Waarom liet de FCA zijn waarschuwing voor Cryptoqueen-zwendel vallen?

In juni 2016 vertelde dr. Ruja Ignatova aan een duizenden toehoorders in de Wembley Arena dat haar nieuwe cryptocurrency, OneCoin, een “Bitcoin-killer” was en vroege investeerders rijk zou maken. Velen van de menigte hadden hun spaargeld al gestort. Er volgden nog veel meer.

Ongeveer £ 2 miljard van over de hele wereld werd uitgegeven aan OneCoin-tokens, waaronder tientallen miljoenen ponden van Britse families.

Toen, eind 2017, verdween Ruja en werd het plan als oplichterij beschouwd. Er was geen cryptocurrency. Het was een ouderwets Ponzi-plan.

18 maanden lang heb ik het schandaal rond BBC Sounds onderzocht, voor de podcast The Missing Cryptoqueen, samen met mijn producer, Georgia Catt.

Na een pauze keerden we vorige week terug voor een nieuwe aflevering, die deels gericht was op de Britse Financial Conduct Authority.

Slechts drie en een paar maanden na het Londense extravaganza plaatste de waakhond een online waarschuwing over het plan om rijk te worden, met de kop: “Pas op voor het verhandelen van virtuele valuta met OneCoin”.

Het zei dat consumenten “op hun hoede moesten zijn voor het omgaan met OneCoin” en de organisatie werd onderzocht door de politie van City of London.

“Dit bedrijf is niet geautoriseerd door ons en we denken niet dat het activiteiten onderneemt waarvoor onze toestemming vereist is. We zijn echter bezorgd over de mogelijke risico’s die dit bedrijf met zich meebrengt voor Britse consumenten”, voegde het eraan toe.

Dit hielp de claims van OneCoin-promotors tegen te gaan, die probeerden meer slachtoffers binnen te halen.

En opgetogen critici brachten hun avonden door met het sturen van de FCA-waarschuwing naar potentiële nieuwe rekruten.

Maar op of rond 1 augustus 2017, toen de zwendel in volle gang was, verwijderde de autoriteit plotseling haar kennisgeving.

Nu was het Ruja’s beurt om opgewonden te zijn.

Volgens de gepensioneerde smaadadvocaat David Hooper, had het voor de toezichthouder duidelijk moeten zijn dat de promotors van OneCoin dit “als een marketingkans” zouden gebruiken.

En OneCoin-promotors begonnen al snel te beweren dat dit betekende dat de FCA OneCoin niet langer als een risico beschouwde.

Een van hen zei triomfantelijk tegen zijn volgelingen: ‘Als [the FCA] nog steeds dachten dat we een frauduleus bedrijf waren… dan, raad eens, die waarschuwing is niet verwijderd. ”

Cryptoqueen: Hoe Ruja de wereld oplichtte en toen verdween
OneCoin-advocaat schuldig bevonden aan ‘crypto-scam’
Broer ‘Cryptoqueen’ erkent rol in OneCoin-fraude

Tijdens het maken van de podcast hebben we brieven gezien die een Brits advocatenkantoor ingehuurd door Ruja naar haar critici stuurde.

De brieven dreigden met gerechtelijke stappen, tenzij ze online berichten verwijderden waarin werd beweerd dat OneCoin een piramidespel was dat werd beheerd door een criminele organisatie.

En op een gegeven moment besefte een van Ruja’s adviseurs – hoewel het nog steeds niet precies duidelijk is wie en wanneer – dat de FCA mogelijk zijn regelgevende autoriteit heeft overschreden.

En volgens meerdere bronnen heeft het advocatenkantoor de FCA onder druk gezet om de kennisgeving te laten verwijderen.

Zwaar gepromoot

Alle toezichthouders hebben hun eigen grasmat als scheidsrechter.

De FCA’s hebben betrekking op financiële producten en diensten.

Wat inbegrepen is, is niet altijd duidelijk, vooral niet bij nieuwe producten.

En omdat ze zo nieuw waren, waren en zijn cryptocurrencies buiten deze “perimeter”.

In antwoord op een vraag ten tijde van de verwijdering, zei de FCA dat het “voldoende lang op onze website stond om investeerders bewust te maken van onze zorgen”.

Verschillende waarschuwingen zijn echter al jaren, zelfs decennia lang live op de website van de FCA. Om nog maar te zwijgen van het feit dat de zwendel op dat moment nog steeds zwaar werd gepromoot in het VK.

Toen we het opnieuw vroegen, vertelde het ons dat het oorspronkelijke besluit om het bericht te publiceren op verzoek van de politie van de City of London was gedaan en dat het besluit om het te verwijderen was genomen “in samenwerking” met de politie.

“Het leek er niet op dat OneCoin activiteiten uitvoerde waarvoor FCA-autorisatie vereist was”, zei hij.

“De FCA reguleert geen crypto-activa en kan daarom deze kwestie niet verder brengen.

“Eventuele vragen hierover moeten worden gericht aan de City of London Police.”

We hebben dit opgevolgd met de politie. Maar het maakte duidelijk dat de verantwoordelijkheid voor de kennisgeving alleen de toezichthouder was.

“De politie van de City of London werd op de hoogte gebracht van het voornemen van de FCA om hun waarschuwing op OneCoin te schrappen en hun redenen daarvoor”, aldus een woordvoerder.

“De politie accepteerde dat de beslissing van de FCA was, aangezien dit hun waarschuwing was.”

We gingen terug naar de FCA om opnieuw te vragen wat de redenen waren, maar ze weigerde verder commentaar te geven.

De politie van City of London stopte uiteindelijk met haar eigen onderzoek, onder vermelding van “onvoldoende bewijs om strafrechtelijke procedures te ondersteunen”, maar werd bedankt door de Amerikaanse aanklagers voor hun hulp bij het veroordelen van een advocaat die had geholpen bij het witwassen van $ 400 miljoen (£ 300 miljoen) van de opbrengst van OneCoin.

Geen van deze gebeurtenissen vond echter plaats tot twee jaar later, in 2019.

En critici zijn van mening dat zodra de beslissing was genomen om de oorspronkelijke waarschuwing te geven, de FCA en de politie verplicht waren zich eraan te houden.

“Ze hadden duidelijk de verantwoordelijkheid om geen emmer witkalk over OneCoin te gieten,” vertelde meneer Hooper ons.

De jacht op Ruja gaat door – als ze wordt betrapt, kan ze 80 jaar in een Amerikaanse gevangenis belanden.

Voor de vele duizenden die met hun spaargeld bedrogen zijn, zal gerechtigheid pas worden gediend als de zaak is opgelost.

Maar in de tussentijd kunnen velen niet anders dan het gevoel hebben dat de Britse autoriteiten meer hadden kunnen doen om de zwendel te dwarsbomen en op zijn minst niet hadden moeten terugschrikken om hun zorgen openbaar te maken.

Download of stream de Missing Cryptoqueen-podcast op BBC Sounds.

_______

Aanvullende rapportage door Leo Kelion

.