Metaal, geld, mysterie: hoe Sanjeev Gupta zijn imperium heeft opgebouwd

Metaal, geld, mysterie: hoe Sanjeev Gupta zijn imperium heeft opgebouwd

Door Dominic O’Connell
Vandaag zakelijke presentator

Gepubliceerd31 minuten geledenSharecloseShare pageKopieer linkOver sharing

Het is misschien bijna zomer, maar een lappendeken van sneeuw bedekt nog steeds de toppen van Ben Nevis en de naburige toppen rond Fort William, de op een na grootste stad in de Schotse Hooglanden.

De afgelegen schoonheid van de bergen en Loch Linnhe, dat vanaf de voet van de heuvels als een donker tapijt de zee in loopt, maakt dit de laatste plaats waar je een grote industriële fabriek zou verwachten.

Er is er echter een: de laatste in zijn soort in het VK. De smelterij in Lochaber produceert jaarlijks 48.000 ton aluminium, waarbij de turbines worden gevoed door water dat van de bovenliggende meren wordt aangevoerd, in een tunnel die ondergronds loopt in een bocht van 12 mijl rond Ben Nevis zelf.

Gebouwd in de jaren 1930, was het een wonderbaarlijk staaltje techniek. In de vijf jaar sinds hij het kocht, heeft de eigenaar van de smelter en het omliggende platteland, de metaalmagnaat Sanjeev Gupta, een soortgelijk technisch hoogstandje weten te behalen, dit keer financieel.

Hij heeft meer dan £ 600 miljoen opgehaald van een faciliteit die met sluiting werd geconfronteerd, grotendeels dankzij financiële steun van de Schotse regering. Een woordvoerder van de heer Gupta wil niet zeggen waar het geld voor is gebruikt.

Plannen voor een grote uitbreiding bij Fort William zijn tot nu toe op niets uitgekomen.

afbeelding bijschriftBen Nevis doemt op boven de smelterij van Fort William – het grijze gebouw aan de voet van de berg

Hoe de heer Gupta het deed – het slim winnen van waarde uit een onaantrekkelijke groep activa en het slimme oogsten van financiële steun van politici die graag werk willen behouden – volgt een model dat hij heeft gebruikt bij het opbouwen van een zakenimperium dat nu de wereld omspant.

Hij en zijn gezin hebben staalfabrieken, mijnen, krachtcentrales en smelterijen gekocht van Australië tot Tsjechië. De meesten stonden voor zijn komst voor een onzekere toekomst en mogelijke sluiting.

Politici hebben hem geprezen als een redder, en hij heeft een populair en actueel pleidooi gehouden voor investeringen in milieuvriendelijkere manieren om staal en aluminium te maken.

Nu staat hij voor zijn eigen strijd om te overleven. Het geld dat zijn snelle opkomst voedde, kwam van Greensill Capital, een financieringsmaatschappij in de toeleveringsketen die in maart failliet ging. De heer Gupta vecht nu om nieuwe financieringsbronnen te vinden, waarbij sommige van zijn bedrijven worden geconfronteerd met liquidatieverzoeken van schuldeisers.

Boven alles doemt een onderzoek van het Serious Fraud Office (SFO) van zijn zakenimperium, GFG Alliance, op dat vermeende fraude, frauduleuze handel en witwassen van geld zal onderzoeken, met specifieke verwijzing naar de relatie met Greensill. GFG heeft laten weten volledig mee te werken aan het onderzoek.

In Schotland groeit het politieke verzet tegen de steun van ministers. Als de heer Gupta faalt in zijn herfinancieringspoging en zijn imperium instort, bestaat de kans dat een forse rekening voor de voeten van de regering terechtkomt.

Wat is de GFG Alliance en wat is het eigendom? Liberty Steel verkoopt de fabriek in Stocksbridge om de schuld te betalen Liberty Steel in het kader van een leningbreuk van £ 18 miljoen met Metro Bank Een baanbrekend project in de Hooglanden

Schotland was een wereldpionier in het maken van aluminium met behulp van waterkracht, met de eerste smelters van British Aluminium Company die in de laatste jaren van het bewind van koningin Victoria in gebruik werden genomen. De fabriek in Fort William werd in 1929 geopend en is de laatste nog werkende aluminiumsmelterij in het Verenigd Koninkrijk.

De smelter ging langs verschillende groepen eigenaren totdat hij in 2007 werd overgenomen door Rio Tinto, de mijnbouwgigant. Minder dan een decennium later besloot Rio Tinto eruit te stappen.

Het zette de fabriek, de waterkrachtcentrales en het bijbehorende land – een gigantisch landgoed van 114.000 hectare, een van de grootste in Schotland – te koop.

image copyrightAlamyimage captionWerknemers graven de 12 mijl lange tunnel van de Laggan-dam naar de smelter

Het was verre van zeker dat de smelterij zou blijven werken. Het is klein naar wereldstandaarden en vertrouwt op geïmporteerd bauxiet – het ruwe erts waaruit aluminium wordt gesmolten – in plaats van een eigen nabijgelegen bron te hebben.

“Er is maar één smelterij in de wereld die kleiner is dan ik ken – één in Kameroen”, zegt Ami Shivkar, aluminiumspecialist bij adviesbureau Wood Mackenzie tegen de BBC.

“Lochaber maakt bijna 50.000 ton per jaar, maar veel concurrenten maken honderdduizenden tonnen. Het is een druppel op een gloeiende plaat.”

Veel bieders waren geïnteresseerd in de waterkrachtcentrales, weinigen in de smelterij. Brian King, die de fabriek voor Rio Tinto runde en nu hetzelfde werk doet als voorzitter van Alvance UK, de aluminiumdivisie van GFG Alliance, was nauw betrokken bij de verkoop.

“Er waren maar twee bieders die werkelijk interesse hadden in de smeltoperaties. Een daarvan was puur speculatief, de andere was GFG”, zegt de heer Shivkar.

De Schotse regering had al ervaring met het omgaan met de heer Gupta, aangezien zij leningen had verstrekt om zijn aankoop van twee bedreigde staalfabrieken in Dalzell en Clydebridge te vergemakkelijken.

In 2016 kwam hij naar voren als de winnaar en betaalde hij £ 330 miljoen aan Rio Tinto.

afbeelding bijschrift Brian King, voorzitter van Alvance UKHoe Sanjeev Gupta zijn geld verdubbelde

Vrijwel onmiddellijk werd begonnen met een financiële herstructurering om enige waarde uit de nieuw verworven activa te halen. Greensill Capital werd ingeschakeld om obligaties – in wezen leningen – uit te geven aan stadsinvesteerders, die zouden worden afbetaald door een deel van de toekomstige inkomsten van een tweede waterkrachtcentrale in Kinlochleven, die bij het landgoed hoorde.

De obligaties werden uitgegeven via een juridische entiteit genaamd Wickham, volgens marketingdocumenten gezien door de BBC, en het is duidelijk dat £ 229 miljoen werd opgehaald, waarvan de meeste rechtstreeks naar Rio Tinto gingen als onderdeel van de aankoopprijs.

Een andere, gecompliceerdere obligatietransactie – opnieuw geregeld door Greensill, met hulp van de Wall Street-bank Morgan Stanley – vereiste de expliciete steun van de Schotse overheid.

De marketingdocumenten voor Project Boots, ook gezien door de BBC, schetsen een ingewikkelde structuur. Gupta-bedrijven gaan een “onherroepelijke” verbintenis aan om investeerders in de obligatie-uitgifte een kwartaalrendement te betalen.

Die verbintenis wordt gegarandeerd door de Schotse regering, die in ruil daarvoor een vergoeding en zekerheid ontvangt over de activa van Gupta, voornamelijk de bedrijven die eigenaar zijn van de activa van de waterkrachtcentrale. De driemaandelijkse betalingen gaan gewoon door, zo blijkt uit de documenten, ook als de centrale uitvalt of de smelter ze niet kan betalen.

Overheidssteun voor een commerciële obligatie-uitgifte is ongebruikelijk – en de documenten vertellen potentiële investeerders dat dit een “zeldzame kans is om in te investeren”. [sic] expliciete en onherroepelijke door de Schotse overheid gegarandeerde vastrentende activa “.

“Ik heb nog nooit een transactie als deze gezien”, zegt prof. Florin Vasvari, voorzitter van de boekhoudafdeling van de London Business School. “Obligatiekwesties komen vaak voor, maar normaal zijn er slechts twee partijen – hier zijn er verschillende individuele bedrijven in de structuur en een soevereine garantie.

“Ik weet zeker dat het gewild zou zijn, want zo’n garantie is uiterst zeldzaam.”

Bijschrift afbeelding Gesmolten aluminium wordt in een mal gegoten in de energiecentrale van Fort William

Overheidssteun voor particuliere ondernemingen kan in strijd zijn met de staatssteunregels, maar de Lochaber-deal werd goedgekeurd door ministers nadat een onderzoek van accountantskantoor EY had geoordeeld dat deze voldeed aan de prijs-kwaliteitverhouding en staatssteuntests.

Het rapport – Project Golf – is openbaar gemaakt, maar bijna alles is verduisterd vanwege commerciële gevoeligheid. Het bedrag dat is opgehaald met de obligatie-uitgifte is niet publiekelijk bevestigd, maar de Project Golf-rapporten schatten de waarde op £ 259 miljoen.

Dat was echter niet het einde van de fondsenwerving. Vorig jaar werd de energiecentrale in Kinlochleven verkocht aan Equitix, een infrastructuurinvesteerder, voor wat volgens stadsbronnen ongeveer £ 150 miljoen was.

Simec, de tak van de GFG Alliance die zich bezighoudt met energieprojecten, heeft ook een ander project in uitvoering, waarvoor een bouwvergunning is aangevraagd voor een groot windpark in Glenshero in Inverness.

image copyrightAlamyimage captionEerste minister Nicola Sturgeon poseert met GFG Alliance-voorzitter Sanjeev Gupta toen de verkoop van de plant in 2016 werd overeengekomen

Lokale milieugroepen, zoals de John Muir Trust, die zorgt voor wilde gebieden in Schotland, waaronder Ben Nevis, zijn fel gekant tegen het windmolenpark en zeggen dat de constructie en de schaal ervan een kostbaar landschap zouden beschadigen.

Het plan is afgewezen door de Highland Council en het lot zal nu worden bepaald door de Schotse regering.

Er is brede politieke steun voor het verstrekken van financiële steun door de Schotse regering. Murdo Fraser, de conservatieve MSP die tot voor kort schaduwsecretaris van Financiën was, zat in de commissie die het goedkeurde.

“Er was een grote zorg dat de smelterij zou sluiten, dus ik begrijp dat de regering alles in het werk stelt om haar toekomst veilig te stellen. Het is in een economisch gevoelig deel van het land”, zegt hij.

De vraag is nu, zegt de heer Fraser, of de heer Gupta zijn beloften heeft nagekomen in ruil voor de financiële steun.

“Hij beloofde een nieuwe fabriek voor aluminium wielen te maken die niet uitkwam, er waren beloften gedaan om land in gemeenschapseigendom te brengen, en die kwamen niet uit.

“En er zijn twijfels over de vraag of de Schotse regering voldoende voorzichtig was met belastinggeld, aangezien GFG zoveel extra geld kon ophalen.”

De Schotse regering zei in een verklaring dat ze had ingegrepen om een ​​faciliteit van “strategisch belang” te redden en dat dezelfde steun was aangeboden aan “elke bieder met plannen voor industriële langetermijnactiviteiten van de Lochaber-bedrijven”.

Er was tot nu toe geen beroep gedaan op de garantie, zei het, en de ministers hadden zekerheid gesteld, waardoor ze bepaalde activa konden claimen als de GFG-bedrijven failliet zouden gaan.

GFG zei dat het wielfabriekschema moest worden opgegeven vanwege de terugval in de Britse autoproductie.

“Als we het hadden gebouwd, zou het nu stil staan”, zegt de heer King, die benadrukte dat GFG de fabriek een aantal jaren had laten draaien toen de aluminiumprijzen laag waren en het verliesgevend was.

GFG werkt nu aan plannen voor een fabriek voor de productie van aluminium knuppels, gevormde buizen en vierkanten van metaal die worden gebruikt in de extrusieproductie en die een hogere prijs vragen. Het kost ongeveer £ 90 miljoen en zal ongeveer 60 extra medewerkers in dienst hebben.

Werden beloften over het land nagekomen?

Er is een groter verdriet in Fort William over hoe de heer Gupta de gigantische stukken land heeft beheerd die met de smelterij zijn verworven.

De toezegging die hij ten tijde van de deal aan de Schotse regering deed – waarvan delen opnieuw door de BBC zijn gezien – maakte duidelijk dat hij land zou teruggeven aan de gemeenschap.

“We beseffen dat gemeenschapseigendom de kern vormt van de agenda voor de versterking van de gemeenschap van de Schotse regering”, aldus het document. Het voegde eraan toe dat de heer Gupta zich ertoe had verbonden met lokale groepen samen te werken om “grondtransacties voor de gemeenschap aan te gaan met betrekking tot aanzienlijke delen daarvan”.

afbeelding bijschriftEen aluminium staaf van acht ton die wordt opgetild door een kraan

John Hutchison, voorzitter van de East Lochaber and Laggan Community Trust, die in de onderneming wordt genoemd, zegt dat er geen echte poging is gedaan om aan de toezegging te voldoen: “Vijf jaar later zijn we er. We wachten nog steeds.”

GFG verwerpt de kritiek en zegt dat het activa heeft overgedragen aan lokale groepen en met goede doelen werkt.

“De East Lochaber en Laggan Community Trust hebben ons geen voorstel gedaan dat we zouden kunnen overwegen”, zegt Julia Stoddart, chief operating officer van Jahama Highland Estates, het GFG-bedrijf dat het land beheert, tegen de BBC.

Onzekere toekomst

De toekomst van de smelterij – en de andere activa die daarbij horen – zijn nu onlosmakelijk verbonden met het bredere lot van het rijk van de heer Gupta. Zijn onderhandelingen om een ​​nieuwe investeerder te vinden zijn bemoeilijkt door het SFO-onderzoek.

White Oak Global Advisors, een Californisch investeringsfonds, heeft ermee ingestemd om wat geld te steken in zijn Australische staalproductie, maar soortgelijke gesprekken om White Oak te investeren in het VK zijn vastgelopen.

Stadsbronnen zeggen dat hoewel veel hedgefondsen en rivalen geïnteresseerd zijn in het kopen van activa of het lenen van geld, de situatie gecompliceerd wordt door de uitstaande leningen aan Greensill en haar schuldeisers, met name de Zwitserse bank Credit Suisse, die al liquidatiebevelen heeft uitgevaardigd tegen twee GFG-bedrijven.

De heer Gupta heeft echter in één opzicht geluk gehad: de ijzer- en aluminiumprijzen staan ​​op het hoogste punt in tien jaar, wat betekent dat de meeste van zijn fabrieken, waaronder Fort William, geld zullen verdienen.

De vraag is nu of hij een manier kan vinden om zijn schuldeisers – en de onderzoekers – op afstand te houden.

.