Is het lot van Alibaba een waarschuwing voor de technische reuzen van China?

Is het lot van Alibaba een waarschuwing voor de technische reuzen van China?

Door Karishma Vaswani
Zakelijke correspondent voor Azië

Gepubliceerd8 minuten geledenShareclosePagina delenKopieer linkOver het delen van auteursrechten van afbeeldingenGetty Imagesbijschrift van afbeeldingen Een onderzoek naar Alibaba wees uit dat het handelaren had beperkt om zaken te doen op concurrerende platforms

Het is een zware week geweest voor Chinese technologiebedrijven.

Afgelopen weekend kreeg de Chinese miljardair Jack Ma’s e-commercegigant Alibaba een boete van $ 2,8 miljard (£ 2 miljard) van Chinese toezichthouders, die zeiden dat het jarenlang misbruik had gemaakt van zijn marktpositie.

Maandag kondigde het Chinese digitale betalingsbedrijf Ant Group – een dochteronderneming van Alibaba – een drastisch herstructureringsplan aan met toezichthouders die het bedrijf dwongen zich meer als een bank dan als een technologiebedrijf te gedragen.

En op dinsdag werden 34 bedrijven, de who’s who van de Chinese technische wereld, opgeroepen door ambtenaren en gewaarschuwd: laat Alibaba een les voor jullie zijn.

China dwingt Jack Ma’s Ant Group tot herstructurering Alibaba accepteert recordboete en belooft te veranderen China’s techreuzen vallen onder druk van toezichthouder

Ze hebben een maand de tijd gekregen om te ‘zelfreflectie’ en te voldoen aan de nieuwe regels van China voor platformbedrijven.

Alibaba is de grootvader van de Chinese technische industrie. Het domineert de markt daar met alleen al in China meer dan 800 miljoen gebruikers.

Daarom was het een wake-up call voor anderen in de technische sector toen het bedrijf een boete kreeg en officieel een berisping kreeg.

Het onderzoek naar Alibaba wees uit dat het zijn marktpositie jarenlang had misbruikt door handelaren te beletten zaken te doen of promoties uit te voeren op concurrerende platforms. De boete bedraagt ​​ongeveer 4% van de binnenlandse omzet van het bedrijf in 2019.

Spelers uit de industrie vertellen me “iedereen is gespannen”. De grote bedrijven zijn bang dat ze de volgende zijn.

Bedrijven als Tencent, JD.com, Meituan, Bytedance en Pinduoduo kijken allemaal naar de ervaring van Alibaba en proberen te voorkomen dat ze de rode lijnen van Beijing overschrijden.

Niemand kan machtiger zijn dan de partij

Op het eerste gezicht gaat de boete van Alibaba over meer regelgeving in de uitgestrekte Chinese technologiesector, en voor velen is het een goed teken dat de markt volwassen is geworden.

“Als je de wetten leest, proberen Chinese toezichthouders meer vooruit te kijken en vooruit te denken, in een poging een industrie te reguleren die zo snel beweegt”, zegt Rui Ma, een Chinese techanalist en co-host van de podcast Tech Buzz China.

“Ze gebruiken het gebruik van algoritmen, niet alleen het marktaandeel. Ze proberen de platformeconomie te begrijpen en proberen in overeenstemming te zijn met wat meer ontwikkelde economieën doen.”

Maar de bewegingen worden ook als politiek gezien.

Ze zijn een aanwijzing dat onder president Xi Jinping niets groter of krachtiger kan zijn in het leven van gewone Chinezen dan de Communistische Partij.

Deze bedrijven hebben een alternatieve virtuele wereld gecreëerd voor Chinezen en hebben een enorme greep op hun leven. Je kunt geen dag doorkomen zonder toegang tot een van deze apps in China.

Maar diezelfde invloed op het leven van Chinese mensen brengt hen in directe concurrentie met de Chinese Communistische Partij.

Afbeelding copyright Getty Images afbeelding onderschrift De bewegingen van de toezichthouders laten zien dat onder president Xi Jinping niets krachtiger kan zijn in het leven van gewone Chinezen dan de Partij

Bronnen in de financiële kringen van China vertellen me dat ze vermoeden dat het “veel van de topleiders in Peking irriteerde” toen de peetvader van de Chinese techneut Jack Ma vorig jaar een toespraak hield waarin hij de traditionele banksector afkeurde.

De toespraak leidde ertoe dat staatsmedia kritiek had op de bedrijven Alibaba en Ant Group van de heer Ma. Toen werden de heer Ma en zijn team door toezichthouders opgeroepen en werd de langverwachte lancering van Ant op de aandelenmarkt opgeschort.

Waarnemers vertellen me dat wat de heer Ma zei op dat symposium hem veel heeft gekost.

Het is duidelijk dat zowel Ant als Alibaba graag een grens willen trekken onder deze gebeurtenissen.

In een investeerdersgesprek deze week zei Joe Tsai, uitvoerend vicevoorzitter van Alibaba: “Vanuit regelgevend oogpunt…. In ons geval hebben we het onderzoek meegemaakt en we zijn blij dat we de zaak achter ons hebben gelaten.”

Hij voegde eraan toe: “Ik denk dat in de toekomst de trend wereldwijd is dat regelgevers meer geneigd zullen zijn om te kijken naar enkele van de gebieden waarop u oneerlijke concurrentie zou kunnen hebben.”

Het ‘Wilde Westen’ van de Chinese tech is aan het veranderen

Chinese technologiebedrijven zijn geboren en opgegroeid in een omgeving met weinig of geen regelgeving.

De sector opereerde een beetje zoals het Wilde Westen, met een “build it and they will come” -filosofie.

En dat heeft de overheid lange tijd actief aangemoedigd.

afbeelding copyrightGetty Images afbeelding onderschrift Alibaba vice-voorzitter Joe Tsai: “We hebben de controle ervaren en we zijn blij dat we de zaak achter ons hebben gekregen”

“China heeft nationale regelingen om ondernemerschap en innovatie te bevorderen”, vertelt Angela Zhang, universitair hoofddocent aan de Universiteit van Hong Kong.

Ze is een expert op het gebied van Chinees recht en is de auteur van een recent boek genaamd Chinese Antitrust Exceptionalism.

“In het verleden waren toezichthouders wat lakser in hun aanpak. Ze gebruikten alternatieve reguleringsinstrumenten die soepeler waren voor de technologiebedrijven.”

Maar dat regelgevingslandschap verandert nu China probeert deze bedrijven in toom te houden.

De kip doden om de apen bang te maken

Prof Zhang zegt dat, hoewel Peking de sector graag in toom wil houden, het de gouden gans van de economie niet wil doden.

“In het Chinees is er een zin: de kip doden om de apen bang te maken”, zegt ze. “Alibaba zal als voorbeeld worden gebruikt, als een les waar andere technologiebedrijven van kunnen leren.

“Als je jezelf in de schoenen van de Chinese leiders plaatst, willen ze zeker economische welvaart. Groei is een topprioriteit van de regering. De ervaring van Alibaba zal ervoor zorgen dat de anderen in het gareel vallen.”

media caption Hoe een kleine mier een financiële reus werd

Rui Ma is het daarmee eens, en zegt dat de regels zullen helpen om meer innovatie te bevorderen voor kleinere bedrijven in China die tot nu toe zijn uitgeperst door de grote spelers.

“Lokale durfkapitalisten die ik heb gesproken, steunen deze voorschriften over het algemeen”, zegt ze. “Ze denken dat er meer kansen zijn om jongere, nieuwere bedrijven te vinden die nooit eerder een kans hebben gehad.”