BHS instorten: ‘Ik had de leiding over miljoenen, toen had ik niets’

BHS instorten: ‘Ik had de leiding over miljoenen, toen had ik niets’

Door Howard Mustoe
Zakelijke verslaggever

Gepubliceerde duur 1 uur geleden afbeelding copyright Santosh Kumari afbeelding caption Santosh Kumari zegt dat de ineenstorting van BHS kwam na waarschuwingssignalen

Toen de toenmalige modekoper Santosh Kumari meer dan vier jaar geleden de kantine van het kantoor van BHS binnen werd geroepen om te horen dat zij en haar collega’s hun baan zouden verliezen, volgde de aankondiging op tal van waarschuwingssignalen.

Maanden eerder zei Santosh dat de voorraad moest worden afgeprijsd omdat leveranciers het bedrijf achtervolgden voor betalingen en later bestellingen afwezen omdat hun banken vreesden dat de winkelier niet zou betalen.

“Het was echt bizar omdat we allemaal op zoek waren naar een baan”, zegt ze. “Mijn assistenten en ik hadden het over banen, waarbij je normaal gesproken niet met je lijnmanager praat over een andere baan ergens anders.”

Toen het einde kwam, was het bedrijf zo verstoken van middelen dat zij en andere medewerkers te horen kregen dat ze geen ontslagvergoeding boven het wettelijk minimum zouden ontvangen.

“De ene dag vloog ik de wereld rond en was ik verantwoordelijk voor miljoenen ponden op mijn afdeling, en het volgende moment heb ik niets en maak ik me zorgen over het betalen van mijn hypotheek.”

Waarom krijgen accountants de verkeerde bedragen, zijn Britse bedrijven sterk genoeg voor het coronavirus, zijn de Britse banken sterk genoeg voor het coronavirus?

De ineenstorting van BHS en de daaropvolgende ondergang van firma’s als Carillion en Thomas Cook hebben een rode draad: de externe accountants die zijn ingehuurd om hun financiën te controleren, zijn bekritiseerd.

image copyrightGetty Imagesimage captionBHS viel in administratie in 2016

De auditors van BHS, PwC, kregen een recordboete van £ 6,5 miljoen na het ondertekenen van rekeningen die de waakhond van de sector, de Financial Reporting Council (FRC), in zijn rapport na de ineenstorting “onvolledig, onnauwkeurig en misleidend” noemde.

Volgens de meest recente analyse van de FRC is een derde van de Britse audits onder de maat.

Het Parlement houdt de auditsector al enige tijd nauwlettend in de gaten.

In 2011 zei een rapport van het House of Lords: “De audit van grote bedrijven, in het VK en internationaal, wordt gedomineerd door een oligopolie met alle gevaren van dien.”

Het adviseerde bedrijven om om de vijf jaar in te schrijven voor auditwerk, en het zei dat “zelfgenoegzaamheid van bankaccountants een belangrijke factor was” aan de financiële crisis van 2007-2008.

Afbeelding copyrightGetty Images afbeelding onderschrift Carillion, dat in januari 2018 instortte, had wereldwijd 43.000 mensen in dienst

Sinds 2018 zijn er drie rapporten in opdracht van de overheid gepubliceerd over audithervorming.

De Kingman-review heeft voorgesteld om de huidige regulator te vervangen door een sterkere, de Brydon-review zei dat accountants harder moeten proberen om fraude op te sporen, terwijl een controle uitgevoerd door de mededingingswaakhond, de Competition and Markets Authority, zei dat auditing en consultancy afzonderlijke bedrijven moesten zijn.

Ondanks al deze tekortkomingen en aanbevelingen zijn er geen wetten aangenomen om de regels aan te scherpen.

De regering houdt vol dat ze weet dat hervormingen nodig zijn en heeft gezegd dat ze “zal reageren met uitgebreide hervormingsvoorstellen en vervolgens wetgeving zal indienen zodra de parlementaire tijd het toelaat”.

Maar tijdens de zomer kreeg de regering kritiek van het parlement omdat ze met de voeten liep.

Een andere benadering wordt voorgesteld door Prem Sikka, een recente deelnemer aan het House of Lords als Labour-collega en hoogleraar accounting.

“Ik denk niet dat het echt kan worden opgelost”, zegt hij. “Zolang accountantskantoren worden betaald door de bedrijven die ze controleren, en ze dan ook een beetje advies geven, is er sprake van belangenverstrengeling. Niemand zal de hand bijten die hen voedt.”

Hij zegt dat de beste oplossing zou zijn om een ​​overheidsorgaan de grootste bedrijven te laten controleren, net zoals HMRC toezicht houdt op de controle van de belastinginning.

“Ik denk dat het ertoe doet, omdat we op accountants vertrouwen om bedrijven openbaar verantwoording te laten afleggen. En dat is belangrijk, niet alleen voor beleggers op de aandelenmarkt, maar ook voor werknemers, over de veiligheid van hun pensioenregelingen en voor crediteuren.”

Hij zegt dat het publiek toegang moet hebben tot basisfeiten over audits, zoals de grootte van het auditteam, het contract, uurtarieven en hoe lang er aan het werk wordt besteed.

afbeelding copyrightGetty Imagesafbeeldingsbijschrift Thomas Cook is vorig jaar ingestort

Hoewel er geen regels zijn veranderd, heeft niet iedereen gehandeld.

In de nasleep van de schikking van 1,9 miljard dollar met de Amerikaanse autoriteiten in 2012 wegens bezorgdheid over de strijd tegen het witwassen van geld, huurde de wereldwijde bankgigant HSBC meer interne auditors en compliance-medewerkers in en zette meer rigoureuze systemen op.

Onderdeel van het plan was het inhuren van consultants met als doel een meer nieuwsgierige cultuur bij de bank te stimuleren. Medewerkers van de bank werden aangemoedigd om vragen te stellen over waar en hoe er geld werd verdiend.

Een van degenen die voor de training waren ingehuurd, was Ian Hynes, een voormalig politieagent en onderzoeker en nu chief executive van trainingsbureau Intersol Global, dat interne auditors heeft opgeleid in het voeren van een effectief onderzoek.

Hij zegt dat het besluit van HSBC om bankiers hiervoor op te leiden volkomen natuurlijk lijkt en door andere bedrijven moet worden gerepliceerd, maar het is nauwelijks de norm bij grote bedrijven.

“Waar we training gaven, was een veel voorkomend thema in de feedback dat ze teleurgesteld waren dat ze de training niet aan het begin van hun loopbaan hadden ontvangen, wat die carrière ook was, of het nu om audit of compliance ging”, zegt hij.

Image copyright Intersol Globalimage caption Ian Hynes zegt dat een vragende mentaliteit menig schandaal had kunnen stoppen

Het is nog minder de norm bij de grootste auditors, zegt hij, die zijn onderzoekstraining hebben gemeden.

‘Het is hard werken’, zegt hij. ‘We hebben niet of nauwelijks gereageerd.’

Een vragende mentaliteit had menig schandaal kunnen stoppen, zegt hij.

Auditing “moet worden gezien als een waardevol bezit, dat waarde toevoegt aan het bedrijf dat helpt bij het beveiligen, beschermen van reputaties, levens, carrières en het besparen van het geld van de entiteiten”.

Zijn bedrijf als trainer in deze vaardigheden “wordt de ambulance op de bodem van de klif genoemd, en het frustreert me het leven dat we uiteindelijk de opdracht kregen toen de schade werd aangericht.”

Mevrouw Kumari en enkele voormalige BHS-collega’s klaagden de nalatenschap van het ter ziele gegane bedrijf aan en wonnen nadat een rechtbank oordeelde dat het de wet had overtreden door onvoldoende advies te geven over banenverlies.

“Door de snelheid waarmee BHS instortte in de administratie en de aankondiging van ontslagen kort daarna, hadden veel werknemers plotseling en onverwacht geen werk meer”, zei haar advocaat Carl Moran van SDM Legal.

Mevrouw Kumari zegt, net als vele anderen die werk zoeken in de nasleep van het faillissement van een bedrijf, dat de schuld van de ineenstorting van BHS bij haar bazen moet liggen. Maar ze vraagt ​​zich af wat auditors wisten – of hadden kunnen vragen – over de boeken van het bedrijf voor het einde.