Robots om meer supermarkttaken op zich te nemen

Robots om meer supermarkttaken op zich te nemen

Door Ben Morris
Technology of Business-editor

Gepubliceerdduur3 dagen geledenimage copyrightOcadoimage captionAnalisten voorspellen stijgende vraag naar geautomatiseerde opslag- en pickfaciliteiten

Geef jezelf de volgende keer dat je je koffers inpakt bij de kassa van de supermarkt een schouderklopje.

Een taak die zo eenvoudig is voor mensen – snel en efficiënt een tas met boodschappen van verschillende afmetingen en vormen inpakken zonder iets te verpletteren – is iets dat tot voor kort de capaciteiten van robots te boven ging.

Het vereist vision-systemen om de producten te lokaliseren, een flexibele en sterke hand om items vast te pakken en een geavanceerde kunstmatige intelligentie die weet dat een pak eieren niet onder een fles melk van vier liter mag worden gestapeld.

Het is een probleem waar James Matthews, de CEO van Ocado Technology (onderdeel van de Ocado Group) mee worstelt in de magazijnen die online bestellingen afhandelen.

Het bedrijf heeft een geavanceerd magazijn in Erith in Oost-Londen, dat al sterk geautomatiseerd is.

afbeelding copyrightOcadoimage captionOcado’s James Matthews: “Hoe we inpakken is cruciaal voor de economie van ons bedrijf”

Honderden robots rijden rond een raster, halen boodschappen op en brengen ze naar een medewerker die ze in dozen verpakt, die vervolgens in vrachtwagens worden geladen voor aflevering.

“We kiezen doorgaans 50 verschillende artikelen in verschillende vormen en maten, en hoe compact we ze verpakken, is absoluut cruciaal voor de economie van ons bedrijf.

“Als we één ding per doos op de weg zetten, dan gaan we heel veel busjes zeer inefficiënt gebruiken.”

Ocado verkoopt zijn systeem aan supermarkten over de hele wereld, maar die klanten eisen steeds meer efficiëntie, dus het trainen van robots om de tassen in te pakken zou economisch zinvol zijn.

Het bedrijf werkte al met vijf robotarmen in het Erith-magazijn,

“Het is een heel uitdagende ruimte. Het is er niet een waar je een heel directe weg naar een oplossing kunt uitstippelen. Sommige van deze dingen zijn nog steeds warm van de academische wereld”, zegt de heer Matthews.

Maar nu versnelt het proces met twee grote overnames. Ocado betaalt $ 262 miljoen (£ 198 miljoen) voor Kindred Systems, een in San Francisco gevestigd bedrijf dat robotsorteersystemen maakt.

Bovendien koopt het Haddington Dynamics in Las Vegas voor $ 25 miljoen (£ 19 miljoen), wat lichtere en zeer gevoelige robotarmen maakt.

Het sorteersysteem van Kindred wordt al gebruikt om producten te verzamelen in kledingmagazijnen, waaronder een aantal van Gap.

image copyright Niall David Cytrynimage captionKindred Systems-robots helpen al bij het verzamelen van bestellingen van klanten in kledingmagazijnen

Matthews denkt dat deze technologie kan worden aangepast en ontwikkeld voor de kruidenierssector.

“De twee systemen zijn we nu van plan samen te brengen. Het zal een aantal van onze machine learning-modellen hebben die heel specifiek zijn voor kruidenierswinkelproblemen, en het zal een aantal aspecten van het Kindred-platform hebben waar ze veel dieper op zijn ingegaan.”

Kindred is met name geavanceerder op het gebied van telebediening, of gecontroleerde autonomie, waarbij mensen meerdere robots op afstand bewaken en besturen.

“Ze [Kindred] kan honderden van deze robots bekijken. En in het zeer kleine percentage, maar kritieke momenten, waarop de robot wat hulp nodig heeft, kunnen ze dat systeem op afstand heel, heel effectief leveren. “

Dus het komende jaar zal Ocado de kunstmatige intelligentie trainen die door Kindred wordt gebruikt voor kruidenierswaren.

Het bedrijf hoopt binnen twee of drie jaar een robot te hebben die mensenplukkers kan vervangen, maar mensen worden niet volledig vervangen.

“Ik denk dat we de komende drie tot vijf jaar een versnelling van de implementatie van automatisering zullen zien. En dat gaat dus een flinke hap uit die handmatige taken halen. Maar ik vermoed dat er over 10 jaar nog steeds een een aanzienlijk deel van de activiteiten die door mensen worden geleid ”, zegt Matthews.

image copyright CASEY WIESEL Bijschrift afbeelding Haddington Dynamics maakt een lichtgewicht robotarm

Matthew is minder openhartig over de manier waarop Ocado technologie van Haddington Dynamics wil gebruiken, de maker van lichtgewicht robotarmen, die heel precies kunnen bewegen.

“We hebben een aantal interessante, ietwat ‘geheime eekhoorns’ gevallen waarin aansteker een groot spel is,” zegt hij.

De heer Matthews geeft niet veel weg, maar zegt dat er een limiet is aan wat een robotarm kan doen als hij alleen camera’s gebruikt om objecten te detecteren – stel je voor dat je een tas inpakt als je alleen je ogen zou kunnen gebruiken en de producten niet zou kunnen voelen.

De robotarmen van Haddington zijn zeer gevoelig, dus Ocado onderzoekt hoe ze in het magazijnsysteem kunnen worden geïntegreerd.

Meer zakelijke technologie

Detectives en schadelijke sloten nemen het op tegen fietsendieven De stinkende brandstof die grote schepen zou kunnen aandrijven Wees een ‘geheim agent’ en andere nieuwe manieren om te oefenen Waarom het bescheiden sms-bericht een belangrijk campagnetool is Het explosieve probleem van ‘zombie’-batterijen

Het lijdt geen twijfel dat de vraag naar dergelijke technologie alleen maar zal toenemen.

In juli zei de CEO van Ocado Group, Tim Steiner: “De wereld zoals we die kennen is veranderd.

“Als resultaat van Covid-19 hebben we gezien dat de jaren van groei in de online supermarktmarkt in een kwestie van maanden zijn verkort; en we zullen niet meer teruggaan.”

Analisten zeggen dat dit betekent dat supermarkten hun systemen moeten upgraden.

“Ik denk dat wat de pandemie heeft aangetoond, is dat de infrastructuur die retailers hadden om zich in de e-commerce-wereld te bewegen, echt spectaculair faalde”, zegt Miriam Burt, managing vice-president bij het onderzoeksbureau Gartner.

Ze wijst in het bijzonder op de zogenaamde “last mile”: het plukken, verpakken en bezorgen van boodschappen.

“Het is erg moeilijk om de laatste mijl op een winstgevende manier te vervullen, deels omdat het meeste menselijke arbeid is”, zegt ze. Er zal dus veel vraag zijn naar technologie van mensen als Ocado.

afbeelding copyright Ocadoimage caption Ocado gebruikt al veel magazijnrobots en is van plan er in de toekomst nog meer van te gebruiken

Maar ook rivalen zoals de AutoStore in Noorwegen en het Amerikaanse Takeoff zullen marktaandeel willen veroveren.

“Bedrijven overal ter wereld zullen hun spel verbeteren – zowel degenen die Ocado willen gebruiken als degenen die ermee willen concurreren”, zegt James Lockyer, een technologieanalist bij Peel Hunt, in een recent onderzoeksrapport.

“Het verbaast ons niet dat er meer herrie komt van start-ups die Ocado in hun eigen spel proberen aan te pakken, zoals Takeoff. Dat neemt echter niet weg dat Ocado de kans krijgt om wereldleider te worden.”

Na verloop van tijd ziet meneer Lockyer dat Ocado zich uitbreidt tot buiten de boodschappen.

“Van verticale landbouw tot automatisering van de levering van vers voedsel, tot het automatisch bereiden van kant-en-klaarmaaltijden, Ocado Group zou een revolutie kunnen betekenen in de hele toeleveringsketen.”

.