Mezcal-producenten hopen op een betere toekomst te proosten

Mezcal-producenten hopen op een betere toekomst te proosten

Door Ann Deslandes
Bedrijfsreporter, Mexico

Gepubliceerd1 dag geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenimage copyrightPatricia Ruízimage captionMevrouw Ruíz zegt dat ze heeft moeten onderzoeken om haar mezcal online te verkopen

Patricia Ruíz, een maker van de Mexicaanse geest mezcal, had vorig jaar niet veel te proosten met de drank.

In normale tijden bottelt haar bedrijf, Los Dioses de Agave, elke vier weken 1.000-1.500 liter van het merk La Maliciosa.

Maar in 2020 lag de productie meer dan vier maanden volledig stil in de distilleerderij in de zuidelijke staat Oaxaca.

“Onze meest frequente klanten zijn bars in de hele staat”, zegt ze. Maar ze waren allemaal gesloten bij besluit van de regering toen de pandemie van het coronavirus toesloeg.

image copyrightGetty Imagesimage captionMezcal kan worden gemaakt van agave die in heel Mexico wordt gekweekt, in tegenstelling tot tequila, dat beperkt is tot een specifiek gebied

Ook restaurants moesten hun deuren sluiten en Amerikaanse toeristen – die belangrijk zijn voor de horeca in Oaxaca en veel mezcal kopen – verdwenen.

“Het was een grote uitdaging voor ons om aan te gaan”, zegt mevrouw Ruíz. “De cashflow daalde sterk, omdat we de gebruikelijke inputs niet konden kopen, en dan konden we ook mensen niet betalen, dus alles vertraagde zo.

“We moesten de productie stopzetten, en [just try to sell] de voorraad die we al hadden.”

De meeste andere mezcal-producenten hadden last van gelijkenis. Exporteurs zagen een terugval in de verkoop omdat ook bars over de hele wereld werden gesloten. Hoe snel zal de sector zich kunnen herstellen, aangezien de pandemie hopelijk in de nabije toekomst zal eindigen?

Maar eerst – wat is mezcal precies? Net als de veel bekendere tequila, wordt mezcal gemaakt door het gekookte sap en de pulp van de agaveplant te fermenteren en vervolgens te distilleren.

Terwijl tequila gemaakt moet worden van een bepaald type agave – blauwe agave – die in een bepaalde regio van centraal Mexico wordt gekweekt, kan mezcal elke variëteit van de plant gebruiken. Mezcal kan ook in heel Mexico worden gemaakt, hoewel de productie is gericht op Oaxaca in het zuiden.

De wereldwijde verkoop van Tequila is kleiner dan die van mezcal – 355 miljoen liter in 2019 vergeleken met slechts 7,14 miljoen – maar mezcal groeit in populariteit.

Gabriel Martínez produceert al zeven jaar mezcal in de zuidelijke staat Guerrero onder het label Ay Dolor! Hij is gevestigd in een klein dorp waar de inheemse Nahuas-bevolking leeft. Het vervoer van en naar de omgeving was beperkt toen de pandemie toesloeg.

afbeelding copyrightGabriel Martínezbijschrift afbeelding Gabriel Martínez (links) kon zijn mezcal niet verzenden

Ay Dolor! is net weer begonnen met de productie. En de heer Martínez ontmoette onlangs collega-producenten in de staat om aantekeningen over verliezen te vergelijken en plannen te maken voor toekomstig herstel.

“De waarheid is dat export [from Guerrero] zijn gedaald met 50 of 60%.”

In heel Mexico daalde de export van mezcal vorig jaar met 21% tot 4,54 miljoen liter, van 5,77 miljoen in 2019, volgens cijfers van het ministerie van Economische Zaken. De totale productie van de drank bedroeg 6,5 miljoen liter in 2020, tegen 7,14 miljoen in 2019.

Deze dalingen volgden op een exportstijging van meer dan een derde per jaar sinds 2015, gedreven door de grote vraag in de VS.

Toch zou de productiedaling van vorig jaar een goede zaak kunnen zijn, vanuit milieuoogpunt. Toen de internationale verkoop in 2019 steeg, maakten velen zich zorgen over de impact van deze vraag op de agaveplantages van mezcal, zoals uitputting van de grond en watervoorziening.

Miriam Luna, die mezcal uit de staten Oaxaca en Durango verkoopt onder haar label Limbo, heeft geconstateerd dat de plantages ook worden aangetast door plagen en het risico van uitsterven van sommige variëteiten.

image copyrightGetty Imagesimage captionMezcal is gemaakt van de harten van de agaveplant, die worden verzameld en vervolgens geplet

Ze wijst er ook op dat, pandemie of geen pandemie, de industrie voor veel uitdagingen staat die elkaar kruisen – niet alleen ecologische duurzaamheid, maar ook armoede en een gebrek aan regelgeving.

“Er zijn hoge kosten voor de producenten, vooral degenen die lijden aan marginalisering en armoede”, zegt mevrouw Luna.

Als het gaat om het runnen van haar merk, heeft ze vorig jaar het grootste deel van haar verkopen omgezet in thuisbezorging in Mexico-Stad.

Een andere mezcal-producent, Leyla Daw, ging vorig jaar naar Zoom-conferentiegesprekken om de zaken op gang te brengen.

“Toen de pandemie toesloeg, was ik echt bang voor mijn bedrijf”, zegt mevrouw Daw, wiens label Eterna Libertad heet. “Ik maakte me klaar om mijn mezcal in restaurants en winkels te plaatsen, en ik moest dat allemaal in de wacht zetten.”

“Niemand kocht”, zegt ze.

De ondernemer zegt echter dat ze nu gelooft dat “deze pandemie in mijn leven is gekomen om me iets te laten zien – dat mensen willen weten over mezcal”.

Ze realiseerde zich dat in de pandemie “iedereen achter het scherm zit”. Dus nam ze haar product mee naar Zoom, organiseerde ze online proeverijen voor iedereen die mee wilde doen en verkocht ze flessen via een online drankenwinkel.

image copyrightLeyla Dawimage captionLeyla Daw is naar Zoom gegaan om video-proeverijen van haar mezcal te organiseren

Mevrouw Daw zegt dat de proeverijen een succes waren: “Ik bereik nu meer mensen – in 2020 en 2021 – dan in de afgelopen vijf jaar dat ik mezcal heb geproduceerd.

“Vorig jaar had ik een mezcal-proeverij met 700 aangesloten mensen! En toen begonnen bedrijven contact met me op te nemen en zeiden dat ze deze ervaring voor hun klanten wilden.”

Mevrouw Daw zegt dat ze heeft ontdekt dat “mensen echt willen weten hoe ze mezcal moeten drinken”. In tegenstelling tot zijn naaste neef tequila, drinkt men mezcal langzaam, niet in snelle shots.

In het hele land hebben de staats- en federale regeringen van Mexico middelen vrijgemaakt om delen van de door de pandemie getroffen industrie te helpen weer op de been te komen.

En producers als Patricia Ruíz, Gabriel Martínez, Miriam Luna en Leyla Daw gaan nergens heen.

afbeelding copyrightGetty Imagesafbeelding bijschriftEr zijn honderden mezcal-producenten

“We zijn van plan om een ​​’mezcal-route’ te creëren voor toeristen in Guerrero [state]” zegt de heer Martínez over zijn plannen voor de toekomst met andere lokale producenten.

“We hebben dingen moeten heroverwegen”, zegt mevrouw Ruíz. “We moesten op zoek naar nieuwe klanten, nieuwe markten en leren over e-commerce.”

“Natuurlijk had de pandemie gevolgen voor de productie”, zegt mevrouw Luna. “Het is een domino-effect – als er geen verkoop is, is er geen vraag en als er geen vraag is, is er geen productie.

“Maar we zijn in 2021 met enthousiasme verder gegaan en ik hoop dat we zo doorgaan.”