De stress van het leiden van een start-up door de pandemie

Priya Lakhani was slechts enkele dagen verwijderd van een cruciaal moment in het leven van haar start-up, Century Tech, een onderwijsbedrijf dat kunstmatige intelligentie gebruikt om de voortgang van een leerling te volgen.

Ze had een ondertekend term sheet van een investeerder, wat een groot probleem is in de start-upwereld, omdat het doorgaans een substantiële investering bevestigt en de commerciële en juridische voorwaarden van die deal uiteenzet.

Maar op 21 maart, te midden van groeiende bezorgdheid over het coronavirus en met nog maar 10 dagen te gaan voordat de financieringsronde was afgerond, trok de investeerder van Century Tech zich terug, waardoor mevrouw Lakhani en haar team zich zorgen maakten over wat er daarna zou gebeuren.

Term sheets zijn doorgaans niet wettelijk bindend, en het aantrekken van financiering op zo’n kritiek punt kan startups in een onzekere positie brengen.

Destijds had de regering nog geen specifieke hulp aangekondigd voor start-ups, maar dat deed ze al snel met haar coronavirus Future Fund, waarmee start-ups in het Verenigd Koninkrijk overheidsleningen kunnen aanvragen variërend van £ 125.000 tot £ 5 miljoen, afhankelijk van tot ten minste gelijke matchfinanciering van particuliere investeerders.

Mevrouw Lakhani wist van een andere investeerder nog een term sheet te krijgen – wat normaal maanden zou duren, en vroeg het Future Fund van de regering aan.

‘We hebben veel geluk, want zonder investeerder zou het heel moeilijk zijn geweest’, zegt ze.

Century Tech zou zonder de hulp van de regering nog steeds de benodigde fondsen hebben ingezameld, maar tegen minder gunstige voorwaarden.

Er zijn een aantal gevallen waarin Britse bedrijven hun investeringsverbintenis kwijtraken als gevolg van Covid-19, zegt Lakhani, waaronder veel start-ups die als gevolg daarvan hebben moeten folden.

“Niet elk bedrijf heeft een hoofdinvesteerder en als de hoofdinvesteerder zich terugtrekt, hebben ze mogelijk geen back-up, en als ze angel-investeerders of family offices of venture capitalists (VC’s) hebben, zullen ze niet allemaal bereid zijn om u te geven het geld tijdens de crisis wanneer uw inkomsten zijn opgedroogd. Cashflow is niet alleen krap, het bestaat niet voor veel start-ups “, zegt ze.

Onderzoek van door de overheid en particulier gefinancierd groeiplatform Tech Nation en Dealroom suggereert dat tweederde van de Britse start-ups verwacht dat de inkomsten met meer dan een kwart zullen dalen, bijna de helft heeft bevroren aanwervingen en twee vijfde van de bedrijven denkt dat ze minder dan 12 hebben maanden geld.

Het risico van beleggen tijdens een crisis heeft ertoe geleid dat veel beleggers de voorwaarden hebben geschuwd of geprobeerd hebben de voorwaarden te verkorten.

“We waren in gesprek met een investeerder, die de voorwaarden op het laatste moment echt dramatisch wilde veranderen toen er grote paniek was [about coronavirus], terwijl andere investeerders de onmiddellijke paniek konden doorzien – dus besloten we met hen samen te werken ‘, zegt Mina Nada, mede-oprichter van Bolt Bikes, een start-up voor elektrische fietsen.

Malcolm Ferguson, partner bij Octopus Ventures, is het ermee eens dat wanneer het moeilijk wordt, investeerders hun start-ups moeten steunen.

“Na veel discussie waren we van mening dat VC’s worden beoordeeld op hun gedrag … dus we hebben vastgehouden aan dezelfde prijs als we hadden afgesproken, en we hielden ons aan ons woord. Ondernemers zullen dit onthouden en ze zullen werken met degenen die ze kunnen vertrouwen ‘, zegt hij.

Tech-start-ups bevinden zich in een andere positie dan anderen, omdat de pandemie een deel van hun technologie op de voorgrond heeft geplaatst. Bedrijven die e-commerceservices, gezondheidszorg op afstand of onderwijs aanbieden, zouden extra belangstelling hebben getrokken van investeerders.

Technologiebedrijven zijn een belangrijk onderdeel van de Britse economie, trekken in 2019 meer dan £ 10 miljard ($ 12,7 miljard) aan investeringen aan en hebben bijna 3 miljoen mensen in dienst, volgens Tech Nation, dat Britse technologiebedrijven vertegenwoordigt.

James Wise, partner bij Balderton Capital, is van mening dat die bedrijven in de software-industrie goed toegerust zijn om zich aan te passen en uit deze situatie te komen.

“Zo zijn een start-up voor microbioomanalyse en een start-up voor offline onderwijs de afgelopen zes maanden volledig veranderd. De één doet nu afstandsonderwijs en de ander heeft de toonaangevende Covid-19-app gebouwd, omdat ze met software werken en het is ver beter aanpasbaar ‘, zegt hij.

CEO van Tech Nation, Gerard Grech, zegt dat de Britse overheidsregelingen ertoe hebben geleid dat slechts een kleine minderheid van de Britse tech-start-ups heeft moeten folden.

Duitsland en Frankrijk gingen sneller dan het VK. De eerste zei dat het 2 miljard euro (1,79 miljard pond) zou opleveren om zijn tech-startups overeind te houden, terwijl de laatste een liquiditeitsplan van 4 miljard euro (3,58 miljard pond) lanceerde om de kasstromen van zijn startups te ondersteunen.

Ondertussen zijn er in de VS een aantal programma’s op nationaal en staatsniveau geweest die gericht waren op kleinere bedrijven met een beperkte omzet en een beperkt aantal werknemers.

In Silicon Valley is er een discussie over de vraag of overheidsfinanciering zelfs nodig is, gezien de hoeveelheid geld die in het gebied spoelt.

“Veel VC’s in Silicon Valley hebben hun portefeuilles daadwerkelijk teruggedrongen door overheidsleningen aan te nemen, vanwege de mogelijkheid van toekomstige terugslag”, zegt Alastair Mitchell, partner bij EQT Ventures.

“Moraliteit was een andere belangrijke zorg, waarbij sommige durfkapitaalfondsen van mening waren dat geld naar de kleine bedrijven en gemeenschappen moest gaan die echt een geldinjectie nodig hadden, in plaats van naar goed gefinancierde, door durfkapitaal ondersteunde bedrijven”, voegt hij eraan toe.

Meer zakelijke technologie

Een conferentie organiseren zonder locatie
De parfummakers die niets kunnen ruiken
Waarom Hollywood meer dan ooit computerspellen nodig heeft
‘Afschuwelijke’ kantoren proberen arbeiders te verleiden
Het vinden van de ‘onzichtbare’ miljoenen die niet op kaarten staan

Er blijft bezorgdheid bestaan ​​over een tweede golf van coronavirusinfecties en de impact hiervan op de inkomsten, aangezien consumenten al minder bereid zijn uit te geven en grote bedrijven die zich abonneren op diensten van technische start-ups, de besluitvorming onderbreken.

Malcolm Ferguson van Octopus Ventures gelooft dat het slechtste punt vanuit het perspectief van de investeerder achter de rug is, maar waarschuwt dat zowel angst als vertrouwen sterk worden veroorzaakt door het aantal gevallen van coronavirus.

“Het VK zit in het midden omdat het langer heeft geduurd voordat het in een lockdown kwam en eruit kwam, terwijl in Duitsland, de Scandinavische landen en Oost-Europa de markten veel sneller zijn teruggekeerd en teruggekeerd naar een veel normaler beeld. In in de Verenigde Staten is er het tegenovergestelde effect waar de gevallen vrij snel oplopen en dus is er meer angst en een lager vertrouwen, “zegt hij.

Voor die investeerders die de sprong wagen, is het de moeite waard eraan te denken dat veel van de grootste technische successen, waaronder Airbnb, Uber, HP en Microsoft, in donkere economische tijden zijn gebouwd.

.