Antwoorden vinden op de wereldwijde drinkwatercrisis

Antwoorden vinden op de wereldwijde drinkwatercrisis

Door Natalie Lisbona
Zakelijke verslaggever

Gepubliceerd1 dag geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenGerelateerde onderwerpenKlimaatveranderingimage sourceGetty Imagesimage captionEr zijn twee miljard mensen over de hele wereld die geen toegang hebben tot veilig drinkwater

Water is zonder twijfel de meest voorkomende hulpbron op aarde. Het beslaat tenslotte meer dan 70% van de planeet – maar desondanks worden we als soort geconfronteerd met een dreigende crisis.

Klimaatverandering, wereldwijde conflicten en overbevolking zijn slechts enkele van de factoren die de watervoorziening in veel gebieden over de hele wereld verwoesten. Het betekent dat twee miljard mensen – een kwart van de menselijke bevolking – geen toegang hebben tot veilig drinkwater.

Nu de wereldbevolking steeds dichter bij de acht miljard kruipt, wordt de aandacht gericht op het ontwikkelen van technologieën die kunnen helpen dit aan te pakken voordat het te laat is.

Een van degenen die een mogelijke oplossing bieden, is Michael Mirilashvili, hoofd van Watergen, een in Israël gevestigd bedrijf dat zijn lucht-naar-watertechnologie gebruikt om drinkwater te leveren aan afgelegen gebieden van de wereld die getroffen zijn door conflicten of klimaatverandering.

‘Basis mensenrecht’

“Water is een fundamenteel mensenrecht, en toch hebben miljoenen mensen er geen toegang toe”, zegt hij tegen de BBC.

image sourceGetty Imagesimage captionMichael Mirilashvili van Watergen hoopt het leven van mensen over de hele wereld te verbeteren

Water uit de lucht halen klinkt misschien als sciencefiction, maar de technologie is eigenlijk eenvoudiger dan het lijkt. De atmosfeer van de aarde bevat 13 miljard ton zoet water. De machines van Watergen werken door deze waterdamp uit de lucht te filteren. Hij zegt dat, indien correct gebruikt, de technologie van Watergen een grote verschuiving binnen de waterindustrie zou kunnen veroorzaken die een blijvende impact op de planeet zou kunnen hebben.

“Een groot voordeel van het gebruik van atmosferisch water is dat er geen watertransport hoeft te worden gebouwd, dus geen zorgen over zware metalen in bijvoorbeeld leidingen of het reinigen van vervuild water uit de grond of het vervuilen van de planeet met plastic flessen.”

Techbedrijven gebruiken monitoring op afstand om honingbijen te helpenDe zalm die u in de toekomst koopt, kan op het land worden gekweekt

Een voor de hand liggend obstakel lijkt de luchtvervuiling te zijn, die een wijdverbreide reden tot bezorgdheid is geworden in enkele van ’s werelds grootste steden. In het VK bijvoorbeeld, vond onderzoek van het Imperial College London dat lood, dat giftig is voor het menselijk lichaam, in 2021 nog steeds aanwezig is in de lucht van de stad, ondanks dat het in 1999 werd verboden.

Dit kan echter niet uitmaken. Een studie uitgevoerd door wetenschappers van de Israëlische Universiteit van Tel Aviv heeft uitgewezen dat het zelfs in stedelijke gebieden zoals Tel Aviv mogelijk is om drinkwater te winnen volgens een norm die is vastgesteld door de Wereldgezondheidsorganisatie. Met andere woorden, schoon water kan worden omgezet uit lucht die vuil of vervuild is.

image sourceGetty Imagesimage caption De generatoren van Watergen kunnen tot 6.000 liter drinkwater per dag produceren

De grootste machines van Watergen kunnen 6.000 liter water per dag leveren. Het is al gebruikt om hele ziekenhuizen in de Gazastrook en plattelandsdorpen in Centraal-Afrika te ondersteunen, waar mensen anders uren zouden moeten lopen om water te vinden. Het hielp ook de Australische regering bij het bestrijden van verwoestende bosbranden in 2020, waarbij 34 mensen omkwamen en 3.500 huizen verwoestten.

“Dit gaat niet alleen om het redden van levens, het gaat om het verbeteren van de levens van miljoenen”, voegt Mirilashvili toe. “Zelfs in ontwikkelde landen drinken sommige mensen geen schoon water en het heeft een direct effect op de gezondheid en de landbouw.”

Dodelijke vervuiling

Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) hebben meer dan twee miljard mensen alleen toegang tot water dat verontreinigd is met uitwerpselen. Met slechts één slok lopen ze het risico op ziekten zoals cholera en tyfus, en er wordt geschat dat ongeveer 500.000 mensen per jaar als gevolg hiervan overlijden.

Als het gaat om het vinden van schoon water, is er een hulpbron in onze oceanen. IJsbergen bevatten een deel van ’s werelds zuiverste water, aangezien de gletsjers waar ze vandaan komen duizenden jaren geleden zijn gevormd. De gigantische ijsblokken kunnen een gevaar vormen voor de scheepvaart en kunnen mariene ecosystemen beschadigen met enorme hoeveelheden zoet water wanneer ze smelten.

Het oogsten voor winst begon in Canada, waar het een groot bedrijf is geworden langs de oostkust van het land. Maar de praktijk heeft nu andere delen van de wereld bereikt.

image sourceGetty Imagesimage captionHet oogsten van ijsbergen voor vers gebotteld water is big business geworden in Canada

Ondernemer en milieuactivist Abdulla Al-Shehi werkt samen met het ijsbergproject van de Verenigde Arabische Emiraten. Waterschaarste vormt een groot risico in het land, aangezien klimaatverandering stijgende temperaturen met zich meebrengt naar wat nu al een van de heetste plekken op aarde is.

“Gemiddeld kan een gigantische ijsberg een miljoen mensen 3-5 jaar van water voorzien”, beweert hij. “Dus waarom niet profiteren van wat de natuur ons te bieden heeft? Ik hoop op een dag ijsbergen naar het Arabische schiereiland te brengen.”

Toch brengt de reis risico’s met zich mee. Door hun grootte kunnen ijsbergen tijdens het transport omslaan en dodelijke ongevallen veroorzaken. Ze moeten ook worden verpakt in speciaal ontworpen geïsoleerd materiaal om de smeltsnelheid tijdens de reis te verminderen. Het is geen verrassing dat het proces daarom duur kan zijn.

Het VAE Iceberg-project begint met het oogsten van een kleinere ijsberg en brengt deze naar Perth in West-Australië of Kaapstad in Zuid-Afrika.

“De geschatte kosten variëren van $ 60-80 miljoen (£ 42-57 miljoen) en het volledige project zal waarschijnlijk ongeveer $ 150-200 miljoen kosten”, zegt de heer Al-Shehi.

New Tech Economy is een serie die onderzoekt hoe technologische innovatie het nieuwe opkomende economische landschap vorm zal geven.

Is de oceaan het antwoord?

Hoewel de knikken nog steeds worden opgelost met het oogsten van ijsbergen, zijn er andere, meer betrouwbare methoden die de oceanen van de wereld gebruiken. In het verleden hebben veel beschavingen zout uit het zeewater verwijderd – een proces dat ontzilting wordt genoemd – met behulp van warmte.

Tegenwoordig gebeurt ontzilting met behulp van omgekeerde osmose van zeewater. Sommige regeringen bezitten ontziltingsinstallaties die de bevolking van water voorzien, terwijl andere voor de exploitatie afhankelijk zijn van particuliere bedrijven.

image sourceDuPontimage captionMs Molina zegt dat moderne ontziltingsmethoden weinig invloed hebben op de oceanen van de wereld

Waterleverancier-gigant Dupont, gevestigd in Delaware, verwerkt elke minuut 25 miljoen US gallons (94 miljoen liter) water in zijn fabrieken over de hele wereld.

“Het proces laat water door een filter gaan terwijl zouten worden gescheiden. Als resultaat worden twee stromen gegenereerd, één met drinkbaar water en één met een hoog zoutgehalte”, zegt Verónica García Molina, wereldmarktleider van DuPont Water Solutions.

“De stroom met hoge concentraties aan zouten wordt teruggeleid naar de zee, maar dankzij goede verdunningsmechanismen en processen is er geen impact in de zee.”

Maar hoewel moderne fabrieken misschien weinig tot geen invloed hebben op de zee, kan hetzelfde niet gezegd worden van oudere fabrieken die nog steeds minder geavanceerde ontziltingsmethoden gebruiken. Deze pompen nog steeds hoge niveaus van pekel terug in de oceaan, wat grote schade kan aanrichten aan ecosystemen door het zuurstofgehalte te verlagen en het zoutgehalte te verhogen.

Een grote meerderheid van deze oudere fabrieken bevindt zich in het Midden-Oosten, waar 55% van de ontziltingspekel terug in de oceanen wordt gepompt.

image sourceGetty Imagesimage captionOntziltingsinstallaties helpen om drinkwater naar door conflict getroffen gebieden zoals Palestina te brengen

Een ander belangrijk punt van kritiek op ontzilting is dat het een enorme hoeveelheid energie kost om zeewater te verwerken, meestal aangedreven door zeer vervuilende fossiele brandstoffen.

Molina zegt echter dat de technologische vooruitgang van de afgelopen jaren het een van de meest haalbare oplossingen heeft gemaakt voor het oplossen van watertekorten over de hele wereld.

“De energie die nodig is voor omgekeerde osmose van zeewater is de afgelopen decennia meer dan drie keer verminderd en verbruikt tegenwoordig vier tot vijf keer of minder energie dan de oude thermische processen”, voegt ze eraan toe.

Maar het is niet duidelijk of deze oplossingen voldoende zullen zijn. Naarmate de wereldwijde watervoorraden steeds schaarser worden, is de race voor wetenschappers aan de gang om met andere antwoorden te komen die weinig tot geen impact hebben op ecosystemen die al onder druk staan.

.