De frustratie om te proberen te investeren in mijn geboorteplaats

Na jarenlang in staten in de Verenigde Staten te hebben gewerkt, besloot ingenieur en ondernemer Brian Rice dat hij wilde investeren in zijn geboortestad Birmingham, Alabama.

Hij had genoeg geld om acht gebouwen van ongeveer 100 jaar oud te kopen in zijn zwarte wijk Ensley, maar hij had een banklening nodig om ze te herontwikkelen. Hij dacht dat het maar een formaliteit zou zijn.

Wat hij ontdekte was een systeem dat was gestapeld tegen mensen zoals hij.

‘Ik dacht dat dit de slechtste beoordeling in de Verenigde Staten was’, zegt hij, en herinnert zich het moment dat hij de waardering opende die de bank hem had gegeven voor zijn eigendommen en de rechtvaardiging ervan had gelezen.

‘Ze vergeleken mijn acht historische panden met landbouwgrond op ongeveer 14 mijl afstand, en ze vergeleken mijn gebouwen met een verlaten autowasstraat. Niets aan mijn panden lijkt daarop.’

World Business Report: Banken waarderen historische gebouwen als landbouwgrond in zwarte gemeenschappen

Vijf van zijn eigendommen waren in behoorlijke staat van onderhoud en sommige hadden zittende huurders, terwijl drie een complete renovatie nodig hadden. Hij had grootse plannen om appartementen en restaurants te bouwen, evenals tentoonstellingsruimten voor lokale kunstenaars en incubatorhubs voor jonge bedrijven. Hij wilde geld verdienen, terwijl hij zijn buren en hun ambities ondersteunde.

Tegen de tijd dat hij de brief van de bank ontving, had hij al drie maanden van stress en vertragingen doorgemaakt. Hij had een half dozijn banken benaderd, ervan overtuigd dat hij met zijn staat van dienst en “solide kredietscore” de financiering binnen vier tot zes weken kon veiligstellen.

Het is niet gebeurd en de heer Rice gelooft dat het feit dat Ensley een zwarte buurt is de belangrijkste factor was, vooral nadat hem vragen werden gesteld over de “demografie van Ensley”.

Een bank stuurde uiteindelijk 12 weken later iemand op locatie om zijn eigendommen te beoordelen. Ze waardeerden de gebouwen op nul dollar en iets meer dan een dollar per vierkante voet alleen voor het land. Aangezien de regels voor de meeste banken zeggen dat een eigendom moet worden gewaardeerd op minimaal $ 50.000 (£ 39.000) om een ​​kredietlijn te krijgen, werd zijn zaak gesloten.

Tijdens dat proces sprak hij met andere investeerders en vrienden in een vergelijkbare functie en realiseerde hij zich dat zijn zaak verre van uniek was.

‘Het is één ding om dit te doen met één gebouw’, zegt hij, ‘als het klein is en uit elkaar valt. Het is iets anders om het te doen met acht gebouwen met zittende huurders. Dus ik zei:’ Het is mijn tijd om te spreken en op te staan omhoog. ‘ Dit mag de volgende persoon niet overkomen. ‘

Birmingham was een van de meest gesegregeerde steden in de Verenigde Staten en Martin Luther King lanceerde in 1963 “Project C”, een van de meest invloedrijke campagnes van de burgerrechtenbeweging.

Na een reeks marsen, sit-ins en arrestaties kwamen de winkels en bedrijven in Birmingham uiteindelijk overeen om alle toiletten, lunchbalies, paskamers en drinkfonteinen te desegregeren en meer zwarte arbeiders in dienst te nemen.

Maar meneer Rice is van mening dat voor zwarte inwoners segregatie, zij het van een andere soort, nog steeds een groot deel van hun leven is.

‘De realiteit is dat Afro-Amerikanen altijd zijn uitgesloten van de toegang tot kapitaal van banken. In veel gevallen bezitten ze niet de gebouwen in hun gemeenschap of hebben ze gewoon vervallen gebouwen waarmee ze niet verder kunnen . Het is pure frustratie. “

En de gegevens bevestigen zijn praktijkervaring.

Andre Perry van de Brookings Institution komt uit de zwarte wijk Wilkinsburg, Pittsburgh. Hij stortte jaren onderzoek in zijn nieuwe boek, Know Your Price – Valuing Black Lives and Property in America’s Black Cities.

Panden in zwarte buurten zijn 23% goedkoper dan hun equivalenten in witte gebieden, gemiddeld $ 48.000 per woning, zegt hij. Dat komt neer op ongeveer 156 miljard dollar aan verloren vermogen “simpelweg vanwege de concentratie van zwarte mensen eromheen, niet vanwege onderwijs, misdaad, huisvestingskwaliteit of vraag. Het berooft mensen letterlijk van het vermogen om zichzelf op te tillen”.

Vorig jaar getuigde de heer Perry voor het Amerikaanse House of Representatives Committee on Financial Services over racistische kredietpraktijken en hij roept op tot een hervorming van de manier waarop taxaties in de VS worden uitgevoerd.

Veel banken zeggen van hun kant dat zwarte levens ertoe doen. JP Morgan Chase, de grootste bank in de VS, lanceerde iets meer dan een jaar geleden haar Advancing Black Pathways-programma. Programmahoofd Sekou Kaalund zegt dat het doel is “ervoor te zorgen dat we zoveel mogelijk van de 2,6 miljoen zwarte bedrijven in dit land klaar hebben om kapitaal te ontvangen en te gedijen”.

Deze verheven idealen moeten het banklandschap echter nog niet transformeren. In Chicago bijvoorbeeld, voor elke dollar die banken leenden in de witte buurten van de stad in 2012-18, investeerden ze slechts 12 cent in zwarte buurten. En JP Morgan Chase leende 41 keer meer geld in witte gebieden dan in zwarte.

De heer Kaalund erkent deze resultaten als “teleurstellend”, maar benadrukt dat er een systeemverandering nodig is om de zaken voor zwarte ondernemers en toekomstige en huidige huiseigenaren te verbeteren.

Hij zegt dat het Entrepreneurs of Colour Fund van zijn bank benadrukte dat deze leners bij geen enkele bank een lening hadden kunnen krijgen. ‘Uw modellen zouden hebben gezegd dat deze leners u niet zouden hebben terugbetaald. Ze hebben het onderpand niet.’

Hij denkt dat er een mogelijkheid is om te evalueren hoe het kredietrisico wordt beoordeeld, maar er zijn uitdagingen.

‘Als de examinatoren van de Federal Reserve binnenkomen en u leningen verstrekt die als een lagere kredietkwaliteit worden beschouwd, neemt de hoeveelheid kapitaal die u nodig heeft toe. Het is dus niet slechts één hefboom en dat zijn de banken. Het wordt het systeem.’

Sommigen zeggen dat investeren in zwarte banken een oplossing is voor dit probleem van onderwaardering van zwarte activa en toegang tot financiering. Streaminggigant Netflix heeft onlangs gezegd dat het 2% van zijn geld (ongeveer $ 100 miljoen) in zwarte financiële instellingen zal steken.

Netflix-bazen noemden het boek, The Color of Money, Black Banks and the Racial Wealth Gap als inspiratie hiervoor. Toch is de auteur ervan, hoogleraar bankrecht Mehrsa Baradaran, er niet zo zeker van dat zwarte banken zelf historische fouten kunnen rechtzetten.

‘We hebben herhaaldelijk deze zachte en bloedarme oplossingen gebruikt voor deze enorme problemen. Als je activa van alle zwarte banken combineert – en het zijn maar twintig zwarte banken in dit land – is dat een slecht weekend voor Citibank’, zegt ze.

In 1863, toen president Lincoln de proclamatie over de emancipatie ondertekende, bezaten zwarte Amerikanen minder dan 1% van de totale rijkdom van de VS. Bijna 160 jaar later is dit aantal amper gestegen.

Prof Baradaran zegt dat een belangrijk onderdeel van het oplossen hiervan financiële herstelbetalingen zijn, die zwarte mensen op de plaats zouden brengen waar ze zouden zijn geweest, ware het niet dat er gedurende honderden jaren geen racistisch discriminerende wetten zijn.

Ze wil ook dat wetgevers zoiets als een openbaar banksysteem overwegen – vergelijkbaar met dat in Europa of China – op gebieden die misschien niet winstgevend zijn in het huidige systeem dat wordt gedomineerd door een handvol bankreuzen.

Terwijl financiële instellingen en academici zoeken naar manieren om raciale economische ongelijkheid aan te pakken, heeft Brian Rice in Birmingham nog steeds geen financiering voor zijn ontwikkelingsproject.

Zijn stem breekt als hij praat over vrienden die hem steunen en waarom hij nog steeds op de deur blijft kloppen, op zoek naar financiering.

‘De grootste uitdaging voor Afro-Amerikanen is toegang tot middelen. Als oneerlijk bankieren uit mijn verhaal wordt verwijderd, worden al mijn acht historische gebouwen gerenoveerd en komen er bloeiende bedrijven bij die de gemeenschap verbeteren.

‘Het werkt echt vanuit hoop, dromen en dat er op dit moment geen geest opgeeft.’

.