De miljoenen Amerikanen ‘hangen aan een draad’

Toen de wekelijkse werkloosheidsuitkeringen van Brandon Humberston na maanden wachten eindelijk van start gingen, was de cheque van $ 750 (£ 586) een “uitkomst”.

Plotseling kon de 19-jarige, die als kok bij de Mexicaanse restaurantketen Chipotle werkte tot de pandemie hem zijn baan kostte, huur betalen en boodschappen doen – zelfs een beetje besparen.

Nu zal een groot deel van dat inkomen verdwijnen.

De extra betaling van $ 600 per week die de VS heeft goedgekeurd om de WW-uitkeringen tijdens de pandemie te verhogen, vervalt op 31 juli. In veel staten hebben ontvangers hun laatste cheque al ontvangen.

‘Het is behoorlijk afschuwelijk’, zegt meneer Humberston, wiens voordelen worden verlaagd tot $ 150. “Mijn generatie houdt vast aan een draad”.

De strijd van meer dan $ 600

Toen de VS dit voorjaar meer dan 2,4 miljoen dollar goedkeurden om te proberen haar economie te beschermen tegen schade veroorzaakt door coronavirus, waarschuwden economen dat er meer nodig zou zijn.

Wetgevers in Washington moeten nog actie ondernemen.

Terwijl de Democraten nog eens $ 3 tn aan uitgaven hebben voorgesteld, hebben de Republikeinen dat plan verworpen en blijven ze verdeeld over hoeveel meer hulp, indien van toepassing, gerechtvaardigd is.

Het lot van de werkloosheidsuitkeringen waar de heer Humberston – en naar schatting 30 miljoen andere Amerikanen op vertrouwen – geeft het debat een gevoel van urgentie.

Zal coronavirus het werkloze stigma van Amerika veranderen?
Coronavirus zou ‘Amerikaanse economie tien jaar kunnen slepen’

Toen het Congres in maart de betalingen met $ 600 per week verhoogde, verdrievoudigde het bijna de gemiddelde uitkering. De verhuizing betekende dat ontvangers ongeveer het equivalent van het gemiddelde loon van het land van ongeveer $ 975 konden claimen.

Republikeinen dringen er nu op aan om de tijdelijke bonus die aan het einde van de maand afloopt, te verminderen.

Ze zeggen dat het mensen ontmoedigt om weer aan het werk te gaan, wijzend op onderzoek waaruit blijkt dat meer dan tweederde van de huidige ontvangers – de meesten van hen met laagbetaalde banen – nu meer verdienen aan werkloosheid dan toen ze werkten.

‘Er zijn geen banen’

Humberston zegt dat die angsten misplaatst zijn. Hij zegt dat hij zonder geluk tientallen banen in zijn thuisstaat Oregon heeft aangevraagd en het echte probleem is dat werkgevers bang zijn om mensen in dienst te nemen vanwege de pandemie.

‘Ik bedoel, zoek welke baan? Dat is het probleem – er zijn geen banen in de buurt, geen banen overal.’

Amerikaanse werkgevers hebben sinds februari bijna 15 miljoen posities geschrapt. Dat is ondanks de sterke aanwervingen in mei en juni, toen de lockdowns afnamen en het bedrijfsleven loonadministratie kreeg van de overheid.

Dat geld droogt op en naarmate de virusgevallen toenemen, begint een tweede golf van ontslagen.

Bedrijven die vorige week bezuinigingen aankondigden, waren onder meer het chemische bedrijf LinkedIn, Nike en Dow. Ook veel kleinere bedrijven bezuinigen.

Economisch risico

In een economie die afhankelijk is van consumentenuitgaven, waarschuwen experts dat dit niet het moment is om de werkloosheidsbonus te schrappen. Sommige economen hebben gewaarschuwd dat de beweging de groei met 2% of meer zou kunnen verminderen.

“Het herstel loopt op dit moment een groot risico”, zegt econoom Karen Dynan, die lesgeeft aan Harvard en senior fellow is aan het Peterson Institute for International Economics.

Andere landen, waaronder het VK, hebben deze maand aanvullende stimuleringsmaatregelen aangekondigd.

Prof Dynan zegt dat met de naderende presidentsverkiezingen van november de Amerikaanse wetgevers uiteindelijk een soort compromis zullen bereiken over de werkloosheidsuitkeringen, die nu bijna een vijfde van de Amerikaanse beroepsbevolking bereiken.

Maar ze zegt dat dat op zichzelf niet genoeg zal zijn. Ze zegt dat bedrijven en lokale overheden die te maken hebben met gapende budgetgaten als gevolg van de afnemende activiteit, ook steun nodig hebben.

‘Ze moeten meer doen’, zegt ze. “Dat is duidelijk.”

Het aantal mensen dat nieuwe werkloosheidsaanvragen heeft ingediend, is vorige week voor het eerst sinds maart gestegen. Voedselbanken zijn overweldigd en naarmate tijdelijke uitzettingsverboden aflopen, zetten steden zich schrap voor een golf van dakloosheid.

Mensen zijn in “absolute paniek” als de deadline voor het verlengen van de uitkering nadert, aldus Courtney Henley, een van de beheerders van een Facebook-groep die mensen helpt bij het navigeren door het werkloosheidsstelsel.

Mevrouw Henley, die een evenementenbedrijf runt in New York, vertrouwt sinds de pandemische hit zelf op de betalingen.

Na een groot deel van de lente in quarantaine te hebben doorgebracht na het oplopen van het coronavirus, zegt mevrouw Henley dat ze begint na te denken over hoe ze haar bedrijf opnieuw kan uitvinden voor digitale bijeenkomsten. Maar veel van haar klanten zijn kleine bedrijven, die ook pijn hebben.

‘Vrijwel alles wat ik doe, kan ik nu niet doen’, zegt ze. ‘Als dat verdwijnt, zal ik kijken of ik helemaal geen rekeningen kan betalen.’

Ze zegt dat Republikeinen niet ‘realistisch’ zijn over de toestand van de economie.

‘De zaken zijn nog niet heropend. Mensen herstellen nog steeds’, zegt ze. ‘We hopen alleen dat onze regering niet alleen Amerikaanse arbeiders laat verhongeren.’

.