord waarom dit gebeurt”, legt hij uit. “Waarom we schandalen hebben zoals cum-ex, zoals Libor, zoals de wereldwijde financiële crisis.”

“De reden dat dit allemaal blijft gebeuren, is omdat we een systeem hebben gecreëerd dat we niet kunnen controleren. We hebben een veel groter systeemprobleem dan het probleem van hebzuchtige bankiers.”

.