De robotwinkelmedewerker bestuurd door een verre mens

Bijschrift in de media De op afstand bediende winkelbediende

In een rustig gangpad van een kleine supermarkt in Tokio doet een robot plichtsgetrouw zijn werk. Hij reikt naar beneden, grijpt nog een fles met een gearomatiseerde drank die mensen lekker vinden, tilt hem op en plaatst hem op de plank van een gekoelde eenheid. Dan de volgende. Mensen komen en gaan.

Het ziet eruit als een goed geïntegreerde autonome mechanische arbeider, maar dat is een beetje een illusie. Deze robot heeft geen eigen mening. Enkele kilometers verderop bestuurt een menselijke werker elke beweging op afstand en kijkt hij via een virtual reality-headset (VR) die het oog van een robot biedt.

Dit is het werk van het Japanse bedrijf Telexistence, wiens Model-T-robot is ontworpen om mensen in staat te stellen fysieke arbeid te verrichten in supermarkten en andere locaties vanuit het comfort van hun eigen huis.

In dit geval werkt de robot in een FamilyMart-winkel in Tokio. Uiteindelijk kan hij meer dan alleen drinkflessen aan – rijstballen, bentoboxen en sandwiches zouden allemaal binnen handbereik moeten zijn.

De Model-T is een “menselijke avatar”, zegt Yuichiro Hikosaka, bestuursdirecteur bij Telexistence.

“Je kunt overal heen zonder jezelf te verplaatsen”, zegt hij. Het concept wordt telerobotica of teleoperatie genoemd en is gedramatiseerd in dystopische sci-fi-films zoals Surrogates en Sleep Dealer.

Op afstand bestuurbare robots voor het opruimen van bommen bestaan ​​al tientallen jaren, maar apparaten met een afstandsbediening doen het nu meer dan ooit tevoren, waaronder het bezorgen van voedsel bij mensen thuis in het Covid-19-tijdperk.

De heer Hikosaka wijst erop dat Japan, met zijn vergrijzende bevolking, momenteel kampt met een tekort aan arbeidskrachten, met name wat betreft banen met een laag inkomen. Hij stelt dat dit deels kan worden opgelost door duizenden robots in te zetten op locaties waar af en toe fysiek werk moet worden verricht, en door bedrijven op afstand mensen in te laten huren om de robot te bedienen als dat nodig is.

“Het is misschien een klus van tien minuten”, legt hij uit. “Werk eerst in Tokio, maar tien minuten later kun je in Hokkaido werken.”

Werknemers logden in op een online marktplaats, kozen taken die ze wilden doen en zetten vervolgens hun VR-headset op om zichzelf virtueel naar het werk te vervoeren. Het idee is op dit moment misschien vooral aantrekkelijk, stelt de heer Hikosaka, omdat werknemers niet in fysiek contact met andere mensen hoeven te komen, waardoor hun risico op het vangen of verspreiden van Covid-19 wordt verkleind.

Er zijn echter haken en ogen die het bedrijf nog moet overwinnen. Om te beginnen beweegt de Model-T lang niet zo snel als een menselijke supermarktmedewerker. En de VR-headset kan duizeligheid of misselijkheid veroorzaken bij mensen, vooral als ze deze langere tijd dragen. De heer Hikosaka zegt dat hij en zijn collega’s werken aan oplossingen voor deze problemen.

Meer zakelijke technologie

De bloeiende handel in refurbished elektronica
Stream-rippen: de laatste slag voor muziekmakers
‘Op een dag zal iedereen de digitale valuta van China gebruiken’
‘Gebrek aan investeringen’ achter vertraagde rechtszaken
Hoe fotografen gestolen foto’s opsporen

Maar eigenlijk is de belangrijkste hindernis dat supermarkten de technologie op schaal inkopen, wat nodig is om de productiekosten van elke robot te verlagen. De heer Hikosaka steekt de ambities van zijn firma niet onder stoelen of banken. Hij merkt op dat er verspreid over Japan tienduizenden kleine supermarktwinkels zijn, waarvan de meeste eigendom zijn van een van de drie bedrijven.

Een deal met slechts een van deze bedrijven om duizenden filialen te bevoorraden, zou de technologie van Telexistence naar de mainstream kunnen katapulteren.

“Als ze het leuk vinden, boem”, zegt meneer Hikosaka.

De hype wordt echter niet door iedereen gedeeld. Carl Frey, die het Future of Work-programma leidt aan de Oxford Martin School, zegt dat hij moeite heeft om in de meeste scenario’s het voordeel van tele-bediende robots te zien.

En als het gaat om het hanteren en verplaatsen van objecten in winkels of magazijnen, zegt hij dat robots ver verwijderd zijn van het evenaren van menselijke vaardigheden.

“De reden daarvoor is dat robothanden niet zo handig zijn als mensenhanden”, legt hij uit. “We kunnen vrijwel elk object oppakken en manipuleren.

“We weten welke druk we moeten uitoefenen, hoe we geen voorwerpen moeten breken, enzovoort.”

De robots van Telexistence kunnen worden uitgerust met druksensoren en afzuiginstallaties, merkt dhr. Hikosaka op, maar de tijd zal uitwijzen of de drievingerige handen van de Model-T betrouwbaar genoeg zijn voor het dagelijkse werk in de echte wereld.

De kosten van het betalen van mensen om robots te bedienen, kunnen ze op korte termijn voor de meeste bedrijven minder aantrekkelijk maken, zegt dr. Frey.

Op de langere termijn, voegt hij eraan toe, kunnen autonome robots dergelijke technologie overbodig maken en een bedreiging vormen voor banen die momenteel door mensen worden uitgevoerd.

In een veelbesproken paper uit 2013 schatten hij en een collega dat 47% van de banen in de VS verloren zou kunnen gaan door automatisering.

Op dit moment zegt de heer Hikosaka dat Telexistence ergens tussenin wil landen, waarbij de Model-T-robots geleidelijk gedeeltelijk geautomatiseerd worden, maar nog steeds op een hoog niveau door mensen worden bestuurd. In plaats van elke beweging van de robot behendig te beheren, kan een menselijke operator bijvoorbeeld eenvoudig het volgende item selecteren dat moet worden opgepakt en verplaatst – de Model-T zou die stappen dan automatisch uitvoeren.

De robots zouden hiervoor kunnen worden getraind, suggereert de heer Hikosaka, nadat ze jarenlang gegevens hebben verzameld over hoe mensen de robothanden zorgvuldig manipuleren om een ​​goede grip op specifieke objecten te krijgen. In zekere zin zouden werknemers de apparaten trainen die ze in de toekomst gedeeltelijk kunnen vervangen.

Uiteindelijk zullen tele-bediende apparaten waarschijnlijk leiden tot meer automatisering en minder banen voor menselijke werknemers in bepaalde laagbetaalde industrieën, zegt dr. Frey.

Het is waar dat de lijst met taken die ooit handmatig waren, maar die nu worden uitgevoerd door machines met slechts een kleine hoeveelheid menselijk toezicht, of helemaal geen, steeds langer wordt.

“Als deze robots goed genoeg zijn, wil je niet per se dat ze op afstand worden bediend, maar wel automatisch”, zegt hij.

‘Dat is wanneer je de arbeiders uitschakelt.’

.