De achtbaanrit van de eerste goudmijn van Schotland

De achtbaanrit van de eerste goudmijn van Schotland

Door Magnus Bennett
BBC Scotland News

Gepubliceerde duur10 uur geleden delenSharenoclosePagina delenKopieer linkOver het delen van auteursrecht op afbeeldingenGetty Images

Na 35 jaar van hoogte- en dieptepunten is de productie eindelijk op gang gekomen in de eerste commerciële goudmijn van Schotland. De reis is voor goudzoekers beladen, maar het ziet ernaar uit dat hun investering binnenkort vruchten afwerpt.

Goud winnen uit Cononish, nabij Tyndrum, in het westen van Schotland, zou nooit gemakkelijk worden.

De technische uitdagingen – en kosten – van toegang tot het edelmetaal vanaf halverwege een berg waren een ontmoedigend vooruitzicht voor degenen die het wilden proberen.

Maar probeer het maar.

Vroege pogingen vanaf het midden van de jaren tachtig zagen goudzoekers komen en gaan, terwijl ze worstelden – en faalden – om voldoende geld bijeen te brengen voor wat altijd een kapitaalintensief project zou worden.

Hun pogingen om geldschieters aan te trekken werden ook ondermijnd door de volatiliteit van de edelmetaalmarkt, waar de goudprijs vaak inzag.

image copyrightScotgoldimage captionConish tijdens de voorbereidingswerken voor de mijn

In 2006 was de mijn verschillende keren van eigenaar veranderd en stond hij weer te koop.

Dat leek het einde te betekenen van de hoop van Cononish en Schotland om voor het eerst zijn eigen goud te produceren.

In 2007 betrad de in Australië genoteerde firma Scotgold Resources echter het toneel en deed de mijn herleven.

Sindsdien is het een achtbaanrit geweest.

In 2013 had Scotgold een bouwvergunning verkregen en een financieringsplan opgesteld, alleen om de goudprijs te laten instorten, waardoor het project minder smakelijk werd voor potentiële investeerders.

De kosten liepen ook explosief op, aangezien de mijn op dat punt binnen de grenzen van het Loch Lomond en Trossachs National Park was gevallen, wat veel strengere planning en milieuvoorwaarden inhield. Een eerdere aanvraag werd afgewezen vanwege bezorgdheid over het behoud.

afbeelding copyrightScotgold

De problemen werden verergerd door het feit dat Scotgold geen geld kon ophalen uit traditionele bankbronnen, gezien het kleinschalige karakter ervan.

Dat leek zo te zijn – totdat de in Edinburgh geboren zakenman Nat le Roux op het toneel verscheen en het bedrijf in 2014 herkapitaliseerde.

Sindsdien heeft hij miljoenen ponden van zijn eigen geld gepompt om het project levend te houden.

De heer le Roux, voormalig onafhankelijk bestuurder van de London Metal Exchange, zei dat er “een zekere romantiek” was over het idee van een Schotse goudmijn.

“Maar toen de mijn zeven jaar geleden onder mijn aandacht werd gebracht, leek het me een interessant investeringspotentieel te hebben.

afbeelding copyrightScotgold

‘Toen ik eraan begon, was het een financieel probleem.

“Volgens wereldnormen is dit een heel kleine mijn. Bij volledige productie zullen we ongeveer 2.000 ounce goud per maand produceren.

“Tegelijkertijd zijn de bedragen die nodig zijn om de operatie te financieren behoorlijk aanzienlijk geweest.”

Scotgold verwacht dat de mijn gedurende de verwachte levensduur van negen jaar ongeveer £ 25 miljoen aan kapitaaluitgaven en nog eens £ 81 miljoen aan bedrijfskosten zal kosten.

Dat is een enorm bedrag – maar de eigenaren kunnen nog steeds miljoenen verdienen als alles volgens plan verloopt.

image copyrightScotgoldimage captionHet eerste goud werd deze week bij de nieuwe fabriek gegoten

De goudprijs is gestegen van slechts £ 700 per ounce in 2015 tot meer dan £ 1.300 vandaag.

Scotgold gelooft dat het in totaal 175.000 ounces kan terugkrijgen van Cononish, ter waarde van £ 236 miljoen tegen huidige prijzen.

Herhaalde haalbaarheidsstudies hebben ook aangetoond dat gouddeposito’s bij Cononish hoogwaardig zijn – en de zeldzaamheid ervan als “authentiek Schots goud” heeft al een premie van kopers opgeleverd.

In 2016 veilde het bedrijf 10 gelimiteerde rondes van 1 oz fijn Schots goud, gevormd uit initiële extracties uit de mijn.

Ze haalden gemiddeld meer dan £ 4.550 per ounce op – een premie van 378% ten opzichte van de toenmalige spotprijs van ongeveer £ 950.

afbeelding copyrightScotgoldimage caption Richard Gray zegt dat er personeel met expertise nodig zal zijn

De CEO van Scotgold, Richard Gray, heeft het bedrijf de afgelopen jaren door turbulente tijden geleid, maar beschrijft het team dat aan het project werkt als “inherente optimisten”.

“Er zijn altijd problemen en problemen die moeten worden overwonnen, maar we zijn ervan overtuigd dat we ze zullen overwinnen en dat de mijn zeer winstgevend zal zijn”, zegt hij.

“Ik heb altijd vertrouwen gehad in de verdiensten van het project.

“Maar zonder de steun van de aandeelhouders van Scotgold om op koers te blijven, was er in het ergste geval altijd een risico dat het bedrijf gedwongen zou worden om het actief te verkopen aan iemand die het zou ontwikkelen en vervolgens de vruchten zou plukken.”

Er zijn nog uitdagingen.

Deze omvatten de impact van Covid-19, die Scotgold ertoe dwong de productie van eerste goud eerder dit jaar uit te stellen.

Het bedrijf wil zijn personeelsbestand uitbreiden van 25 naar 70 naarmate de productie toeneemt, maar het is ook een probleem gebleken om mensen te vinden om de zeer technische aspecten van goudwinning aan te pakken.

De heer Gray legt uit: “Expertise is nodig en je kunt natuurlijk niet alle mensen vinden die al in het gebied bestaan. Sommige mensen zullen van verder weg moeten komen en hopelijk dichterbij gaan wonen.”

Scotgold verwacht volgend jaar 10.000 oz goud te produceren voordat hij de productie opvoert tot gemiddeld 23.500 oz per jaar voor de rest van de levensduur van de mijn.

afbeelding copyrightScotgold

Cononish zou nog wel eens het begin kunnen zijn van een gouden tijdperk voor goudzoekers in Schotland.

Scotgold blijft optimistisch dat het uitbreidingen van Cononish zal ontdekken, die de levensduur van de mijn zouden verlengen.

En het heeft potentieel aanzienlijke goudvoorraden geïdentificeerd in andere delen van Schotland waar het optieovereenkomsten heeft met Crown Estates Scotland.

De heer le Roux zegt: ‘Het is niet dat Cononish een toevallige ontdekking is midden in een verder kaal landschap.

“Mijn mening, en die van anderen, is dat we zullen eindigen met een aantal goudmijnen in het westen van Schotland, hetzij op dezelfde schaal als Cononish, of misschien een beetje groter, ervan uitgaande dat de goudprijs standhoudt.”