Waarom de cruise-industrie nog steeds door woelige wateren navigeert

Waarom de cruise-industrie nog steeds door woelige wateren navigeert

Door Jonty Bloom
Zakelijke verslaggever

Gepubliceerd1 dag geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenGerelateerde onderwerpenCoronavirus pandemie afbeelding copyrightGetty Imagesafbeelding bijschriftDe MSC Virtuosa was het eerste cruiseschip dat passagiers in Britse wateren nam in meer dan een jaar

Maureen Pepper kon niet wachten om weer op een cruiseschip te stappen.

Zij en haar man Richard gaan al 25 jaar op cruisevakanties naar onder meer Australië, New York en het Caribisch gebied. En meest recentelijk, naar Portland in Dorset.

Hun laatste reis was een maand geleden en zag hen aan boord gaan van het eerste cruiseschip met passagiers dat in meer dan een jaar vanuit een Britse haven vertrok.

Een gloednieuw schip – de gigantische MSC Virtuosa met een capaciteit van 6.334 personen, met een capaciteit van 19 dekken – voer op een vierdaagse rondreis vanuit Southampton, met slechts één stop in Portland, zo’n 70 mijl langs de zuidkust van Engeland. Een beperkt aantal passagiers – 1.000 – was aan boord.

Niet bepaald de cruise van je leven, maar goed genoeg, zegt Maureen, die uit Essex komt. “We waren erg blij om aan boord te zijn en het schip was fantastisch”, zegt ze.

Het was echter niet allemaal van een leien dakje, voegt ze eraan toe, omdat ze overal maskers moesten dragen, ook aan dek, wat volgens haar “absolute waanzin” was. Je kon je masker alleen afdoen tijdens het eten, drinken of zwemmen.

image copyrightGetty Imagesimage caption Passagiers op de MSC Virtuosa, afgebeeld, moesten hun masker op houden

Er zijn maar weinig reissectoren die harder zijn getroffen door de coronaviruspandemie dan de wereldwijde cruisemaatschappij-industrie. In 2019 droeg het meer dan $ 154 miljard (£ 110 miljard) bij aan de wereldeconomie, zegt de handelsorganisatie Cruise Lines International Association. Toen gingen we afgelopen maart allemaal in lockdown en de cruiseschepen van de wereld lagen voor anker.

De benarde situatie van de sector wordt misschien het best aangetoond door de financiële prestaties van de grootste cruisemaatschappij, de Amerikaanse gigant Carnival. In 2019 maakte het een winst van $ 3 miljard, terwijl het in 2020 een verlies van $ 10 miljard rapporteerde, nadat de inkomsten met 73% waren gedaald. Het moest $ 26,3 miljard aan investeringen binnenhalen om het overeind te houden.

De bredere industrie moet hopen dat Maureen en Richard – trouwe cruisefans die niet kunnen wachten om weer aan boord te gaan – de redders zullen zijn.

Maar de recente ervaring van de Peppers met het dragen van maskers illustreert ook enkele van de belangrijkste problemen waarmee een industrie wordt geconfronteerd die wanhopig op zoek is naar heropening. Anti-Covid-maatregelen op elk schip betekenen meer schoonmaak, betere ventilatie, gezondheidscontroles en meer personeel om maaltijden te serveren, wat allemaal de kosten opdrijft.

Aanhoudende coronavirusbeperkingen beperken ook ernstig de bestemmingen die lijnschepen en hun duizenden passagiers willen accepteren. MSC’s Virtuosa mocht onlangs niet meer aanmeren in de Schotse haven van Greenock omdat de Covid-beperkingen in Schotland anders zijn dan die in Engeland. Stel je voor hoe het zal zijn voor cruiseschepen die aanmeren in het Caribisch gebied of de Middellandse Zee en navigeren door een groot aantal landen en gebieden met verschillende regels.

Volgens Mike Bugsgang, de ervaren public relations-baas van de reisindustrie, is het echter niet allemaal slecht nieuws. Hij zegt dat de nieuwe cruises van korte duur, die binnen de Britse wateren blijven, nieuwe, jongere passagiers hebben aangetrokken.

image copyrightMike Bugsgangimage captionMike Bugsgang (links) op het Fred Olsen cruiseschip Braemar, zegt dat jongere mensen nu gaan cruisen

“Cruisen wordt al lang gedomineerd door mensen van 60 plus”, zegt hij. “Maar daar lijkt nu verandering in te komen.

“De nieuwe cruises die alleen in het VK zijn, trekken blijkbaar veel jongere passagiers aan. Ik denk dat dit komt omdat we momenteel niet op vakantie naar het buitenland kunnen gaan zonder bij onze terugkeer in quarantaine te hoeven gaan.

“Dus het idee om op zijn minst op een schip te stappen en door delen van het VK te zeilen, heeft echt de aandacht van mensen getrokken.”

image copyrightMaureen Pepperimage captionMaureen en Richard Pepper hebben dit jaar nog drie andere cruises geboekt

Toch is de industrie nog lang niet volledig heropend. De overgrote meerderheid van de schepen wordt niet gebruikt, en de cruisebedrijven adverteren nu als een gek om zaken op te vijzelen en verder te gaan met de reputatie die ze aan het begin van de pandemie als superspreaders hadden verworven.

In een van de meest opvallende zaken met een cruiseschip aan het begin van de uitbraak vorig jaar, werd de Diamond Princess in quarantaine geplaatst in een Japanse haven nadat honderden passagiers positief testten op coronavirus.

Professor Sheela Agarwal van Plymouth Business School zegt dat met de steeds veranderende Covid-regels en -beperkingen de industrie het moeilijk, zo niet onmogelijk zal vinden om de beloften in al zijn nieuwe dure advertenties na te komen.

“Wat u aanmeldt en betaalt, is misschien niet wat u krijgt”, zegt ze. “Hun marketingmateriaal kan onmogelijk weergeven wat passagiers kunnen krijgen [because new restrictions might subsequently come into place].”

Dit betekent volgens prof. Agarwal dat de hele industrie afhankelijk is van factoren buiten haar controle. “Ik denk dat het afhangt van het wereldwijde vaccinprogramma, dus ik denk dat het nog minstens een jaar of anderhalf jaar zal duren, afhankelijk van het virus en zijn varianten.”

afbeelding copyrightGetty Imagesafbeelding bijschriftCruise schepen zijn afgemeerd over de hele wereld, in afwachting van de pandemie

Alsof dat nog niet erg genoeg is, maakt de situatie in Florida in de VS, het wereldcentrum voor de cruiselijnindustrie, de zaken alleen maar erger. Er is politiek tussen de industrie en haar klanten gekomen, net toen de cruisemaatschappijen zich opmaakten om in juli weer zaken te gaan doen.

In wat een rampzalige herlancering voor de sector blijkt te zijn, dringen de Amerikaanse Centers for Disease Control and Prevention erop aan dat 95% van zowel de bemanningsleden als de passagiers twee vaccinaties moeten hebben gehad voordat ze aan een cruise mogen deelnemen.

Helaas voor de cruisemaatschappijen zegt de gouverneur van Florida, Ron DeSantis, dat elk bedrijf dat passagiers vraagt ​​of ze zijn ingeënt, een boete van $ 5.000 per passagier krijgt.

De gouverneur beweert dat het vereisen van vaccinpaspoorten discriminerend is voor jongeren die de prik niet hebben gehad, en afbreuk doet aan de burgerrechten van burgers. Zijn critici beweren dat hij een aanhanger van Trump is die kleine politiek belangrijker vindt dan de belangen van Florida.

New Economy is een nieuwe serie die onderzoekt hoe bedrijven, handel, economieën en het beroepsleven snel veranderen.

Wie gelijk heeft, het eindresultaat is een serieuze bedreiging voor de heropening van het bedrijf en de rol van Florida als het centrum van de industrie. Sommige cruisemaatschappijen zullen het voorbeeld van de gouverneur volgen, maar anderen weigeren dat. Voor de Amerikaanse industrie, die de afgelopen 15 maanden volledig is gesloten, is dit een ramp.

Sommige cruisemaatschappijen dreigen hun schepen te verplaatsen van hun thuishavens in Florida – zoals Miami, Fort Lauderdale en Tampa – naar New Orleans in Louisiana of Savannah in Georgia.

Maar, zegt Christopher Muller, hoogleraar gastvrijheid aan de Boston University, er is gewoon niet de infrastructuur op zulke plaatsen om duizenden passagiers aan boord te krijgen.

“Om deze schepen in een paar uur om te draaien, heb je een monsterlijk ondersteuningsnetwerk, schoonmaak, voedsel- en drankvoorraden en bunkerolie nodig”, zegt hij. “In Zuid-Florida heb je duizenden mensen die niet de zee op gaan, maar alleen deze gigantische schepen bedienen.”

image copyrightGetty Imagesimage captionMiami en andere steden in Florida vormen het hart van de cruise-industrie van de wereld

Voor Maureen Pepper houdt dit alles haar echter niet tegen om weer aan boord van een cruiseschip te gaan. “We hebben een cruise geboekt in september naar Madeira en de Canarische Eilanden”, zegt ze. “En een Royal Caribbean in december, uit Barbados.

“En dan is er een pauze op een Princess cruise in het Kanaal in het eerste weekend van december.”

Cruisen is nu gewoon een deel van hun leven, de kinderen van Maureen en Richard hebben het nest verlaten en het is tijd voor hen om te genieten. “We kregen onze kinderen toen we jong waren”, zegt Maureen. “En in de jaren 70 hadden we geen geld, dus we hebben toen niet veel gedaan, nu maken we het goed.”

Ze hebben ook veel geannuleerde cruises en gemiste kansen om in te halen. Het probleem is dat ze niet helemaal uitkijken naar deze cruises met dezelfde rusteloze anticipatie als vroeger.

Covid kan betekenen dat ze vrijwel elk moment worden geannuleerd of vertraagd. Maar net als de industrie zelf, kunnen ze gewoon niet wachten om terug te keren naar een leven op de golven van de oceaan.

.