Honda-werknemers in Swindon worden geconfronteerd met ‘reality check’ na sluitingstijd

Honda-werknemers in Swindon worden geconfronteerd met ‘reality check’ na sluitingstijd

Door Dave Harvey
Zakelijke correspondent, BBC West

Gepubliceerd2 uur geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver het delenimage copyrightPA Mediaimage captionVan de 3.000 arbeiders die nog in de fabriek werken, zullen er slechts 200 aanblijven om de fabriek te ontmantelen

Het verlies van Honda in Swindon is niet alleen slecht nieuws voor de 3.000 mensen die er werken, maar zal ook een golf van rimpels in de lokale economie veroorzaken, met ongeveer 1.800 banen die eindigen bij twee lokale bedrijven die de fabriek bevoorraden. Nu 35 jaar productiegeschiedenis ten einde loopt, delen medewerkers hun gevoelens over het einde van een tijdperk.

Voor werknemers als Michael Poole was de aankondiging in februari 2019 dat Honda de fabriek in Swindon zou sluiten “een enorme schok”.

Hij was een jaar in de leer en zat in een training toen zijn teamleider binnenkwam met het nieuws.

“Ik had het gevoel dat ik op een ladder van een carrière stond waarin ik echt geïnteresseerd was, dus het klopte ons echt voor zes.

“Er waren tranen, van mensen die je normaal niet ziet huilen. We bleven gewoon slingeren in de wind.”

Vrijdag 30 juli 2021 was ingesteld als de laatste officiële dag van de autoproductie en de laatste dag van de meeste werknemerscontracten.

image caption “We bleven gewoon in de wind slingeren”, zei Michael Poole, die een leerling was bij Honda. Waarom gaan ze weg?

De Japanse autofabrikant verhuisde in 1985 naar de stad Wiltshire en vestigde zich op de plaats van een oud RAF-vliegveld dat ooit Spitfire-gevechtsvliegtuigen bouwde en testte.

Sindsdien hebben arbeiders, of ‘Honda Associates’ zoals ze worden genoemd, 3,7 miljoen auto’s gemaakt.

Op het hoogtepunt rolden er elke dag 680 auto’s van de lijn, elk getest op de oude Spitfire-baan.

Eerst werden de Accord, daarna de Jazz en CRV in de fabriek gemaakt, maar het was de Honda Civic die het vlaggenschip van Swindon werd, dat door heel Europa werd geëxporteerd.

afbeelding bijschriftElke auto die in Honda’s Swindon-fabriek wordt gemaakt, wordt getest op wat vroeger een landingsbaan was voor RAF Spitfires

Professor Andrew Graves van de Universiteit van Bath werkt al tientallen jaren in de auto-industrie, van massaproductiebedrijven tot Formule 1.

“Honda kwam omdat Groot-Brittannië op de Europese markt was”, zei hij.

“Toen ze arriveerden, waren de normen verschrikkelijk in de Britse auto-industrie, maar ze verbeterden snel.”

In 2019 was Honda Swindon een van de meest productieve fabrieken van het bedrijf.

Maar de verkoop daalde in heel Europa en groeide in Amerika en Japan, terwijl het bedrijf voor de uitdaging stond van elektrische auto’s – een complete heruitvinding van de industrie.

Toch waren analisten en werknemers volledig verrast toen Honda’s Chief Executive in Tokio aankondigde dat ze de fabriek in Swindon zouden sluiten.

image copyrightAlamyimage captionJim Brennan was een leerling bij Honda UK toen het bedrijf aankondigde de fabriek te sluiten

Jim Brennan, die nog niet zo lang in de fabriek was begonnen toen de sluiting werd aangekondigd, zei: “Ik vond het leuk om bij Honda te werken en ik was halverwege een stage, dus het was alsof mijn wereld instortte.”

In Tokio ontkenden Honda-leidinggevenden dat het besluit iets met Brexit te maken had, maar het kwam toen de Britse regering in een impasse verkeerde over het al dan niet blijven in de Europese interne markt en het risico lopen op exporttarieven van 10% op de verkoop naar de EU.

Prof. Graves is ervan overtuigd dat de Brexit een cruciale rol heeft gespeeld.

Hij zei: “De fabriek in Swindon was van wereldklasse, maar omdat we ervoor kozen om ons terug te trekken uit Europa, wat de belangrijkste markt voor Honda was, kozen ze ervoor om bij Amerika en Japan te blijven.

“Brexit was de druppel die de emmer deed overlopen.”

image captionAlan Tomala en zijn Unite the Union-collega’s hebben onderhandeld over een “ongekende” ontslagovereenkomst voor Honda-werknemers Hebben de werknemers een goede beloning gekregen?

“Het is naar mijn mening een ongekende deal”, vertelde de vakbondsman me. “Ik heb nog nooit zoiets goeds meegemaakt in deze branche, of in een andere.”

Alan Tomala werkte 12 jaar in de Honda-fabriek voordat hij fulltime onderhandelaar werd bij Unite the Union.

Aanvankelijk probeerden ze de beslissing van het bedrijf te veranderen – er werden bussen ingehuurd, arbeiders verzamelden zich en er werd een demonstratie gehouden buiten het parlement, maar de leidinggevenden in Tokio waren onbewogen.

Vakbondsonderhandelaars gingen overstag en probeerden de best mogelijke ontslagovereenkomst te krijgen.

De productie zou twee jaar doorgaan, en al door Brexit-wijzigingen was het moeilijker om onderdelen in de fabriek te krijgen.

image copyrightDan Kitwood/ Getty Imagesimage captionHonda-werknemers protesteerden tegen de geplande sluiting buiten de Houses of Parliament in maart 2019

Toen maakte Covid het leven nog moeilijker en managers wilden graag vakbondsacties vermijden, dus verbeterde het bedrijf hun aanbod aanzienlijk.

Werknemers krijgen zes en een halve week loon voor elk jaar dat ze gewerkt hebben, zonder limiet, naast andere voordelen.

De heer Tomala zei: “Ze zullen weglopen met zeer lucratieve ontslagpakketten, vooral als je hier al lang bent.”

Zijn er genoeg goede banen om te draaien?

“Momenteel zijn er meer banen dan mensen die ernaar zoeken”, zegt Ashlea Thompson, die een wervingsbureau runt in Swindon, gespecialiseerd in banen in de industrie.

Maar ze zei dat veel Honda-werknemers moeite zullen hebben om het loon te evenaren dat ze gewend zijn.

Mevrouw Thompson vertelde me over een machinist van Honda die haar kwam bezoeken.

Hij verdiende £ 20 per uur, maar ze moest hem vertellen dat hij moeite zou hebben om £ 10 per uur te verslaan voor soortgelijk werk in andere bedrijven.

Ze zei: “Er zal een beetje een realiteitscheck zijn voor de Honda-werknemers.”

afbeelding bijschriftMichael Poole (links) en Jim Brennan hebben hun Honda-stage kunnen voortzetten bij een ander Swindon-bedrijf, Recycling Technologies

Er is goed nieuws voor de heer Brennan, de heer Poole en 25 andere Honda-leerlingen. Alle zijn onmiddellijk overgenomen door andere productiebedrijven in de stad.

Ik ontmoette meneer Brennan op zijn nieuwe baan, waar hij machines maakte die zachte plastics recyclen, de dunne wikkels en films die normale recyclingfabrieken niet aankunnen.

Recycling Technologies is een gloednieuw bedrijf in een glimmende nieuwe schuur, op slechts een paar honderd meter van de gigantische autofabriek.

“Het is fantastisch werk”, zei hij.

afbeelding copyrightDavid Goddard/ Getty Imagesafbeelding bijschriftDe Honda UK-productielocatie beslaat meer dan 350 hectare in East Swindon

“Volledig anders dan Honda, elke dag is anders en ik heb het gevoel dat we een bijdrage leveren aan de toekomst van onze kinderen.”

Wat nu voor Swindon?

“Swindon heeft een geschiedenis van zichzelf opnieuw uitvinden”, vertelde een van de bedrijfsleiders van de stad me.

Paul Moorby runt een softwarebedrijf en is voorzitter van het Local Enterprise Partnership.

Samen met de gemeente was het de taak van het partnerschap om te helpen een koper voor de site te vinden en banen te krijgen voor de arbeiders.

Uiteindelijk was het Honda zelf die een koper vond – geen andere bekende naam, maar een industriële ontwikkelaar genaamd Panattoni.

Ze zijn gespecialiseerd in het creëren van logistieke parken, vol met hoogwaardige magazijnen die perfect zijn voor de nieuwe wereld van online detailhandel.

De autofabriek is al omringd door grote distributieloodsen.

B&Q, Aldi, Amazon en tal van kleinere bedrijven hebben magazijnen vol robots en vorkheftrucks, grote vrachtwagens en kleine bestelwagens die door de landgoederen rijden.

Zijn deze banen echt zo goed als het maken van auto’s?

De heer Moorby houdt vol dat de opslagsector is gemoderniseerd.

afbeelding copyright Max Nash/ Getty Images

Hij verwoordde het als volgt: “Logistiek is een geavanceerde maakindustrie, en logistiek managers kunnen enkele van de beste salarissen in het land opbrengen, zou ik willen voorstellen.”

Het duurt nog zeker een jaar voordat het oude Spitfire-vliegveld is omgevormd van autofabriek tot logistiek park.

Ontslagvergoedingen zullen de overgang voor duizenden medewerkers vergemakkelijken, maar voor de derde keer in zijn geschiedenis verandert Swindon opnieuw.

“Tweehonderd jaar geleden kwamen hier twee kanalen samen en daar hebben we onze industrie op gebaseerd”, zei de heer Moorby.

“Toen kwamen de spoorwegen, ze duurden 120 jaar en de Great Western Railway-werken stelden duizenden in dienst in de stad.

“Wie weet wat de toekomst biedt, maar ik weet dat de mensen van Swindon klaar zullen zijn voor die uitdaging.”

.