China grijpt in om de wrede ‘996’-werkcultuur te reguleren

China grijpt in om de wrede ‘996’-werkcultuur te reguleren

Door Waiyee Yip
BBC nieuws

Gepubliceerd48 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenimage sourceGetty Imagesimage captionVeel jonge werknemers in enkele van China’s grootste bedrijven werken brute ‘996 uur’ – van 9.00 tot 21.00 uur, zes dagen per week

Chinese tech tycoon Jack Ma zei beroemd dat het een “zegen” was voor iedereen om deel uit te maken van de zogenaamde “996-werkcultuur” – waar mensen zes dagen per week van 9.00 tot 21.00 uur werken.

Nu hebben de Chinese autoriteiten de bedrijven er streng op gewezen dat zulke zware werkschema’s in feite illegaal zijn.

In een gezamenlijke verklaring die afgelopen donderdag werd gepubliceerd, heeft de hoogste rechtbank en het Chinese ministerie van Arbeid 10 rechterlijke uitspraken in verband met arbeidsconflicten uiteengezet, waarbij veel werknemers gedwongen werden over te werken.

De cases hadden betrekking op verschillende scenario’s in een breed scala van sectoren, van technologie tot de media en de bouw.

Het enige dat ze gemeen hadden? De werkgevers hadden verloren.

“Wettelijk gezien hebben werknemers recht op overeenkomstige vergoedingen en rusttijden of vakanties. Het naleven van nationale werkuren is de verplichting van werkgevers”, waarschuwde de kennisgeving, eraan toevoegend dat er verdere richtlijnen zullen worden ontwikkeld om toekomstige arbeidsconflicten op te lossen.

Maar zal China’s duidelijkste waarschuwing tot nu toe de weg vrijmaken voor echte verandering voor sommige van zijn overwerkte burgers?

Omslagpunt

Volgens de Chinese arbeidswetgeving duurt een standaard werkdag acht uur, met een maximum van 44 uur per week. Voor elk werk dat daarbuiten valt, moet extra worden betaald voor overwerk.

Maar dit is niet goed nageleefd.

In veel van de grootste bedrijven van het land – vooral in de bloeiende technologiesector – werken werknemers vaak veel meer uren en krijgen ze niet altijd een vergoeding.

Werknemers hebben door de jaren heen gemopperd over hun wrede schema’s en sommigen hebben zelfs geprobeerd terug te vechten. In 2019 haalde een groep programmeurs de krantenkoppen toen ze een campagne lanceerden op het code-sharingplatform Github, waarmee ze start-ups op de zwarte lijst zetten die het personeel overwerkten om hun open-sourcecode te gebruiken.

Toch heeft de slopende 996-cultuur zich voortgezet, waarbij de overheid een hands-off benadering heeft gekozen.

Per slot van rekening wordt dezelfde arbeidsethos ook gezien als de drijvende kracht achter het succes van deze bedrijven, waarvan sommige sindsdien ongelooflijk prominent zijn geworden op het wereldtoneel.

Net als de heer Ma, die onlineretailgigant Alibaba oprichtte, heeft e-commerceplatform JD.com-chef Richard Liu deze cultuur eerder verdedigd door uit te halen naar “slackers”.

Maar publieke woede betekent dat autoriteiten niet langer een oogje dichtknijpen, vertelden experts aan de BBC.

“Het heeft een omslagpunt bereikt en er is een echt gevoel van urgentie voor de ambtenaren om deze boodschap nu naar buiten te brengen – vooral na de zeer spraakmakende sterfgevallen van werknemers”, zei dr. Jenny Chan van de Hong Kong Polytechnic University.

Eerder dit jaar stierven twee medewerkers van e-commerceplatform Pinduoduo weken na elkaar – een jonge werknemer stortte in op weg naar huis na lange uren te hebben gewerkt, terwijl een andere stierf door zelfmoord.

En in januari stak een voedselbezorger zichzelf in brand nadat hem naar verluidt $ 770 (£ 416) aan achterstallig loon was geweigerd, slechts een maand nadat een werknemer was overleden terwijl hij maaltijden bezorgde voor het online platform Ele.me.

Het is onduidelijk of de zaken direct verband hielden met overwerk, maar ze zorgden ervoor dat verontwaardigde internetters debatteerden over de cultuur en de ‘duistere kant’ van het werken bij enkele van de meest geprezen bedrijven van het land.

image sourceGetty Imagesimage captionVeel bezorgers in China zeggen dat ze onderbetaald en overwerkt zijn

Talloze threads gingen viraal op sociale media toen andere werknemers naar voren kwamen om te zeggen dat ze regelmatig meer dan 300 uur per maand werkten – ver overtroffen de wettelijke limieten.

En voor veel werknemers die tijdens de pandemie meer uren dan ooit maken, was genoeg genoeg.

“Ik ben zo moe. Ik kan me niet herinneren wanneer ik voor het laatst het daglicht heb gezien. Ondertussen worden grote bedrijven alleen maar rijker. Hoe is dit eerlijk?” een gebruiker schreef op microblogging-platform Weibo.

‘China heeft zijn werknemers nodig om concurrerend te blijven’

Het wijdverbreide verzet viel niet goed bij Peking, dat ernaar streeft de sociale stabiliteit te handhaven – des te belangrijker gezien het grote aantal mensen dat in de digitale economie werkt.

“Of het nu gaat om de kenniswerkers in internetbedrijven of de arbeiders op bezorgplatforms – beide hebben miljoenen werknemers in dienst, en velen werken waarschijnlijk 996 uur”, zegt Dr. Song Zhaoli van de National University of Singapore.

Nu de grieven onder de arbeiders toenemen, mobiliseren sommigen collectieve actie. Volgens de in Hong Kong gevestigde NGO China Labour Bulletin werden tussen 2016 en 2021 131 gevallen van protesten van voedselbezorgers geregistreerd.

“De regering kan niet stilzitten en dit laten ontploffen. Ze willen binnenlandse vrede”, zei dr. Chan.

Een beweging naar betere arbeidsbescherming komt ook omdat de houding van veel jonge Chinezen is veranderd, zeggen experts.

In tegenstelling tot hun ouders die geloofden dat hard werken loont, is er een groeiend gevoel van ontevredenheid onder uitgeputte jongeren die er weinig beloning in zien om hetzelfde te doen.

Sommigen zijn zo gedesillusioneerd dat de ’tang ping’-beweging – letterlijk ‘plat liggen’ – de afgelopen maanden aan kracht heeft gewonnen, verwijzend naar het idee dat mensen niet moeten overwerken en in plaats daarvan tevreden moeten zijn met meer haalbare prestaties.

Waarom de Chinese jeugd ‘plat’ ligt op het werk

“Jongeren hebben andere mogelijkheden gezien en geven de voorkeur aan een flexibelere levensstijl”, legt Dr. Song uit.

image sourceGetty Imagesimage captionSommige Chinese jongeren willen uit de ratrace

Maar dit is een concept dat de autoriteiten zorgen baart, aangezien het land de komende jaren worstelt met een krimpende beroepsbevolking. In mei onthulde China’s eens per decennium volkstelling de langzaamste bevolkingsgroei in decennia.

“Dit is een grote zorg voor de regering omdat ze deze arbeiders nodig heeft om de economie draaiende te houden”, zei Dr. Chan.

“Daarom probeert het nu een werkgelegenheidssysteem te creëren dat menselijker lijkt voor jonge werknemers – om werk voor hen aantrekkelijk te maken. China heeft ze nodig om concurrerend te blijven.”

Vooruit gaan

Op sociale media waren de algemene reacties op de aankondiging van vorige week voorzichtig, waarbij velen zich afvroegen of het hun werkende leven echt zou verbeteren.

Maar experts zijn optimistischer.

Terwijl China hard blijft optreden tegen enkele van zijn grootste bedrijven om hun invloed in te dammen, zullen bedrijven de grenzen niet durven overschrijden, zeggen ze.

“De rechtszaken werden als voorbeeld gesteld in een duidelijke boodschap aan werkgevers – als je je werknemers niet goed behandelt, verlies je”, zei Dr. Chan.

En het lijkt te werken.

Afgelopen zaterdag zei smartphonemaker Vivo dat het zijn “grote / kleine weken” -praktijk zou schrappen, waarbij werknemers vijf- en zesdaagse werkweken afwisselen.

“Vanaf nu zijn we mensen die volledige weekenden hebben! Laten we werken aan het creëren van een gelukkige en vooruitstrevende omgeving voor onze werknemers”, staat in een online post.

Werknemers kunnen zich nu ook meer aangemoedigd voelen om hun bazen voor de rechter te dagen.

“Ik verwacht dat meer werknemers zich zullen beroepen op hun rechten onder de arbeidswetten als ze het gevoel hebben dat ze slecht zijn behandeld”, zegt Angela Zhang, een professor in de rechten aan de Universiteit van Hong Kong.

“Volgens de richtlijnen van het Hooggerechtshof zullen lagere rechtbanken in China ook eerder het standpunt van de arbeiders in soortgelijke arbeidsconflicten steunen.”

Mogelijk bent u ook geïnteresseerd in:

China heeft zijn kinderbeleid verder versoepeld, waardoor stellen maximaal drie kinderen kunnen krijgen. Dit is wat inwoners van Peking erover te zeggen hebben.

media captionOuders en kinderen in de straten van Peking waren het er niet over eens of het nieuwe beleid een goed idee was.