‘Walvisvlees is voor mij mijn jeugd, mijn herinneringen’

Terwijl het coronavirus de reisindustrie verwoest, plukken walvisvaarders in Noorwegen de vruchten van een nationale staycation.

“Walvisvlees is voor mij mijn jeugd, mijn herinneringen”, zegt Frode Revke, terwijl hij een stapel witte Noorse kaas doorzoekt.

“Zelfs de spaghetti bolognese van mijn moeder was walvisvlees. De eerste keer dat ik naar Italië ging, was ik zo teleurgesteld dat het naar niets smaakte!”

Frode runt Ost & Sant, een delicatessenwinkel die traditionele gerechten verkoopt in het hart van Oslo. In een gemiddeld jaar bruist de plaats van buitenlandse bezoekers. Maar 2020 is een beetje anders geweest.

“Dit jaar zijn het Noren geweest die langs zijn gekomen”, zegt hij. “Mensen die niet kunnen reizen of naar restaurants kunnen blijven thuis om te koken, en dat verandert wat we verkopen.”

En wat er wordt verkocht, is walvisvlees.

Voor het eerst sinds jaren ziet de industrie een piek in de vraag. Deze zomer zijn Noren die normaal gesproken naar Italië en Spanje zouden zijn gereisd, in plaats daarvan naar het noorden vertrokken naar plaatsen in Noorwegen zoals de Lofoten-eilanden.

Daar vind je sprankelende fjorden, grillige kustlijnen en eindeloze dagen middernachtzon. Evenals een traditioneel soort voedsel dat in de meeste landen over de hele wereld illegaal is.

Tegen het midden van de 20e eeuw waren veel soorten walvis met uitsterven bedreigd. En sinds de Internationale Walvisvaart Commissie (IWC) in 1986 een verbod afkondigde, hebben alleen Noorwegen, IJsland en Japan de jacht op grote schaal voortgezet.

Aboriginalgemeenschappen in Alaska, Canada, Groenland en Rusland vangen ook kleine aantallen walvissen, evenals de Caribische natie St. Vincent de Grenadines.

Noorwegen noemt culturele redenen om het verbod van 1986 te negeren en stelt dat de walvisjacht ondanks zijn reputatie een duurzame industrie is. In de woorden van Alessandro Astroza, een senior adviseur bij het Noorse Ministerie van Handel, is de kwestie “emotioneel” geworden.

Hij vraagt ​​zich af waarom walvisvlees wordt belasterd boven andere eiwitbronnen. Tenslotte zijn dwergvinvissen, de belangrijkste soort die Noorwegen vangt, scharrelvrij en niet bedreigd, en de walvisindustrie produceert geen van het methaan dat de rundvleesindustrie doet.

Maar hoe smaakt walvisvlees? Het is zeker onderscheidend. Het wordt traditioneel vers of gerookt geserveerd, en veel Noren gebruiken hetzelfde woord om het te omschrijven – “tran”.

Er is geen directe vertaling in het Engels, maar het beste wat je kunt krijgen is “die levertraan smaak”. Combineer dat met een rundvleesachtige consistentie en een ongelooflijk zoute hit, en je hebt walvis.

Als je denkt dat dat niet bijzonder smakelijk klinkt, ben je niet de enige.

De vraag naar het vlees daalt al jaren in Noorwegen en in 2019 zag het land de laagste jaarlijkse vangst in 20 jaar. In totaal werden 429 nertsen gedood, van de meer dan 100.000 die in de Noorse en Barentszzee leven.

Dit jaar is dat aantal gestegen, met bijna 500 doden. Volgens lokale walvisvaarders is de vraag voor het eerst in een half decennium groter dan het aanbod.

Maar waarom is de vraag gestegen? Oyvind Haram, van de Norwegian Seafood Federation, zegt dat het meer is dan alleen de impact van het coronavirus.

In plaats daarvan zegt hij dat een campagne om walvisvlees aantrekkelijker te maken voor fijnproevers zijn vruchten afwerpt.

“Om aandacht te krijgen, moet je vroeg beginnen”, zegt hij. “[Such as] werken op sociale media in januari, maanden voordat het walvisseizoen begint. “

Voor Oyvind is walvis een duidelijk lokaal product met lage voedselkilometers, gezondheidsvoordelen en een duurzaam en seizoensgebonden quotum.

Hij loopt voorop in een strategie die deze milieuvriendelijke boodschap naar jongere consumenten stuurt, samen met verse walvisrecepten.

Oyvind werkt ook samen met vooraanstaande Noorse chef-koks.

Jonathan Romano is een voormalige sushichef die de Noorse versie van MasterChef presenteert. Hij groeide op in een Filipijns huishouden, at als kind geen walvisvlees en zag het als een overblijfsel uit vervlogen tijden. Nadat hij Oyvind had ontmoet tijdens een showcase voor walvisvoedsel, veranderde zijn mening.

“Het probleem is dat je van oudsher walvis eet als onderdeel van een stoofpotje met zware, romige jus”, zegt Romano. “Het vlees wordt echt taai met een sterke metaalachtige smaak. In plaats daarvan moet je het perfect gebakken eten, aangebraden met een rauw middenpunt.”

Hij gelooft dat meer chef-koks het de komende jaren zullen gebruiken.

Net als veel andere traditionele industrieën is de walvisvangst afhankelijk van familiebanden – zonen die hun vaders volgen op volle zee.

Maar dynastieën duren niet eeuwig. In de afgelopen tijd is er geen rekrutering geweest, ondanks de mogelijkheid om 1,6 miljoen kroon (£ 140.000; $ 180.000) per jaar te verdienen.

Wereldwijde handel

Meer uit de BBC-serie met een internationaal perspectief op handel:

‘Je moet de druiven beschermen tegen zonnebrand’
De vliegermakers van India zien de verkoop vliegen tijdens lockdown
Bosbessenboeren waarschuwen voor ‘rampzalige’ oogst
‘We hebben ouders gehad die huilden om ons te openen’

Om meer mensen aan te moedigen de walvisjacht in te gaan, heeft de regering de administratieve rompslomp rond de industrie verminderd. Op een notoir gevaarlijke manier om de kost te verdienen, is het nu gemakkelijker dan ooit om je eigen boot te lanceren.

Dit komt doordat de wereldwijde daling van de olieprijs dit jaar het veel moeilijker heeft gemaakt om werk te vinden op de Noorse offshore platforms. Het land heeft zijn rijkdom opgebouwd uit zijn enorme reserves aan ruwe olie, maar de olie-industrie is zwaar getroffen.

Zou 2020 dus het begin kunnen zijn van een langdurige heropleving van de Noorse walvisvangst? Het is moeilijk te zeggen.

Siri Martinsen, van de anti-walvisjacht dierenwelzijnsgroep Noah, zegt dat jongere consumenten geen walvisvlees zullen gaan eten.

Ze wijst op een onderzoek dat suggereert dat slechts 4% van de Noren regelmatig walvissen eet, en denkt dat dit waarschijnlijk niet zal veranderen.

Maar Ole Myklebust zegt dat 2020 anders is geweest. Zijn bedrijf levert meer dan 20% van het walvisvlees van het land en exploiteert de enige exportroute van Noorwegen naar Japan.

In de Myklebust-fabriek op het afgelegen eiland Haroya worden 100 kg steaks op kratten gereden.

Messen ter grootte van hockeysticks leunen tegen de muur en stukjes walvisvlees worden verwerkt tot voedsel voor hongerige sledehonden. Niets wordt verspild.

Hij zegt dat hij meer verkoopt aan de grootste supermarktketen van Noorwegen en verwacht grotere contracten in 2021.

Terug in Oslo mijmert Frode Revke over de verandering in een delicatessenwinkel die wordt bezocht door hippe jonge Noren.

“Ik verkoop gezouten walvishaas en warmgerookte walvis om carpaccio van te maken”, zegt hij. ‘Maar de walvisworst is het populairst.

“Toen ik het begon te verkopen, dacht ik: ‘dit is gewoon iets leuks, een nieuwsgierigheid.’ Maar binnen een paar maanden werd het het meest populaire product in de hele winkel. “

.