‘We realiseerden ons dat we door samen te werken een verschil konden maken’

‘We realiseerden ons dat we door samen te werken een verschil konden maken’

Door Katherine Latham
Zakelijke verslaggever

Gepubliceerd1 dag geledenSharecloseShare pageKopieer linkOver delenRelated TopicsCoronavirus pandemieimage copyrightWales News Serviceimage captionThe Wye Valley Producers, waaronder Angharad Underwood, rechtsonder, hebben zich verenigd om samen te werken

Er wordt gezegd dat kracht in cijfers komt, en dat is wat de bekroonde voedselproducent Angharad Underwood ontdekte tijdens de pandemie.

Toen Covid-19 vorig jaar toesloeg, werd mevrouw Underwood geconfronteerd met het tijdelijk sluiten van haar bedrijf, The Preservation Society.

Ze is gevestigd in het Welshe stadje Chepstow, direct naast de Engelse grens in Zuidoost-Wales, en maakt jam, chutneys en andere conserven.

Met andere lokale voedselproducenten in dezelfde precaire positie, besloten 25 van hen dat ze in plaats van hun winkel te sluiten, hun middelen zouden bundelen en samen zouden werken.

Daarom hebben ze in mei 2020 de coöperatie Wye Valley Producers opgericht.

“Het is waarschijnlijk dat velen van ons voor de duur anders zouden hebben verlof”, zegt mevrouw Underwood.

“In plaats daarvan hadden we mensen om op te steunen – begeleiding, aanmoediging en ideeën. We realiseerden ons dat we door samen te werken een verschil konden maken.”

image copyrightWye Valley Producersimage captionWye Valley Producers ‘klanten kunnen bij alle leden tegelijk bestellen

Met andere leden, waaronder een ciderproducent, slager, koffiebrander en twee brouwerijen, hebben ze nu een website waar mensen bij alle firma’s kunnen bestellen. Klanten halen dan alles in één keer op van een wekelijkse drive-through-markt.

Zoals gezegd is Wye Valley opgericht als coöperatie. Maar wat is dat precies? Simpel gezegd, het is een bedrijf dat eigendom is van zijn leden en democratisch wordt geleid.

Het zou, zoals in het geval van Wye Valley, een groep kleine firma’s kunnen zijn die samenkomen. Of het kan een collectief zijn van zelfstandigen die één bedrijf runnen, of zelfs een grotere detailhandelaar – zoals de supermarktketen Co-Op – waarvan miljoenen klanten zich hebben aangemeld.

De gemeenschappelijke factor is dat er geen externe aandeelhouders zijn en dat de winsten worden herbelegd of onder de leden worden verdeeld.

Het klinkt allemaal een beetje ouderwets, en de coöperatieve beweging werd inderdaad in de 19e eeuw opgericht. Maar er zijn tegenwoordig meer dan 7.000 coöperaties in het VK en maar liefst drie miljoen over de hele wereld.

Velen, zowel in het VK als elders, zeggen dat ze door een coöperatie beter bestand zijn tegen de pandemie dan wanneer ze op zichzelf staande, standaardbedrijven waren geweest.

afbeelding copyright Angarad Underwood afbeelding caption Mevrouw Underwood begon haar bedrijf voor het eerst in 2011

Bij Wye Valley Producers zegt mevrouw Underwood dat leden vele uren aan Zoom-telefoontjes besteden en elkaar helpen: “Het gaat niet alleen om het geld, maar om het delen van vaardigheden en kennis met mensen in hetzelfde schuitje.”

De International Co-operative Alliance (ICA), de wereldwijde organisatie die de beweging vertegenwoordigt, zegt dat deze toegenomen samenkomst als reactie op Covid-19 over de hele wereld is herhaald.

“Online bijeenkomsten en webinars werden georganiseerd door coöperaties over de hele wereld”, zegt Santosh Kumar, directeur wetgeving van ICA. “De internationale uitwisseling van praktijken en middelen is wijdverbreid.”

In Southampton handelt de coöperatieve winkel October Books sinds 1977. Naast boeken verkoopt het veganistisch eten, groenten en ethische schoonmaakproducten.

afbeelding copyright Nigel Rigden afbeelding caption Oktober Books moest de helft van zijn personeel verlengen

“Bij het begin van de pandemie waren er gevoelens van angst en onzekerheid, omdat we niet zeker wisten wat ze moesten doen”, zegt medewerker Clare Diaper.

October Books zegt dat het dankzij steun en advies van Cooperatives UK, de organisatie die de beweging in het VK vertegenwoordigt, de kennis en het vertrouwen had om zich aan te passen aan de nieuwe situatie.

“Omdat we een coöperatie waren, konden we moeilijke gesprekken voeren over wat het beste was voor de winkel als team”, zegt mevrouw Diaper.

October Books en zijn 103 leden besloten de winkel open te houden, maar verlieten tijdelijk vier van de acht vaste medewerkers. “De beslissingen om werknemers te verlengen en de openingstijden te verkorten werden gezamenlijk genomen”, voegt mevrouw Diaper toe.

In heel Europa, in Kroatië, maakt de door vrouwen geleide coöperatie Brlog Brewery sinds 2016 een reeks bieren.

“Toen de pandemie toesloeg, waren we eerst in shock omdat we veel bier hadden gemaakt”, zegt mede-oprichter Ana Teskera.

“Plots zat het allemaal vast in het magazijn. Er was potentieel dat we zouden doen [lose it] en zouden niet worden betaald voor de reeds verkochte goederen. “

afbeelding copyright Brlog Brewery afbeelding onderschrift Ana Teskera, links, en collega’s, zijn overgestapt op de verkoop van bier rechtstreeks aan leden

De zes directeuren van de brouwerij en 90 coöperatieve leden, waaronder vrijwilligers en klanten, bedachten een plan: ze zouden overgaan van verkopen naar bars en winkels.

​[Instead] we verkochten het grootste deel van het bier via het coop-netwerk, distribueerden rechtstreeks naar de leden en moesten zelfs meer produceren ”, zegt mevrouw Teskera.

Het was zo succesvol dat afgelopen zomer de brouwerij, gevestigd in de kuststad Zadar, verhuisde naar een grotere faciliteit.

“We hebben veel geleerd, grote veranderingen doorgevoerd, al onze medewerkers behouden – zelfs een nieuwe toegevoegd”, zegt mevrouw Teskera. “Het team is nu meer verbonden, sterk en blij om verder te gaan.”

New Economy is een nieuwe serie waarin wordt onderzocht hoe bedrijven, handel, economieën en het beroepsleven snel veranderen.

In India heeft een organisatie genaamd de Self-Employed Women’s Association (Sewa) vrouwelijke arbeiders geholpen bij het vormen van coöperaties sinds 1972.

Met nu meer dan 1,8 miljoen leden biedt Sewa hen advies en ondersteuning bij alles, van bedrijfsfinanciering tot expansie en marketing.

“De pandemie is een dubbele klap voor onze leden”, zegt Salonie Muralidhara Hiriyur, senior coördinator van Sewa. “Het heeft de gezondheid en het levensonderhoud op grote schaal verstoord. Sommige sectoren van het werk, zoals huishoudelijk werk en kinderopvang, kwamen volledig tot stilstand.”

Om haar leden te helpen nieuwe inkomsten te vinden tijdens de pandemie, organiseerde Sewa trainingslessen via WhatsApp-videogesprekken, waaronder een over het maken van gezichtsmaskers.

Rehat Rangrez, een lid van een handwerkcoöperatie genaamd Abodana Mandali, nam deel. “Ik begon toen andere vrouwen in de coöperatie te trainen in het maken van maskers – allemaal via videogesprekken”, zegt ze.

afbeelding copyright Rohan Doshi afbeelding captionRehat Rangrez, links, trainde ook collega’s via videogesprekken in het maken van gezichtsmaskers

Zij en haar “mede-coöperatieve zusters” maakten in slechts drie maanden tijd 20.000 maskers. Door dit werk had mevrouw Rangrez genoeg inkomen om haar gezin te onderhouden.

Gabriel Burdin, universitair hoofddocent economie aan de universiteit van Leeds, zegt dat coöperaties over het algemeen veel minder banen schrappen.

“In conventionele zaken zijn ontslagen de meest voorkomende kostenbesparingsstrategie”, zegt hij. “Coöperaties passen zich aan langs andere marges, zoals loonsverlagingen of werkverdelingsregelingen. Coöperaties delen de gevolgen van een crisis onder hun leden.”

Prof Burdin waarschuwt echter ook dat coöperaties hun eigen risico’s met zich meebrengen, vooral die waarbij de leden en eigenaren de arbeiders zijn.

Hij zegt dat zulke mensen in de positie verkeren waarin ze hun eigen geld investeren in het bedrijf waar ze ook voor werken, en door worden betaald. Dus als het bedrijf mislukt, verliezen ze zowel hun loon als al het geld dat ze hebben geïnvesteerd.

“Door arbeid en kapitaal aan hetzelfde bedrijf te verstrekken, stoppen ze al hun eieren in één mand”, zegt prof. Burdin.

copyright afbeelding Rose Marley bijschrift afbeelding Rose Marley zegt dat coöperatieve bedrijven over het algemeen veerkrachtiger zijn in hun vroege jaren dan standaardbedrijven

Vooruitblikkend, gaat Cooperatives UK nu door met het verzamelen van bewijs voor haar Coop Economy Report 2021 over de sector. Volgens de eerste aanwijzingen worden er nog steeds nieuwe coöperaties gevormd en zijn er minder gesloten dan in voorgaande jaren.

​[And] we weten dat voor de pandemie de kippenhokken van nieuwe bedrijven bijna twee keer zoveel kans hadden om hun eerste vijf jaar te overleven dan andere soorten bedrijven, “zegt Rose Marley, CEO van Cooperatives UK.

Terug in het zuidoosten van Wales zegt mevrouw Underwood dat Wye Valley Producers – met leden van beide kanten van de grens – nu een bezorgdienst overweegt: “En we kunnen niet wachten om evenementen en cursussen te geven, we hebben een aantal geweldige ideeën onze mouw. “