Coronavirus: gaat virtual reality-toerisme een vlucht nemen?

Coronavirus: gaat virtual reality-toerisme een vlucht nemen?

Door Bernd Debusmann
Zakelijke verslaggever

Gepubliceerde duur2 dagen geleden Gerelateerde onderwerpen Coronavirus pandemie afbeelding copyright GNTB / DZT

Voor veel mensen is een reis naar het sprookjesachtige kasteel Neuschwanstein in Duitsland, de adembenemende Cliffs of Moher van de Republiek Ierland of de ongerepte wateren van de Malediven een bucketlist-ambitie.

De plannen voor deze en andere internationale reizen in 2020 werden abrupt stopgezet door de Covid-19-pandemie. Over de hele wereld lagen ooit drukke bezienswaardigheden sluimerend, met hotels leeg en geen toerist in zicht.

De statistieken spreken voor zich. Op 13 oktober zei de International Air Transport Association (Iata) dat het internationale verkeer “zo goed als verdwenen is”, met luchtvaartmaatschappijen die slechts ongeveer 10% van het normale niveau vervoeren.

Volgens de schatting van Iata brengen door Covid veroorzaakte verstoringen meer dan 41 miljoen banen in de reis- en toerismesector in gevaar.

image copyrightGetty Imagesimage captionAirport terminals hebben minder passagiers gezien sinds Covid-19 toesloeg

Bij afwezigheid van reizigers zijn toerismebureaus, hotels en bestemmingen overgestapt op virtual reality (VR) – een technologie die nog in de kinderschoenen staat – om potentiële bezoekers geïnteresseerd te houden en zich voor te bereiden op de lange weg naar herstel.

Wat voor velen begon als een tijdelijke noodmaatregel, kan nu een langetermijninstrument zijn. Iata voorspelt dat het reizen pas in 2024 zal worden hervat op het pre-pandemische niveau.

Pandemische kosten toerisme-industrie ’ten minste $ 320 miljard’ VK ‘zou £ 60 miljoen per dag kunnen verliezen’ naarmate het toerisme ineenstort ‘Londense toeristenuitgaven’ dalen tot £ 10,9 miljard ‘

Geconfronteerd met een nieuwe realiteit van verminderd toerisme, geloven velen dat Covid-19 misschien wel het keerpunt is voor VR dat de perceptie verandert van een slimme en incidentele marketingtruc in een permanent onderdeel van toeristische marketing.

‘Alternatieve reizen’

“De impact van Covid-19 heeft ervoor gezorgd dat VR het imago van een gimmick in het toerisme enigszins heeft kunnen afschudden”, zegt Ralph Hollister, een toeristisch analist bij Global Data en auteur van een rapport over de toepassingen van VR in het toerisme.

“Hoe verder deze pandemie voortduurt, hoe groter de kans dat VR een geldige vorm van alternatief reizen wordt naarmate consumenten meer aan deze technologie wennen.”

image copyrightTravel World VR / Jamaica Tourismimage captionTravel World VR biedt 360-graden virtuele marketing van vakantiebestemmingen

Steve Perillo is de baas van Travel World VR, een in de VS gevestigd VR- en 360-graden videomarketing- en productiebedrijf dat samenwerkt met touroperators, bestemmingen, cruisemaatschappijen en hotels.

Hij zegt dat de pandemie een “adrenalinestoot” is geweest voor een technologie die tot dusver “nog niet echt was aangekomen”.

Nu zegt hij dat VR de eetlust van een potentieel publiek kan opwekken. “Het momentum is echt toegenomen. Het heeft het concept van reizen op afstand echt gelanceerd.”

‘Essentiële elementen’

In deze omgeving hebben een aantal landen hun VR-marketinginspanningen opgevoerd om zich voor te bereiden op het geleidelijke herstel van hun toeristische industrie.

Een van de meest prominente is Duitsland, dat een aantal meeslepende projecten heeft onthuld om het potentieel van het land als reisbestemming te benadrukken.

copyright afbeelding GNTB / DZTimage caption Duitsland heeft kijkers meegenomen op VR-reizen naar verschillende delen van het land

In 360-graden video’s die zijn ontworpen om te worden bekeken op Oculus Rift-headsets, heeft het Duitse Nationale Bureau voor Toerisme (GNTB) kijkers meegenomen op uitstapjes door het hele land, maar ook naar delen van de Baltische en Noordzeekusten.

Een andere reeks video’s – voor de Microsoft Hololens – bevat weergaven van zes van de beroemdste kastelen en paleizen van het land.

“Digitale toepassingen kunnen en zijn niet bedoeld om de ervaring van reizen in de echte wereld te vervangen”, zei Petra Hedorfer, CEO van GNTB, aan de BBC.

image copyrightMicrosoft / GNTBimage captionMicrosoft Hololens VR-bril kan potentiële bezoekers zes van de beroemdste kastelen van Duitsland laten zien

“Maar VR- en AR-toepassingen (augmented reality) zijn essentiële elementen om de interesse in Destination Germany levend te houden tijdens reisbeperkingen, potentiële klanten enthousiast te maken over ons product en inspiratie te bieden voor reizen in de echte wereld.”

VR-versnelling

Ongeveer 1.200 km (745 mijl) naar het westen van Duitsland, werd VR onderzocht door Ierse toerismebeambten, zelfs voordat de pandemie begon.

In november 2019 lanceerde Tourism Ireland een tweedelige VR-ervaring om bezienswaardigheden in Noord-Ierland te promoten.

De Embrace a Giant Spirit-campagne – waarin werd samengewerkt met Pulitzer Prize-winnende dichter Paul Muldoon en de voor een Oscar genomineerde cinematograaf Seamus McGarvey – omvatte de beroemde Giant’s Causeway en benadrukte de rol van het land als decor voor HBO’s Game of Thrones.

image copyrightTourism Irelandimage captionToerisme Ierland gebruikte al vóór de pandemie VR

“We weten dat technologie de manier waarop we reizen al aan het veranderen is, en het zal alleen maar versnellen met VR in een post-pandemische omgeving”, zegt Siobhan McManamy, marktdirecteur van Tourism Ireland.

Nu het reizen nog grotendeels stilstaat, blijft het voor Ierland en Duitsland te vroeg om hun investeringsrendement te meten: dat wil zeggen het aantal mensen dat, nadat ze een bestemming virtueel hebben gezien, daadwerkelijk tickets boekt en bezoekt.

‘Winstwaarde’

Thoyyib Mohamed, algemeen directeur van de Maldives Marketing and Public Relations Corporation, zegt dat hoewel VR inderdaad het toerisme zal helpen stimuleren, de directe correlatie misschien moeilijk te meten is.

In het geval van de Malediven is VR gebruikt om verschillende ervaringen op eilanden te laten zien, zoals ochtendyoga aan het strand, snorkelen of kooklessen.

image copyrightGetty Imagesimage captionVR is gebruikt om snorkelen op de Malediven te promoten

“Een toename van investeringen in VR vertaalt zich niet direct in een toename van bezoekers in de toekomst”, zegt hij.

“Het aantal keren dat … VR wordt gebruikt, hetzij op websites, in print of zelfs tijdens [travel] beurzen, kan zich vertalen in potentiële conversie.

“Elk medium biedt een andere retourwaarde, maar wordt ondersteund door de investering in VR-marketing.”

Het vertrouwen van reizigers vergroten?

Sommigen geloven echter dat de voordelen van VR bij reizen veel eerder merkbaar zullen zijn.

image copyrightTourism Irelandimage captionTourism Ireland heeft al een VR-ervaring gelanceerd

Ze omvatten Miguel Flecha, een in Madrid gevestigde reis- en hospitality-expert voor het multinationale adviesbureau Accenture.

Hij denkt dat naarmate de beperkingen de komende maanden afnemen, VR een essentieel hulpmiddel zal zijn om reizigers vertrouwd te maken met een nieuwe omgeving en om langzaam het vertrouwen van de consument te herstellen.

“Terwijl we beginnen te herstellen, zullen er delen van de bevolking zijn die bereid zijn om als een gek te reizen. Jongere mensen zullen zo snel mogelijk vluchten boeken, maar andere delen van de bevolking zullen zich niet erg op hun gemak voelen”, zegt dhr. Flecha.

VR-technologieën, voegt hij eraan toe, kunnen een kosteneffectieve en krachtige manier zijn om klanten te helpen zich comfortabeler te voelen – en meer bereid om te reizen.

New Tech Economy is een serie waarin wordt onderzocht hoe technologische innovatie vorm gaat geven aan het nieuwe opkomende economische landschap.

“Ze [travellers] kunnen gezondheids- en veiligheidsmaatregelen worden getoond, of het incheckproces in een hotel in de nieuwe realiteit zodat ze zich veiliger voelen, of het instapproces op een vlucht of cruise.

“Als je het comfort van een klant kunt vergroten om te reizen, zullen ze uiteindelijk boeken. Ze verblijven in een hotel of ze vliegen met je mee. Dat is het rendement op de investering – je stimuleert de klant om te reizen. ”

Een luchtvaartmaatschappij die VR gebruikt om reizen te vervangen, is niet zonder precedent. Sinds 2017 biedt het in Japan gevestigde First Air – dat zichzelf beschouwt als de “eerste virtuele luchtvaartfaciliteit” – VR-vluchten aan vanuit Tokio, compleet met instapkaarten, maaltijden aan boord en geprogrammeerde bestemmingslanden van Italië tot Nieuw-Zeeland.

Met het begin van de pandemie stegen de boekingen van het bedrijf met 50%, vertelde het verslaggevers deze zomer.

‘Geweldige accelerator’

Er zijn echter een aantal beperkingen waarvan deskundigen zeggen dat ze de technologie momenteel tegenhouden, waaronder grote, logge headsets en hoge kosten.

De belangrijkste beperking is volgens de heer Flecha dat er nog geen vertrouwd wereldwijd merk moet zijn om zijn weddenschappen op VR te plaatsen. “De industrie moet in de technologie geloven [for it to succeed],” hij zegt.

Dat is misschien begonnen te veranderen met de lancering in september in de VS van Amazon Explore, een platform dat toegang geeft tot één-op-één virtuele ervaringen met gidsen en lokale bewoners in landen over de hele wereld.

Ervaringen die worden aangeboden in de openbare bètaversie van de hightechgigant variëren van rondleidingen door de wijken van Kyoto in Japan tot ambachtelijk winkelen in Costa Rica en kooklessen voor vistaco’s in Mexico.

Zoals de heer Flecha het ziet, kan Amazon Explore het succes of falen van VR in de reisindustrie voorspellen.

Een serieuze investering door een hightechgigant en een vertrouwd merk – Apple en Samsung onderzoeken ook virtual reality – zouden volgens hem de ‘grote accelerator’ kunnen zijn die nodig is.

.