Zijn Britse bedrijven sterk genoeg voor het coronavirus?

Zijn Britse bedrijven sterk genoeg voor het coronavirus?

Door Howard Mustoe
Zakelijke verslaggever

Gepubliceerdduur29 minuten geledenGerelateerde onderwerpenCoronavirus pandemiebeeld copyrightGetty Images

Jarenlang adviseren financiële experts mensen om geld opzij te zetten voor een regenachtige dag.

Maar recent onderzoek suggereert dat bedrijven in het VK en in het buitenland misschien niet dezelfde principes hebben gevolgd, waarbij sommige grote bedrijven meer geld aan aandeelhouders teruggeven dan ze aan winst maken.

Hoewel weinigen de oorzaak en de ernst van de huidige economische schok hadden kunnen voorspellen, waardoor de Britse economie 9,2% kleiner is geworden, zullen de meeste economen u vertellen dat recessies uiteindelijk zullen komen.

Uit onderzoek onder leiding van de Universiteit van Sheffield is gebleken dat 28% van de FTSE 100-bedrijven in het afgelopen boekjaar meer aan dividenden en aan het kopen van eigen aandelen heeft uitgegeven dan aan nettowinst.

In de VS was dat 37% van de S&P 500-bedrijven en in Europa 29% van de S&P Europe 350.

Zijn de Britse banken sterk genoeg voor het coronavirus?

“Het centrale probleem is dat de bedrijven te veel uitkeren aan de aandeelhouders en hierdoor hebben de bedrijven te weinig reserves om deze situatie of zelfs een mogelijke neergang het hoofd te bieden”, zei prof. Adam Leaver, die het onderzoek leidde.

Uit zijn werk bleek ook dat bedrijven tegelijkertijd grote schulden hebben aangegaan.

‘Mag niet geheim zijn’

Volgens de wet mogen bedrijven alleen uitbetalen uit de zogenaamde uitkeerbare reserves. Het zou een vrij conservatieve berekening moeten zijn, exclusief verwachte winsten die nog niet zijn binnengekomen, en inclusief verwachte verliezen.

Het probleem is om te bepalen wat er eigenlijk moet worden uitgekeerd om de financiële reserves van een bedrijf te behouden, zegt Natasha Landell-Mills, hoofd rentmeesterschap bij investeringsmaatschappij Sarasin & Partners, die meer dan £ 12 miljard beheert voor investeerders.

Ze zegt dat beleggers moeten weten welke reserves er zijn, en wat wel en niet kan worden uitgekeerd aan aandeelhouders.

Afbeelding copyright Natasha Landell-Mills bijschrift afbeelding Natasha Landell-Mills zegt dat het pensioen van mensen op het spel staat

Maar grote bedrijven publiceren niet alle informatie die nodig is om het nauwkeurig uit te werken.

“Het zou geen geheim moeten zijn”, zei ze, vooral na instortingen met onder meer Wirecard, Thomas Cook, Carillion en Interserve. “Als we geen transparantie eisen, doen we ons werk niet.”

De Financial Reporting Council, die regelt hoe bedrijven hun rekeningen publiceren, zei dat onderzoek suggereerde dat beleggers meer informatie zouden willen over reserves en de betaalbaarheid van dividenden, en dat bedrijven de wet moeten naleven door geen illegale dividenden uit kapitaal te betalen.

Alle nieuwe regels voor openbaarmaking zijn echter aan de ministers, zei hij.

Gesloopte betalingen

Het Department for Business, Energy & Industrial Strategy staat erop dat het de zaak onderzoekt, zij het als onderdeel van een bredere voorgestelde hervorming.

“Het corporate governance-regime van het VK is een van de sterkste ter wereld en we overwegen een nieuwe openbaarmakingsverplichting voor uitkeerbare reserves als onderdeel van onze aanstaande raadpleging over audithervorming”, aldus een verklaring.

Hoewel veel bedrijven dividenden hebben geannuleerd vanwege de pandemie van het coronavirus, hebben sommigen, waaronder luchtvaartmaatschappij EasyJet, nog steeds betalingen gedaan naarmate de crisis zich uitbreidde, en met name de grootste banken van het VK moesten door toezichthouders worden verteld dat ze dividenden moesten stopzetten.

Afbeelding copyrightGetty Images afbeelding onderschrift EasyJet betaalde dividendbetalingen aan het begin van de pandemie, maar betaalt ze sindsdien niet meer

Bouw- en outsourcingbedrijf Carillion stortte in nadat het tussen januari 2012 en juni 2017 £ 333 miljoen meer aan dividenden had uitgekeerd dan het in contanten had gegenereerd, volgens een parlementair rapport, dat werd toegeschreven aan “agressieve boekhouding”.

“Het was het uitkeren van dividenden en de stop zou het vennootschapsrecht moeten zijn”, zei mevrouw Landell-Mills. “Het stopte niet omdat niemand het leek af te dwingen.”

‘Je belegt het pensioenspaargeld van mensen,’ voegde ze eraan toe. “U moet weten waar u zich bevindt, het is veilig.”

Kortetermijndenken

Professor Leaver zegt dat regels worden gemanipuleerd om de uitbetalingen van aandeelhouders te verhogen en dat bedrijven meer reserves voor regenachtige dagen moeten behouden.

Managers handelen voor de korte termijn en niet voor de lange termijn, zegt hij.

Voor huishoudens verschilt het advies afhankelijk van de persoonlijke omstandigheden, waarbij vaak drie tot negen maanden salaris wordt voorgesteld als een geschikte financiële buffer

Voor bedrijven is er, afgezien van de regels voor kapitaalinstandhouding, geen dergelijke richtlijnen.

Foto copyright Jon Cellimage caption Prof Karthik Ramanna zegt dat sommige bedrijven meer kussen nodig hebben dan andere

Volgens Karthik Ramanna, hoogleraar zakelijk en openbaar beleid aan de Blavatnik School of Government aan de Universiteit van Oxford, hoeft dat niet per se slecht te zijn, aangezien verschillende bedrijven zeer verschillende behoeften zullen hebben.

Bedrijven die projecten voor de langere termijn moeten beheren, hebben wellicht meer geld in reserve nodig; bijvoorbeeld scheepsbouwers, terwijl een kruidenier die ’s ochtends groenten aankomt en deze uren later verkoopt, misschien minder nodig heeft.

“De zorg die ik heb met de oplossing voor kapitaalreserves is dat het een erg bot instrument is”, zegt hij, wijzend op de grotere reserves die de Britse banken moesten aanhouden in de nasleep van de financiële crisis. De prestaties van Britse banken zijn sindsdien gedempt.

Toch, zei hij, moeten bedrijven ervoor zorgen dat ze om de juiste redenen schulden aangaan in plaats van dividend uit te keren. Als ze geld lenen om te investeren, helpt dit veerkracht in evenwicht te brengen met efficiëntie.

afbeelding copyrightGetty Images afbeelding onderschrift Huur-aan-eigen winkelier Brighthouse is een van de slachtoffers van de hoofdstraat. Veel meer bedrijven hebben banen geschrapt

“Overmatige schulden hebben een rol gespeeld in deze crisis en schulden zijn misbruikt”, zei hij. ‘Maar je wilt niet dat de overheid bedrijven vertelt hoeveel schulden ze zouden moeten dragen.’

Tot dusver hebben de bedrijven in de High Street het zwaar te verduren gehad, met ketens als Debenhams, Bright House en Laura Ashley die dit jaar de administratie binnenkwamen, en werkgevers werden geholpen door de verlofregeling van de overheid en goedkope leningen.

Volgens de laatste cijfers van het Office for National Statistics heeft 41% van de Britse bedrijven minder dan zes maanden aan kasreserves, vergeleken met 34% die meer dan zes maanden heeft. Meer dan een vijfde van de respondenten zei echter niet zeker te weten hoeveel ze hadden.

Het risico, zegt prof Leaver, is diepere en duurdere recessies als bedrijven niet de besparingen hebben om schokken op te vangen, of ze nu verband houden met de coronaviruspandemie of iets anders.

Verwante onderwerpen Coronavirus-pandemiePensioenenBedrijvenBesparingenMeer over dit verhaal

Zijn de Britse banken sterk genoeg voor het coronavirus?

Gepubliceerd 19 mei.