De kleding van Rwanda met de VS bespuugde helpt China

Meer dan 100 naaimachines ratelen weg in een fabriek aan de rand van Kigali, de hoofdstad van Rwanda.

Een coöperatie van 83 kleermakers van de Afrikaanse natie richtte vorig jaar het bedrijf op – het Kigali Garment Centre.

Gelegen in een industriegebied gebouwd op een van de glooiende groene heuvels rondom de stad, werd het opgezet in overeenstemming met de strategie van de Rwandese regering om de kledingindustrie van het land te stimuleren.

“We hebben sinds de start van de fabriek 130 jongeren opgeleid, van wie 97% vrouw is”, zegt Jerome Mugabo, directeur-generaal en medeoprichter van het bedrijf.

Achter hem, op de hoofdvloer van de fabriek, produceren werknemers, die allemaal tieners of twintig lijken te zijn, chinobroeken.

Door de inspanningen van Rwanda om zijn binnenlandse kledingindustrie een boost te geven, heeft het een eenzame en voortdurende handelsstrijd met de VS gevoerd die teruggaat tot 2015.

Destijds kondigden de zes leden van het landenblok van de Oost-Afrikaanse Gemeenschap (EAC) – Burundi, Kenia, Rwanda, Zuid-Soedan, Tanzania en Oeganda – aan dat ze allemaal hoge tarieven zouden invoeren voor de import van tweedehands kleding. of “chagua”.

Het idee achter het de-facto verbod was om de invoer van grote hoeveelheden goedkope gebruikte kleding te stoppen, voornamelijk uit de VS en het VK, waarvan de Afrikaanse landen zeiden dat ze de groei van hun ontluikende kledingindustrie onderdrukten.

De omvang van het probleem voor de zes landen werd aangetoond door veelvuldig gerapporteerde cijfers over 2015 van het US Agency for International Development (USAID). De USAID zei dat de EAC-staten in dat jaar goed waren voor bijna 13% ($ 274 miljoen; £ 213 miljoen) van de wereldwijde invoer van gebruikte kleding.

Uit de studie bleek ook dat bijna twee derde van de gecombineerde populaties tweedehands kleding kocht.

De VS wilden graag hun aandeel in deze export behouden en antwoordden dat het voorgestelde verbod in strijd zou zijn met vrijhandelsovereenkomsten en dreigde de OAG-landen uit de African Growth and Opportunity Act (Agoa) te verwijderen.

Dit werd in 2000 ingevoerd en stelt 39 Afrikaanse landen ten zuiden van de Sahara in staat duizenden goederen belastingvrij naar de VS te exporteren.

Na de aankondiging van de VS trokken alle EAC-leden behalve Rwanda zich terug. Vervolgens introduceerde het in 2018 een tarief van $ 4 per kilo op de invoer van gebruikte kleding. De VS reageerden door tarieven van 30% op Rwandese kleding in te voeren, waar dat voorheen niet was.

Terwijl Rwanda op dat moment slechts ongeveer $ 1,5 miljoen aan kleding per jaar naar de VS exporteerde, stopte dit van de ene op de andere dag en betekende dat de Afrikaanse natie niet kon hopen dit te verhogen.

Jerome Mugabo zegt echter blij te zijn met de beslissing van Rwanda om het alleen te doen. “Het heeft ons geholpen om ons bedrijf op te zetten, aangezien we meer klanten krijgen sinds het verbod”, zegt hij.

Ritesh Patel, algemeen directeur van Rwanda’s oudste kledingfabriek – Utexrwa, opgericht in 1984 – is het daarmee eens.

“Rwanda moet dit doen om zijn economie te laten groeien”, zegt hij. “Omdat mensen voor 800 Rwandese frank een tweedehands herenoverhemd konden kopen [84 US cents; 64p], ze waren niet geïnteresseerd in nieuwe herenoverhemden van 4.000 Rwandese frank die we konden produceren. “

Utexrwa had zich jarenlang uitsluitend gericht op de productie van uniformen voor de politie, bedrijven en scholen. Maar sinds het verbod op de import van tweedehands kleding is het uitgebreid naar gewone kleding, zoals herenoverhemden.

“Het helpt echt dat we niet langer hoeven te concurreren met goedkope chagua, terwijl we tegelijkertijd getuige zijn van een snelgroeiende middenklasse die zich” Made in Rwanda “-producten zal kunnen veroorloven”, voegt de heer Patel toe.

Maar waar winnaars zijn, zijn er ook verliezers. “Het leven is erg moeilijk geworden”, zegt Rajabu Nzeyimana, die achter een houten markttafel staat, hoog opgestapeld met tweedehands boxershorts, en een mand vol tweedehands sokken.

De 42-jarige vader verkoopt al zeven jaar gebruikte kleding, maar moet het sinds 2018 tegen een veel hogere prijs kopen van handelaars die het vanuit de Congolese grensstad Goma naar Rwanda smokkelen.

“Mijn verkopen waren sterk gestegen omdat ik mijn prijzen moest vervijfvoudigen om in mijn levensonderhoud te kunnen voorzien”, zegt hij.

De heer Nzeyimana voegt eraan toe dat hij nu moeite heeft om het schoolgeld van zijn kinderen te betalen.

De intrekking van de Agoa-handelsvoordelen voor kleding maakt Rwanda ook minder aantrekkelijk als productiebasis voor internationale kledingproducenten.

Het Chinese C&H Garment sloot zijn fabriek in Kigali een paar maanden nadat de VS wraak nam. Het had meer dan de helft van zijn productie naar de VS geëxporteerd.

Een ander Chinees kledingbedrijf met een vestiging in Rwanda – C&D Products in Hongkong – is het ermee eens dat de afstand met de VS een probleem is. “Het is duidelijk een probleem”, zegt Maryse Mbonyumutwa, mede-eigenaar van haar Rwandese dochteronderneming.

Dergelijke Chinese bedrijven zijn steeds meer geïnteresseerd in het openen van fabrieken in Afrika, aangezien de arbeidskosten veel lager zijn dan in China. Wat C&D nu doet, is exporteren naar Europa vanuit zijn Rwandese fabriek, terwijl het van plan is om twee productielocaties in Tanzania te bouwen om zich op de Amerikaanse markt te concentreren.

Om de kledingfabrikanten van het land te helpen, heeft de Rwandese regering de invoerbelastingen op grondstoffen zoals katoen afgeschaft. En nieuwe fabrieken krijgen subsidies en leningen.

Sommige experts twijfelen er echter aan of Rwanda in staat zal zijn om een ​​concurrerende kledingindustrie op te bouwen. Terwijl Oeganda, Kenia, Tanzania, Ethiopië en Burundi belangrijke katoenproducerende landen zijn, moet Rwanda deze grondstof importeren, omdat het kleine staatje niet geschikt is voor grote katoenproductie, omdat het een bergachtig en extreem dichtbevolkt land is.

Water en elektriciteit zijn ook duur, en het wegvervoer is buitengewoon bureaucratisch en duur, aangezien Rwanda een geheel door land omgeven land is.

Het verbod op gebruikte kleding lijkt ook een totaal ander – onbedoeld – effect te hebben, aangezien het Rwandezen ertoe aanzet goedkope, geïmporteerde nieuwe Chinese kleding te kopen.

“De regering had moeten wachten tot het land een volwassen textielindustrie had opgebouwd voordat ze chagua verbood”, zegt kledingverkoper Felicien Maniraguha. Hij is overgestapt van het verkopen van geïmporteerde gebruikte kleding naar geïmporteerde nieuwe Chinese kleding.

Wereldwijde handel

Meer uit de BBC-serie met een internationaal perspectief op handel:

Hoeveel goud is er nog in de wereld om te delven?
‘Je moet de druiven beschermen tegen zonnebrand’
De vliegermakers van India zien de verkoop vliegen tijdens lockdown
Bosbessenboeren waarschuwen voor ‘rampzalige’ oogst
‘We hebben ouders gehad die huilden om ons te openen’
De miljoenen die worden gemaakt door kartondiefstal

De heer Maniraguha zegt dat de lokale kledingproductie nog te kleinschalig is en dat de kleding niet modieus genoeg is.

“Lokale kledingfabrieken combineren momenteel alleen saaie kleding die eruitziet als uniformen”, zegt de 30-jarige.

Hij contrasteert dit met de modieuze jeans van Chinese makelij en T-shirts met bloemenprint die hij momenteel verkoopt.

“Rwandezen geven de voorkeur aan kleding die er modern uitziet”, zegt hij. “Ik betwijfel of de lokale textielindustrie ooit in staat zal zijn mooie, modieuze kleding te produceren die populairder zal worden dan goedkope Chinese importproducten.”

.