Theranos-schandaal: wie is Elizabeth Holmes en waarom staat ze terecht?

Theranos-schandaal: wie is Elizabeth Holmes en waarom staat ze terecht?

Door Daniel Thomas
Bedrijfsreporter, New York

Gepubliceerd32 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenafbeeldingsbronGetty Images

Ze was “’s werelds jongste self-made vrouwelijke miljardair”, bazuinde het tijdschrift Forbes uit. De “volgende Steve Jobs”, zei Inc., een ander zakenmagazine dat haar op de cover zette.

In 2014 stond Elizabeth Holmes, toen 30 jaar oud, aan de top van de wereld. Ze was gestopt met Stanford University en had een bedrijf opgericht met een waarde van $ 9 miljard (£ 6,5 miljard) voor zogenaamd een revolutie in de diagnose van ziekten teweeg te brengen.

Met een paar druppels bloed beloofde Theranos dat zijn Edison-test aandoeningen zoals kanker en diabetes snel kon detecteren zonder het gedoe van naalden. Bigwigs van Henry Kissinger tot Rupert Murdoch investeerden.

Maar in 2015 vielen de naden uit elkaar en binnen een jaar werd mevrouw Holmes ontmaskerd als nep. De technologie die ze prees, werkte helemaal niet en in 2018 was het bedrijf dat ze had opgericht ingestort.

afbeeldingsbronDrew Angererimage captionMediamagnaat Rupert Murdoch verloor £ 120 miljoen die hij in Theranos had geïnvesteerd

Mevrouw Holmes, nu 37, kan tot 20 jaar gevangenisstraf krijgen als ze schuldig wordt bevonden aan de 12 aanklachten van fraude tegen haar. Ze heeft nog nooit haar kant van het verhaal verteld.

Haar proces dat volgende maand begint, VS tegen Elizabeth Holmes, et al, zal nauwlettend in de gaten worden gehouden en ze zal naar verwachting onschuldig pleiten.

En in een wending kwam dit weekend aan het licht dat haar advocaten zullen beweren dat haar ex-vriend en zakenpartner, Manesh “Sunny” Balwani, haar seksueel heeft misbruikt en emotioneel heeft gecontroleerd ten tijde van de vermeende misdaden, waardoor haar mentale toestand werd aangetast.

De heer Balwani, 56, die wordt geconfronteerd met dezelfde beschuldigingen van fraude, noemde de claims “schandalig”. Het zal aan een jury zijn om te beslissen met welke sympathie of hardheid de vrouw moet worden beoordeeld die iedereen voor de gek heeft gehouden, van staatslieden tot secretaresses.

Begin onder hoge druk

Ondanks dat ze het onderwerp is van een boek, HBO-documentaire en een aankomende tv-serie en film, is het nog steeds onduidelijk waarom mevrouw Holmes zo’n gok nam op technologie waarvan ze wist dat die niet werkte.

Ze groeide op in een welgesteld gezin in Washington DC en was een beleefd maar teruggetrokken kind, volgens mensen die haar kenden.

Uitvinder en zakenman Richard Fuisz, 81, speculeert dat er enorme druk moet zijn geweest op mevrouw Holmes om te slagen. Zijn familie woonde jarenlang naast de Holmes, maar ze kregen ruzie toen Theranos hem in 2011 aanklaagde wegens een octrooigeschil (het werd later geregeld).

Oprichter van Theranos aangeklaagd voor strafrechtelijke vervolging Wanneer de baas ontslaan: een verhaal over drie ontslagen

De ouders van Holmes brachten een groot deel van hun loopbaan als bureaucraten door op Capitol Hill, maar “ze waren erg geïnteresseerd in status” en “leefden voor connecties”, vertelde hij aan de BBC. De betovergrootvader van haar vader richtte Fleischmann’s Yeast op, wat de Amerikaanse broodindustrie veranderde, en de familie was zich zeer bewust van haar afkomst, zei hij.

Op negenjarige leeftijd schreef de jonge Elizabeth een brief aan haar vader waarin ze verklaarde dat wat ze “echt wil”[ed] uit het leven is om iets nieuws te ontdekken, iets waarvan de mensheid niet wist dat het mogelijk was om te doen”.

Toen ze in 2002 naar Stanford University ging om chemische technologie te studeren, kwam ze met een idee voor een pleister die de drager zou kunnen scannen op infecties en zo nodig antibiotica zou kunnen afgeven.

image sourceGetty Imagesimage captionProf Phyillis Gardener vertelde mevrouw Holmes dat haar idee niet zou werken

Toen ze 18 was, toonde ze al een onverzettelijkheid die blijkbaar zou voortduren en het bedrijf zou voortstuwen dat ze het volgende jaar zou oprichten.

Phyllis Gardner, een expert in klinische farmacologie aan Stanford, herinnerde zich dat hij het idee van mevrouw Holmes voor een huidpleister besprak en haar vertelde dat het “niet zou werken”.

“Ze staarde gewoon door me heen”, zegt Dr Gardner tegen de BBC.

“En ze leek gewoon absoluut zeker van haar eigen genialiteit. Ze was niet geïnteresseerd in mijn expertise en het was verontrustend.”

Snelle opkomst

Maanden later verliet mevrouw Holmes Stanford op 19-jarige leeftijd en lanceerde Theranos, dit keer met een schijnbaar revolutionaire manier om bloed te testen met een simpele vingerprik.

Machtige mensen waren geboeid en geïnvesteerd zonder gecontroleerde financiële rekeningen te zien.

De Amerikaanse minister van Financiën George Schultz, versierde generaal van het Korps Mariniers James Mattis (die later in de Trump-regering diende) en Amerika’s rijkste familie, de Waltons, behoorden tot haar donateurs.

De steun verleende haar geloofwaardigheid, net als haar houding.

“Ik wist dat ze dit briljante idee had gehad en dat ze erin was geslaagd al deze investeerders en wetenschappers te overtuigen”, zegt dr. Jeffrey Flier, de voormalige decaan van de Harvard Medical School, die haar in 2015 ontmoette voor de lunch.

“Ze was zelfverzekerd, maar toen ik haar verschillende vragen over haar technologie stelde, zag ze eruit alsof ze het niet begreep”, voegt dr. Flier eraan toe, die haar technologie nooit formeel heeft beoordeeld. “Het leek een beetje vreemd, maar ik kwam niet weg omdat ik dacht dat het een oplichterij was.”

image sourceGetty Imagesimage captionOp het podium met de voormalige Amerikaanse president Bill Clinton in 2015. Destijds werd mevrouw Holmes gezegd tegen ’s werelds jongste zelfgemaakte vrouwelijke miljardair.

Dr. Flier nodigde haar uiteindelijk uit om lid te worden van de Board of Fellows van de medische school, wat hij betreurt, hoewel ze werd verwijderd toen het schandaal uitbrak.

Het begon te ontrafelen in 2015 toen een klokkenluider zijn bezorgdheid uitte over het vlaggenschip van Theranos, de Edison. The Wall Street Journal schreef een reeks vernietigende onthullingen waarin werd beweerd dat de resultaten onbetrouwbaar waren en dat het bedrijf voor de meeste tests in de handel verkrijgbare machines van andere fabrikanten had gebruikt.

Rechtszaken stapelden zich op, partners verbraken de banden en in 2016 verbood de Amerikaanse regelgever mevrouw Holmes om gedurende twee jaar een bloedtestdienst uit te voeren.

In 2018 werd Theranos ontbonden.

Misbruiker of misbruikt?

In maart van dat jaar regelde mevrouw Holmes civiele aanklachten van financiële toezichthouders dat ze op frauduleuze wijze 700 miljoen dollar van investeerders had opgehaald.

Maar drie maanden later werd ze, samen met de heer Balwani, gearresteerd op verdenking van fraude en samenzwering om fraude te plegen.

Aanklagers beweren dat ze willens en wetens patiënten heeft misleid over de tests en de prestaties van het bedrijf enorm heeft overdreven tegenover financiers.

Mevrouw Holmes werd op borgtocht vrijgelaten en trouwde in 2019 met William “Billy” Evans, 27, een erfgenaam van de hotelketen Evans Hotel Group. In juli van dit jaar kregen ze een zoon.

“Ik denk niet dat het feit dat ze een nieuwe moeder is het proces zal beïnvloeden, maar de rechter zal er waarschijnlijk rekening mee houden als ze schuldig wordt bevonden”, zegt Emily D Baker, een voormalig plaatsvervangend officier van justitie voor Los Angeles en juridisch commentator. niet verbonden met de zaak.

image sourceGetty Imagesimage caption Mevrouw Holmes beweert dat de heer Balwani haar controleerde en misbruikte. Hij ontkent de beweringen

Terwijl het Theranos-schandaal voor de rechter komt, zeggen commentatoren dat het opmerkelijk is hoe stevig ze zich aan haar oorspronkelijke verhaal heeft vastgeklampt en mensen die haar kenden, zeggen dat ze betwijfelen dat ze veranderd is.

Volgens gerechtelijke documenten zullen de advocaten van mevrouw Holmes beweren dat “zij geloofde dat elke vermeende verkeerde voorstelling van zaken” over Theranos waar was en dat het een “legitieme onderneming was die waarde voor investeerders opleverde”.

Ze zullen waarschijnlijk ook beweren dat het vermeende controlerende gedrag van de heer Balwani “haar vermogen om beslissingen te nemen heeft gewist”, inclusief haar vermogen om “haar slachtoffers te misleiden”.

Ze zeggen dat de voormalige chief operating officer van Theranos – die volgend jaar apart zal worden berecht – meer dan tien jaar lang de controle had over hoe ze zich kleedde, wat ze at en met wie ze sprak. Ook zullen zij een psycholoog die gespecialiseerd is in seksueel misbruik als getuige oproepen.

Of mevrouw Holmes zelf het standpunt zal innemen, is onduidelijk.

“Het moeilijkste aan een zaak van fraude is bewijzen dat de persoon van plan was te frauderen”, zegt mevrouw Baker.

“Dus aanklagers zullen haar sms’jes, telefoontjes en e-mails van jaren terug gebruiken om te laten zien dat ze dat deed.”

.