Lina Khan: De 32-jarige neemt het op tegen Big Tech

Lina Khan: De 32-jarige neemt het op tegen Big Tech

Door James Clayton
Technologieverslaggever in Noord-Amerika

Gepubliceerd21 minuten geledenDelencloseDeel paginaKopieer linkOver delenimage copyrightReuters

Dinsdag is de 32-jarige Lina Khan beëdigd als voorzitter van de Amerikaanse Federal Trade Commission (FTC).

De rol is enorm krachtig en beschermt consumenten tegen slechte zakelijke praktijken en bedrijven tegen oneerlijke concurrentie.

En als het gaat om oneerlijke concurrentie, is er één sector die zowel door Democraten als Republikeinen is uitgekozen: Big Tech.

Verontrustend voor technologiereuzen, was mevrouw Khan een van hun meest uitgesproken critici.

Mevrouw Khan is geboren in het VK en verhuisde als kind naar de VS.

In een interview met BBC Hardtalk in januari vertelde ze hoe ze zich na haar afstuderen als beleidsonderzoeker begon te interesseren voor het mededingingsrecht.

“Wat duidelijk werd, was dat er een systemische trend was in de VS… de markten werden gecontroleerd door een zeer klein aantal bedrijven”, zei ze.

Geleidelijk aan begon haar focus te verschuiven naar concurrentie – of beter gezegd een vermeend gebrek aan concurrentie – in Silicon Valley.

Haar algemene kritiek is dat Big Tech simpelweg te groot is – dat een handvol grote Amerikaanse technologiebedrijven de sector domineren, ten koste van de concurrentie.

image copyrightGetty Imagesimage captionSundar Pichai van Google werd in juli 2020 door het Congres ondervraagd over antitrustkwesties

Sommige van haar Democratische collega’s hebben zelfs gesuggereerd dat Facebook en Google zouden kunnen worden opgesplitst.

Facebook zou bijvoorbeeld kunnen worden afgebroken van Instagram, of YouTube zou kunnen worden afgesplitst van Google.

Anti-trust

De vergelijking die ze gebruikt stamt uit het einde van de 19e eeuw, toen een handvol bedrijven, of ‘trusts’, belangrijke onderdelen van de infrastructuur van de VS bezaten, zoals de spoorwegen.

“Anti-trust”-wetgeving werd aangenomen om te proberen te voorkomen dat bedrijven monopoliemacht hadden.

Critici zoals mevrouw Khan zeggen echter dat de huidige wetten niet geschikt zijn voor de concurrentie-uitdagingen van vandaag.

“Deze bedrijven leveren in wezen infrastructuur aan het digitale tijdperk”, vertelde ze de BBC in haar vorige interview.

“Een kleine groep privé-executives bepaalt de regels voor wie de infrastructuur mag gebruiken en onder welke voorwaarden”, zei ze.

In 2017 schreef mevrouw Khan een paper genaamd “Amazon’s Antitrust Paradox” voor de Yale Law Journal. Het voerde aan dat de traditionele antitrustfocus op prijs ontoereikend was om mogelijke schade door Amazon te identificeren.

Dit is een veel herhaalde kritiek op de antitrustwetten. Traditioneel zou “monopolistisch” gedrag leiden tot prijsstijgingen voor consumenten.

Dat gebeurt echter niet vaak als het gaat om Big Tech.

Als het op Facebook en Google aankomt, zijn hun diensten meestal gratis voor de consument, terwijl Amazon vaak lagere prijzen heeft dan zijn concurrenten.

In plaats daarvan is het argument veel genuanceerder. Er wordt bijvoorbeeld beweerd dat deze bedrijven zo groot zijn en zo’n groot deel van het internet in handen hebben, dat ze hun concurrenten kunnen onderbieden.

De huidige antitrustwetten weerspiegelen die realiteit niet noodzakelijkerwijs, en nogmaals, dit is iets waar mevrouw Khan over heeft gesproken.

“Zelfs als diensten goed zijn voor de consument, kunnen ze een hele reeks andere belangen schaden – of het nu werknemers zijn, of het nu gaat om de oprichting van bedrijven, of het nu gaat om democratie in het algemeen.” vertelde ze de BBC.

‘Geweldig nieuws’

De benoeming van mevrouw Khan is geprezen door antitrustactivisten, en in het bijzonder door democraten.

Elizabeth Warren – die het opbreken van Big Tech steunde in haar presidentiële campagne van 2020 – beschreef de benoeming als “geweldig nieuws”.

En in de FTC heeft mevrouw Khan nu tanden om haar ideeën te ondersteunen. Ze is van juridisch activist en academicus geëvolueerd naar misschien wel de machtigste baan voor consumentenbescherming in het land.

De commissie is al bezig om Facebook aan te klagen voor “het illegaal handhaven van zijn monopolie op persoonlijke sociale netwerken door een jarenlange cursus van concurrentieverstorend gedrag”.

Het doet ook onderzoek naar Amazon.

De BBC is niet verantwoordelijk voor de inhoud van externe sites.Bekijk originele tweet op Twitter

Ook zorgwekkend voor Big Tech is dat er in het Congres een aantal tweeledige wetsvoorstellen zijn ingediend om de macht van Big Tech te beteugelen. Dat er Democraten en Republikeinen zijn die antitrustacties steunen, maakt haar positie nog krachtiger.

De benoeming van mevrouw Khan is het duidelijkste teken tot nu toe dat president Biden het menens is als het gaat om het knippen van de vleugels van bedrijven als Amazon en Apple.

Deze bedrijven hebben echter grote zakken en goede advocaten.

Mevrouw Khan wil misschien de strijd aangaan met Big Tech, maar als ze haar zin wil krijgen, moet ze een lange, langdurige juridische strijd verwachten.

James Clayton is de Noord-Amerikaanse technologiereporter van de BBC, gevestigd in San Francisco. Volg hem op Twitter @jamesclayton5.

.